Хранительница. Меч Дракона(1 книга)

Светлана Кузнецова Хранительница . Меч Дракона Издательство : Альфа-книга , 2010. Твердый переплет , 377 стр. ISBN 978-5-9922-0601-2 Аннотация : Если кто-нибудь вам скажет , что поездка в лес по грибы является безобидным времяпровождением , не верьте . Я вот поверила , и где оказалась ? Новый неизведанный мир , сказочные существа , да еще и непонят ная миссия , возложенная на бедную девушку , лишенную шанса отказа ться от этой сомнит ельной чести . К тому же целая куча желающих во что бы то ни стало разделаться со мной и устроивших форменную охо ту . Хорошо еще , один местный вампир подсказал , как я смогу вернуть ся домой и вообще - сохранить свою молодую жизнь . И всего-то ниче го — нужно лишь уговорить местных магов принять меня вне очереди и без оплаты в самое престижное учебное заведение этого мира — Акаде мию Колдовства и Магии ! Светлана Кузнецова Хранительница . Меч Дракона ГЛАВА 1 Наконец-то долгожданный отпуск . Конечно , получит ь отпуск осенью — не самый лучший вариант , но , когда нет альтернативы , берем то , что дают . С начальством , как го ворится , не поспоришь . Когда тебе двадцать пять лет , при ходится из кожи вон лезть , чтобы чего-то добиться в жиз ни . Отсутствие детей и мужа , а также мои ночные бдения на работе были наконец-то замечены руководством , за два года работы на фирме я успела продвинуться по службе и теперь занимала должность начальника отдела . Из-за это го и пришлось идти в отпуск осенью , так как летом была самая горя чая пора в прямом и переносном смысле . Рабо ты — завались , а сотрудники поголовно рванули в свои за конные отпуска . Ну а если законный не получился , то все гда есть районная медсестра , которая за небольшую мзду с радостью организует тебе больничный на две недели . Вот так и получилось , что «хмурое» время года стало моим от пускным . Ну , по крайней мере , можно отоспаться , занять ся наконец-то собой и в кои-то веки привести в порядок квартиру , а то с этой работой ни до чего руки не доходят. К счастью , в первый же день моего выстраданного от пуска погода расщедрилась на царский подарок . В ее мно годневной хмурости случился кардинальный перелом в Лучшую сторону , что меня , естественно , не могло не пора довать . Выглянувшее из-за туч солнышко подсушило лужи и весело играло на свежевымытых окнах моей квартиры . Решив , что в такой день сидеть дома — просто преступле ние против себя , любимой , я быстро собралась и выбежала на улицу . Да здравствует свобода ! Планов было — громадье . Сначала в парикмахерскую , навести марафет и сделать маникюр . Потом марш-бросок по магазинам , приобрести себе что-нибудь приятное и со вершенно бесполезное — очень , знаете ли , поднимает на строение . И на обратном пути нужно еще заскочить в су пермаркет и прикупить чего-нибудь вкусненького себе и кот у Прошке . Гулять так гулять ! С честью выполнив все намеченное , я шла домой с пол ными сумками и с чувством глубокого удовлетворения . Даже сентябрьский отпуск уже не казался таким уж пло хим вариантом . Загрузив полный холодильник и выложив в Прошкину миску кусочки свежей печенки , села разби рать покупки . Чудесная легкая блузка с прозрачными вставками по бокам и с серебристой шнуровкой на рукавах и декольте заняла почетное место в гардеробе . Фарфоро вый котенок , так похожий на моего Прохора , поселился на кухо нной полочке . Все равно живой Прошка постоянно ошивается там же , вот пусть и смотрят друг на друга . Сде лав себе несколько бутербродов с ветчиной и свежим огур чиком , я раскрыла новую книжку , приобретенную на лот ке возле метро. Я , конечно , понимаю , что эт о не высокоинтеллектуаль ное чтиво , и многие , увидев у меня в руках эту книгу , пре зрительно наморщат нос и начнут рассуждать о Шекспире и о мировой классике . Нет , я ничего против Шекспира не имею , мне и самой он очень даже нравится , но , когда ты с утра до позднего вечера загружена работой , мозг хочет от дохнуть . И тогда , чтобы развеяться , я покупаю какой-ни будь роман в стиле фэнтези и погружаюсь в мир приключе ний , веселья и опасностей , из которых герои ВСЕГДА вы ходят победителями . Жаль , что в настоящей жизни все не так , а намного прозаичней и обыденней . Никого не волну ет , насколько ты смел , весел , находчив и любознателен . Самый главный критерий — это насколько ты благополу чен в жизни (притом благополучие оценивается исключи тельно твоим материальным по ложением ) и как хорошо справляешься со своей работой. Грустные размышления прервал телефонный звонок. Не дай бог — с работы . Тогда я точно скажусь больной и ни за какие коврижки не выйду , пусть хоть потоп . Имею я право наконец на свой законный отпуск ? К не счастью , звонок оказался не с работы (вернее , то , что это к несчастью , я поняла гораздо позже , а тогда просто обрадовалась ). Это звонила моя подруга детства Наташа. — Алло , привет , Наташка-промокашка.— Это старое прозвище моей подруги , и иногда , когда у ме ня хорошее настроение , вот как сейчас , я позволяю себе немного ее поддразнить. — Привет , Ликуся , скажи , тебя можно поздравить с первым днем отпуска ? Или , не дай бог , твое начальство опять передумало ? — Да нет , Наташ , у меня все в порядке . Я отоспалась , про бежалась по магазинам и сейчас чувствую себя просто превосходно , валяясь на диване . Какой же это кайф , нику да не надо рано вставать , никуда не надо бежать , я просто в полной эйфории ! — Надеюсь , ты уже все приготовила на завтра ? Смотри , завтра собираться в ремени не будет , выезжаем с самого утра ! — Звонкий Наташкин голос так и горел энтузиаз мом. — И куда это мы должны завтра выезжать ? Я вообще-то на ближайшие несколько дней ничего такого не планиро вала . Может , ты обойдешься без меня ? — Я почувствовала , что хорошее настроение начинает куда-то быстро-быстро уползать. — Ну , ты даешь , подруга ! А кто неделю назад , в выход ные , громче всех кричал , что Вадик абсолютно прав и всем нам надо вспомнить детство , и «Айда все за грибами !» ? А теперь что же , в кусты ? Ну уж нет , сказала «а» , говори те перь «б» . Тем более что твой отпуск только начался , успе ешь еще и отоспаться , и на диванчике отлежаться . Еще и пролежни належишь ! И какой черт меня дернул пообещать этому придурку Вадику отправиться с ним завтра с утра за гриб ами ? Я ведь ненавижу вставать рано утром , и еще более сомнительное удовольствие плестись по мокрому лесу , стряхивая с себя паутину и мелких жучков , в насквозь промокших по коле на джинсах . Спокойно можно купить кучку подосинови ков и белых и объявить , что грибная охота прошла как можно лучше . Во всем виновата та безбашенная попойка , а ведь как все начиналось замечательно... Очередной выход в Интернет ознаменовался поиском бывших одноклассников , а заодно и одногруппников , в результате откликнулась куча народ а (причем как извест ного , так и неизвестного ), договорились встретиться в кафе на Тимирязевской . Хорошо посидели , но , как водит ся , показалось мало , и все плавно переместились к како му-то милому мальчику Паше , у которого оказаласьйршер- шенно свободная кв артира , недалеко , у метро «Савелов ская» . Дальше уже помнится с трудом , последние воспо минания — это то , что поход за грибами было решено воплотить в жизнь посредством выезда на двух машинах через недельку , в следующие выходные . И вот теперь на стали эти самые выходные , и я обязана вставать в несус ветную рань , так как одной из этих машин была моя мало литражка , а отвертеться от столь почетной обязанности у меня не получилось . Так что вопиющий глас народа в лице тех же Вадика и Пашки и подпевающего хора из Наташки , двух девчонок и какого-то незнакомого парня не оставил мне никаких шансов. Натянув джинсы , я покормила кота , который лениво посмотрел на меня и решил , что его хозяйка явно сошла с ума , раз поднялась в пять утра в такой мерзкий день (за ок ном опя ть моросил осенний дождик ). Прихватив с собой термос с горячим кофе , я храбро вышла в стоявшую на дво ре осеннюю хмарь . Разогрев машину и погрузив нехитрый скарб (корзинку , рюкзак , бутерброды ), я уже решила , что можно со спокойной совестью отправляться дос ыпать , од нако моим мечтам не суждено было сбыться . Рядом при парковался раздолбанный «мерсюк» , и Пашка бодрым го лосом возвестил о начале крестового похода. — А чтоб тебя ! — с досады я сплюнула прямо себе на кроссовки. Короче , приехали мы в лес , аж на сто одиннадцатый ки лометр . Им енно на данном километре , по словам Пашки , грибов было ну просто завались . Интересно , откуда он на чинал считать ? По моим скромным подсчетам , мы отмаха ли за сто сорок кэмэ (судя по карте ), хотя Пашка с пеной у рта доказывал , что я как представительница женского пола просто не могу разбираться в картах и спорить с мужчина ми не имею права . Тем более что прямо у обочины дороги стоял какой-то совершенно непонятный покосившийся знак с цифрами « 111 км» , на который мне и было указано с соответствующим апломбом . Решив не заострять внима ния на таких мелочах , я с ужасом обозревала затянутый осенней хмарью лес , еле проглядывающий сквозь мо крый туман . А потом , тихо постанывая , взвалив на себя свои вещи , еще черт знает сколько шла в компании таких же не счастных , как и я , подгоняемых преувеличенно бодрым голо со м Пашки , по полю до этого самого леса , так как ни какой возможности подъехать ближе не было. Дорога отсутствовала в принципе , а жилья здесь , похо же , отродясь не было , и спросить , куда м ы приехали , ока залось совершенно не у кого . Даже вездесущие грибники отсутствовали , и по этой причине я уже готова была пове рить в то , что грибы мы все-таки соберем . Но , как говорит ся , человек предполагает , а Бог располагает . В общем , пока дошли до леса , не только я , но и все остальные , вклю чая Наташку , готовы были этого Пашку пристрелить (Лен ка , зараза , ехать отказалась , сославшись на больную маму в самый последний момент ). Короче , мои бутерброды были сожраны в две секунды , так как никто другой свои з апасы из машины предусмотрительно не забрал , видимо , собира ясь заправиться на обратном пути . Интересно , а со мной кто-нибудь поделится ? Сосны , ели и кучи валежника , мо жет , кого-то и вдохновляют на поэзию , но на меня все это подействовало крайне удручающе . Какого черта , я ведь не сайгак , чтобы прыгать по всем этим валежинам и выиски вать с лупой среди жухлой листвы коричневые шляпки о пят . Преувеличенно бодрые голоса моих попутчиков не м огли вселить бодрость и в меня , так как ноги уже гуд ели н емилосердно , а в обратный путь что-то никто пока не со бирался . Растерянно посмотрев на стремите льн о распо лзавшихся в разные стороны спутников , я судорожно вце пилась в подвернувшуюся под руку Наташку и категориче ски заявила всей нашей гоп-компании : — Я готова поделить ся всем , что найду в этом лесу,— ну там грибами , ягодами , орехами,— главное , не бросайте меня , а то я в лесу ориентируюсь , как свинья в апельсинах . Еще мой бывший муженек говорил : «Дорогуша , у тебя то пографический кретинизм» . И он был прав. После озвучива ния этого монолога вся гоп-компания твердо пообещала из виду меня не выпускать и вообще быть всегда начеку . На этой благой ноте все дружно и ло манулись в лес . Первые часа два ничего интересного не происходило . Нельзя же назвать интересным то , что я про мо кла по пояс , так как одна из всех умудрилась забрести в болото (потом долго все удивлялись : «И где это ты его на шла ?» ) и подцепила клеща (хотя клещ в сентябре — огром ная редкость ). После моих истошных криков и последую щей возни с вытаскиванием мерзкого н асекомого все дружно сообщили мне , что по пустякам больше не будут сбегаться , а то получается не поиск грибов , а действия службы спасения МЧС. Правда , компасом меня обеспечили и как пользоваться им показали , а также — в какой стороне находятся наши машины и то злополучное поле , которому нет конца и края . Ну и фиг с вами со всеми , неужели я не смогу грибов найти , в конце концов не такая уж сложная наука , всего-то и надо пройтись по лесу и собрать в корзину эти «дары природы» , выделяющиеся блестящими коричнев ыми шляпками . По мне , так куда сложнее выторговать на рын ке у махрового торгаша существенную скидку , а у меня это всегда получается . Даже знакомые предпочитают идти со мной на рынок или в магазин , так как только тогда могут быть уверены в своей удачной по купке . Они даже прозви ще мне дали «Контрольная закупка» (за глаза конечно , ду мая , что я не знаю ). Топая по буреломам и буеракам и попутно пиная яр ко-красные мухоморы (почему-то только они и попада лись мне на глаза ), нач инаю сочинять особо несусветную га дость для друзей и боевых подруг , особенно для люби мой подружки Ленки , чтоб ей икалось . И тут я натыкаюсь на какой-то горб , нога запинается о корень дерева , и я лечу кувырком прямо в откуда-то взявшуюся воронку . Мои во пли и мат должны были слышать и в со седнем лесу , одна ко , столь трогательно отзывавшихся в первые полчаса на любое мое оханье и ауканье друзей на этот раз не слышно и не видно . Повертев головой , я с удивлением замечаю чер ный провал в левой стенке воронки , появившийся , веро ятно , вследствие моего падения . Любопытство всегда было моей большой проблемой , и , не в силах его побороть , я подползла поближе и заглянула в провал . Когда глаза при выкли к темноте , увидела обыкновенную полуразрушен ную землянку , наверное , оставшуюся еще со времен Вели ко й Отечественной войны . Почему-то захотелось залезть внутрь и посмотреть поближе , что я и сделала. Осмотр меня разочаровал и зародил подозрение в ее еще более раннем созд ании . Не знаю , что я надеялась там увидеть , однако полная убогость жилища (земляные сте ны , земляной пол , сырость и запах прелой листвы ), а также его частичное обрушение (сквозь щели в крыше или то , что в данном случае ею служило , местами пробивался дневной свет ) не смогли привести меня в восторг . Уже вы ползая наружу , я краем глаза вдруг за метила в стороне мер цающий зеленоватый огонек . Повинуясь своему неуемно му любопытству , я вернулась , подползла ближе и дотрону лась до стенки , от которой шло свечение . Ковырнув ее не сколько раз перочинным ножичком , предназначенным для срезания грибов , я засунула руку в образовавшуюся нишу и нащупала какой-то угловатый предмет . Дрожа от нетерпения , осторожно потащила его к себе и с удивлени ем уставилась на деревянную резную коробочку , от кото рой за три километра несло древностью . Сразу же захоте лось отк рыть и посмотреть , что там внутри . Крышка долго не хотела открываться , но если я поставила перед собой какую-то цель , то даже атомная война не сможет мне по мешать ! Бог знает , с какой по счету попытки , крышка все-таки поддалась . Я задержала дыхание , открыв ая ... Рез кая вспышка ударила по глазам и ... все , дальше ничего не помню... ГЛАВА 2 Очнулась я на поляне . Как выбралась из землянки и воронки — понятия не имею . Голова болит как с перепоя . В глазах мутно , и птичек готова поубивать за их невыноси мо гром кий концерт . Как меня найдут друзья , если эти пернатые заразы так сильно орут , что даже мысли воро чаются с трудом , так как пугаются непривычного шума ? В руке зажата какая-то ерундовина , сильно напоминаю щая крышку от бутылки «Туборга» , только поизящней и с каким-то вытянутым зеленым камнем в центре . Этот свое образный кулон подвешен на цепочку из белого металла очень необычного плетения (каждое колечко подкреплено дополнительной защитой в виде трех других колец разного размера и толщины , сцепленных между с обой совсем уж невообразимым способом ). Но , в общем , ничего себе так , стильненькая вещичка . Недолго думая , я повесила ее себе на шею и посмотрела по сторонам на предмет обнаруже ния друзей , грибов , ну или еще чего знакомого . Непереда ваемый запах свежести и молодая зеленая листва на дере вьях наводили на совершенно бредовую мысль , что вокруг царит поздняя весна , когда уже достаточно тепло , но жара и нудная мошкара еще не начали досаждать . В общем , пол ный абзац , как сказал бы мой друг детства Колька . Либо я головой приложилась гораздо сильнее , чем показалось сначала , либо я уж и не знаю что ... Покричав пару раз для проформы и не услышав ответа , я попробовала определи ться со своим местоположением . Ничего страшного , но и ничего утешительного. Вообще-то довольн о-таки милое местечко , птички поют , солнышко припекает . Сейчас бы бутылочку холод ненького пивка и сигаретку с ментолом . К сожалению , ни того ни другого в наличии не имелось . Пива с собой не взя ла , так как была за рулем , а курить я решила бросить и вот уже месяц стоически терпела нечеловеческие муки , но упорно не сдавалась . Все-таки ящик коньяку пятилетней выдержки проигрывать совершенно не хотелось. Месяц назад , на дне рождения Ленки , мы поспорили , что если я в течение полугода не буду курить , то получу ящи к коньяку по своему выбору (не особо , конечно , на глея ). Ну а если проиграю , то тот же ящик коньяка и еще одно желание на ее выбор . А , учитывая непредсказуемый характер Ленки , желание могло быть ого-го-го !!! Так что курева у меня в наличии не имелось , впро чем , как и спи чек , и запасной сухой одежды , и сухпайка . Короче , надо выбираться отсюда , пока не покрылась плесенью от испа рений (мои куртка и брюки насквозь промокли после ша тания по сырому лесу , ползанья за грибами , а на солнышке от всех моих шмоток ощ утимо повалил парок ). Разобла чившись до мятой футболки и трусов и развесив вещи на ближайших кустах , я занялась анализом сложившейся си туации . Спичек нет , мобильник не работает , есть хочется зверски , а в рюкзаке только пустой термос из-под кофе , и п онять , где я нахожусь , сам черт голову сломит . Фэнтези я , к онечно , уважаю и даже изредка почитываю , пытаясь уйти от жестокой действительности нашей жизни , но всерьез поверить во что-то подобное у меня фантазии не хватает . Наверное , я слишком приземленный челове к , и жизнь п риучила ко всему относиться с оглядкой , н о то , чт о я ви дела вокруг , ни в одни каноны не укладывалось . Если то л ько я не попала на какой-нибудь засекреченный полигон , гд е проходят испытания , связанные с глобальным потеп лением и отражением этого самого потепления на нашу ма тушку-природу . Однако если это засекреченный пол игон , то где тогда охрана и каким образом меня сюда занес ло ? Ой , чувствую , мне эти выходные и грибочки в лукошке ещ е аукнутся ! Ладно , надо определяться с направлением и куда- то д вигаться . Немного подумав и отдав предпочтение южн ому направлению , я постаралась припомнить , на ка кой стороне дерева должен расти мох — на севере или на юге. Подойдя к ближайшему дереву и обследовав его на ни предмет , с тоской поняла , что ничего похожего н а ви денный мною ранее пушистый коврик от ботаники не на блюдается вообще . Ну и что прикажете теперь делать ? Лад но , бог с ним ! Сидеть и распускать нюни нет смысла , все равно никто не пожалеет и к груди не прижмет . Надев вставшие колом джинсы и повязав на п оясе высохшую куртку , я решительно зашагала куда глаза глядят (а точнее , ломанулась , как лось , сквозь непролазную чащу ). Где-то через полчаса импровизированного марш-брос ка начался нестерпимый зуд на шее и тупая накатывающая боль в висках . Завидев впереди прогалину , я из последних сил вывалилась на поляну , практически идентичную той , с которой не так давно сбежала . Боль в висках стала уже не стерпимой , и , плюхнувшись на мягкую травку , я только блаженно закрыла глаза , как тут же провалилась в небы тие , напо следок успев отметить начинающееся жжение в груди . Сознание как будто засосало в воронку , что-то на подобие смерча . Ощущение , прямо сказать , не из прият ных . Внутренним зрением я видела какие-то сполохи , бе гущих людей , эльфов , гоблинов и еще черт знает ко го . Кто-то что-то кричал , а потом все ... темнота . Очнулась в сумерках , голова не болела , и сначала я долго не могла вспомнить , что со мной произошло и даже как меня зовут . Господи , ведь приснится же такое !.. Потянувшись , я пере вернулась на спину и плавно перетекла в сидячее положе ние . Оглянувшись по сторонам , увидела , что меня окружа ет вековой лес (если это не вековой , то уж и не знаю , как он должен выглядеть ). Дубы в три обхвата (а моих так и все пять , а может , и десять будет ), кусты в рост человека , тр ав ка правда мягонькая такая . Я похожую , только меньшей высоты , видела на даче одного ухажера моей школьной по други Ирки , когда он нас пригласил на шашлыки . Только там эту травку подстригали чуть ли не три раза в неделю , плюс различные средства для хороше го роста , строго по часам полив и все прочие радости жизни ботанических на саждений на участках наших олигархов . А здесь травка го раздо пышнее , мягче и гуще , без всяких благ цивилизации , прямо посередине леса . Чудно... Опять напомнило о себе жжение в груд и , которое , не успев меня напугать , перешло в нестерпимый зуд . Что за почесун на меня напал , ей-богу ? Оттянув ворот футболки , я взглянула и буквально остолбенела . Вокруг шеи , плавно спускаясь вниз , шла красная борозда , четко повторяя кон туры и плетение це почки с кулоном , которую я повесила на себя перед забегом по лесу . В месте предполагаемого ку лона под кожей наблюдалась конкретная опухоль , дотро нувшись до которой , я поняла , что лучше бы этого не дела ла . После вспышки нестерпимой боли мир снова померк, а последовавшие за этим кошмары не шли ни в какое срав нение с предыдущими . Очнулась снова я , наверное , глубо кой ночью от нестерпимого холода и ломоты во всем теле . И сразу появилось стойкое ощущение чьего-то взгляда , как будто кто-то изучающе смотрит на тебя , и взгляд весь из себя такой недобрый-недобрый . Поляна , в солнечном свете выглядевшая милой и мирной , теперь уже не каза лась такой . Я вглядывалась до рези в глазах в окружающий лес , и до меня вдруг дошло , что я вижу даже отдельные ли стья на деревья х , хотя никогда не отличалась хорошим зре нием по причине огромной любви к книгам . Лунный свет , заливающий поляну , был каким-то нереально красно-бе лым . Подняв глаза к небу , я увидела совершенно красные звезды и белую с красным ореолом луну . Это явно не мой м ир , или я сошла с ума . Если созвездия я не в состоянии о пределить , так как являюсь чисто городской девушкой , но уж такое несоответствие всем нормам не заметить я не м огла . Это — полный трындец ! Только почему-то я не чув ствовала никакого дискомфорта , бол ее того , так хорошо , к а к сейчас , мне давно уже не было (даже в беззаботном детстве , когда энергия и адреналин играют в крови ). Тело пе реполняла радость , и хотелось куда-то бежать , смеяться и неважно что делать , лишь бы не сидеть на месте . Вообще все казало сь не важным , и ночь уже была не страшна . Она как будто превратилась в мою подругу , мягко обнимаю щ ую и сулящую исполнение всех желаний . Ничего не бо ясь , я закрыла глаза , протянув руки к небу ... Тяжелый толчок сбил меня с ног и разрушил эйфорию , созда нную н очным лесом . Резкая боль полоснула по плечу и мгновенно заставила внутренне собраться . А дальше я сама не знаю , что происходило , сознание как будто раз двоилось . Одна моя половина тихо поскуливала в кустах , надеясь , что все это пригрезилось и завтра я прос нусь в теплой московской квартире , а вторая часть выделывала что-то невероятное . Кружась и подпрыгивая в воздухе , я сражалась с какой-то красноглазой тварью , имеющей со вершенно немыслимую реакцию . Отпрыгнув в очередной раз в сторону , я вдруг с удивлением поняла , что это — чело век ! Точнее — молодой парень с длинными черными воло сами . И этот придурок подкрадывался ко мне какой-то плавной скользящей походкой . Я завороженно следила за его движениями и очнулась , только увидев прямо перед собой горящие глаза . От замаха растопыренной пятерни с нереально длинными ногтями (правильнее сказать — ког тями ) нормально увернуться уже не получилось , и шею обожгло болью . И вдруг все кончилось ... также внезапно , как началось . Передо мной , баюкая свою правую руку и тихо пос куливая , лежал человек (а человек ли ?) с совер шенно обалделым взглядом. — Ты что , придурок , совсем очумел ? — Я тихонько по пятилась от этого ненормального , внимательно следя за его реакцией. Парень поднял на меня заплаканное лицо. — Ты кто такая и откуда на тебе «Знак Отверженных» ? — Сначала я услышала только шип ящие , режущие слух, звуки , но буквально через секунду до меня дошло , что ска зал этот парень . Как выяснилось , я могла спокойно вос принимать и понимать этот ни на что не похожий язык и даже отвечат ь на нем . Вернее , мне казалось , что я говорю на своем языке , но парень совершенно спокойно понимал меня , а непонятные для него слова каким-то образом трансформировались в наиболее приближенные по смыс лу , имеющиеся в его языке . Видимо , то же самое происхо дило и тогда , когда обращались ко мне . Таким образом я спокойно воспринимала все , что мне говорили , совершен но не испытывая никакого дискомфорта от общения , в чем через мгновение и убедилась. — Ты что болтаешь ? Какой еще «Знак О тверженных» ? Парень левой рукой молча показал мне на шею. Непроизвольно дотронувшись до нее , я почувствовала уже знакомое утолщение . Не сводя взгляда с незнакомца , порылась в кармане куртки , где всегда ношу маленькое зеркальце . Заглянув в него , я непроизвольно ахнула. — Ну ни фига себе ! — Шею опоясывала красно-зеленая татуировка , полностью повторяющая плетение цепочки , а в месте нахождения кулона из-под кожи просвечивал яр ко-багровый свет в обрамлении черной вязи.— Это что за хрень такая ? Ты , случаем , не знаешь , как это снять , а т о меня на работе не поймут.— Я с надеждой уставилась на переставшего ныть парня. — А это нельзя снять . Я не знаю , как к тебе попал этот древний артефакт , но он тебя принял , а это значит , что в нашем мире появилась новая Хранительница . Я рад , что могу первы м поприветствовать тебя . Приношу свое глубо чайшее извинение за нападение , единственно , что могу сказать себе в оправдание — это то , что , видимо , «Знак От верженных» попал к тебе недавно и вы с ним еще не успели срастись в одно целое . В противном случае ар тефакт пре дупредил бы меня своими эманациями , да и ты узнала бы о м оем присутствии задолго до реального появления.— За с учив рукав , парень подставил свою поврежденную руку п од лунный свет , и прямо на глазах краснота и опухоль ста ла спадать. — Хорошо еще , ч то у нас хорошая регенерация , а то пришлось бы сейчас мучиться. — Чушь какая-то ! Какая еще на фиг Хранительница ? Д а кто ты такой и где я вообще нахожусь ? Это что , полигон ним сумасшедших , а я в качестве подопытного кролика ? И что значит , ЭТО нельзя снять , я что , теперь все время д олжна на работу в водолазках ходить ? — Не хочу тебя разочаровывать , но на свою работу ты попад ешь еще очень не скоро , если вообще попадешь . Те пе рь твоя работа здесь , на Тарагоне , и в чем она заключает ся , тебе , наверное , никто не см ожет сказать . Ты сама все поймешь , когда придет время. — Ч то-то я не припомню такого города в России — Та рагон ? Ты меня не разыгрываешь ? — Я скептически по смотрела на черноволосого. — Тарагон — это наш мир . Я не знаю , откуда ты попала к нам , но теперь теб е придется здесь жить , а значит , в твоих интересах быстрее изучить всех его обитателей и нравы. Чем смогу , помогу , но многое тебе придется решать са мо стоятельно. Напыжившись от собственной важности , черноволо сый парень расправил плечи и , кажется , приготов ился прочесть мне длинную лекцию , которую я самым бессове стным образом прервала : — А с какой стати тебе мне помогать ? Ты мне никто , я даже не знаю , как тебя зовут , не говоря уже о том , что бук вально несколько минут назад ты напал на меня . Что тебе было о т меня нужно , ты что , больной , на случайных про хожих нападаешь ? Виновато понурившись , парень пробормотал : — Да ладно тебе . Ну подумаешь , попугал немного . Я же не собирался тебя убивать . Просто мы с друзьями поспо рили , что я смогу добыть кровь живого чело века . Что , с тебя убыло бы , если б я немножечко ее отлил ? — И как бы в свое оправдание этот придурок показал мне пузыречек , за жатый у него в кулаке. — Ты точно больной на всю голову ! На фига тебе сда лась моя кровь ? Ты что , вампир , что ли ? — Я ухмыльнулас ь своей остроумной шутке. — Да , а ты что , еще не поняла ? — От удивления парень даже рот открыл. А во рту этом ... Мама дорогая , роди меня обратно ! У ме ня мороз по коже пробежал . Белоснежные клыки были явно нечеловеческого размера , таких у людей просто не б ывает ! Увидав мой обалделый вид , парень быстро загово рил скороговоркой : — Ты не бойся , мы вообще-то на людей не нападаем , просто так получилось ... Ты уж извини меня , я нечаян но. — И он потерянно опустил голову , как нашкодивший школьник. — Тьфу ты , точно , придурок . Надо же , попала в чужой мир и сразу же нарвалась на какого-то недоделанного вам пира . Ладно , давай уже рассказывай , что тут у вас и как устроено , а я послушаю . Если засну невзначай , разбу дишь.— Устроившись поудобнее , я приготовилась слу шать е го байки , решив понапрасну не раздражать этого не понятного парня с явно выраженными признаками черно быльской мутации . Вдруг и правда решит , что он вампир и ему пора обедать , и схарчит невзначай. ГЛАВА 3 Бред , который он мне поведал , иначе , чем «дурдом на выезде» , и назвать нельзя. Короче , зовут парня Даккруол , он темный в третьем по колении . А точнее , чистокровный вампир (вот чем объяс няются его неестественно красные глаза , длинные когти , клыки и т . п .). Ему всего сто тридцать лет (что в соответст вии с человеческими мерками приближается где-то к шестнадцати — восемнадцати ). Как он мне пояснил , чис токровные вампиры вообще очень медленно взрослеют и набирают силу . Видимо , это устроено для того , чтобы вы сший вампир набрался мудрости к моменту вхождения в полную силу и не смог принести никому большого вреда по причине неуемной энергии . Место , где это чудо на меня напало , называется королевством Таринф . На Тарагоне о битают несколько основных рас : люди , вампиры , эльфы , дроу , гномы , драголы и черт знает кто еще . Всех сразу и не запомнишь . Также Тарагон делится на отдельные коро левства и даже заморские страны (то есть за морем ). Прав да , кто там живет на островах и сколько этих островов , Мало кто может сказать точно , а вот то , что самых крупных Человеческих королевств всего два , это я уяснила сразу . Пе рвое — Таринф , столицей которого являлся славный го лод Вассариар , с кучей городов , городков и поселений по меньше . В нем находится Башня Магов с учебным цент ром . Второе — королевство Бармингам со столицей Бар- Ной , где процветает торговля всем и вся . Здесь можно про дать и купить что угодно и кого угодно , а если что-то не удается купить , значит , этого нет в природе . Отличитель ной особенностью этого королевства является узаконен ное рабство . Про остальные государ ства я и говорить не буду , так как меня в первую очередь интересовали конечно же людские поселения . Судя по всему , я сейчас находилась в королевстве Таринф , однако где-то рядом с границей ко ролевства Бармингам , а это не есть хорошо . Еще продадут в рабство , и доказывай потом свою уникальность и непо вторимость. Хранительница послед и й раз появлялась в их мире где-то пятьсот лет назад , когда она умудрилась спасти весь Тарагон от вторжения каких-то жутких тварей , которые прорвались через Южные врата . Эти созда ния умели по глощать энергию из всех , кто им был не нужен , и накапли вать ее . Они даже из вампиров умудрялись высасывать энергию , хотя , как они это делают , никто не уразумел . По няв , чем это грозит миру , все расы объединились , забыв на время свои дрязги и споры , чтобы дать отпор этой злой силе . Тогда и выяснилось , что врата не просто так пропус тили этих тварей , они были открыты специально одним культом . Приход Хранительницы остановил нашествие , заперев врата и уничтожив расползающуюся по миру зара зу , одна ко справиться с последователями этого культа она не смогла , и здесь дальше мнения разделяются . Одни гово рят , что она погибла от рук предателей , другие верят , что Хранительница просто ушла в свой мир , посчитав свою за дачу выполненной , но она обязательно в ернется , когда в этом возникнет необходимость. Выслушав все это , я невольно коснулась шеи , где висе ла цепочка . Сейчас на этом месте ощущалась лишь неболь шая припухлость , но и она исчезала практически на глазах . Боли и жжения также как не бывало . Да-а , во т так и начи наешь верить в сказки . Кажется , последнюю фразу я про изнесла вслух , так как Даккруол незамедлительно отреаги ровал : — Это не сказки ! Эту легенду знает каждый житель на шего мира . Только далеко не каждый знает , что вампиры были чуть ли не самы ми верными соратниками Храните льницы в той войне , а точнее говоря — наш клан ! Гордо выпятив грудь и расправив плечи , парень по про бовал сделать высокомерное лицо , но тут же совершенно по-детски расплылся в счастливой улыбке : — Обалдеть , что наши скажут , ко гда узнают , что имен но я первым встретил новую Хранительницу в нашем мире ! — Слушай , Дакк — можно , я буду звать тебя Дакк или Дакки , а то пока твое имя выговоришь , язык сломаешь ? — я вообще-то в вашем мире недавно и ничего здесь не знаю . Этот медальончик попал ко мне совершенно случайно (знала бы , что все так повернется , никогда и близко не по дошла бы к той землянке ). — Чтобы прояснить ситуацию , пришлось вкратце рассказать про свой мир , поездку за грибами и необычную находку.— И почему ты от меня с таким визгом шарахнулся , когда нападал , я ведь до тебя даже не дотронулась ? — Медальон защищает своего носителя , то есть тебя , и мне еще крупно повезло , что он не спалил меня на месте , а всего лишь обжег руку . Он является опознавательным зна ком , а также открыва ет для своего носителя практически неограниченные возможности как в магии , так и во мно гом другом . Всех его свойств не сможет сказать практиче ски никто , тем более что для каждого носителя набор свойств может отличаться . Твой медальон дает возм ожн ость сов ершенствоваться во всех смыслах этого слова , Как внутренне , так и внешне , по твоему желанию и необ ходимости . По крайней мере , мой отец мне именно так рассказывал , когда я заинтересовался и сторией прихода первой Хранительницы. — Что значит совершенствоват ься внешне ? Это как ? — Я обалдело посмотрела на Дакка. — Ну , к примеру , если у тебя были какие-то проблемы со здоро вьем , аурой или еще там что-то ( вы , люди , такие н есовершенные и хрупкие ), то «Знак Отверженных» исп равит все огрехи твоего организма. Я неко торое время молча переваривала это сообщение, а потом , задрав штанину , начала усердно изучать свою ко ленку , которую с самого детства украшал небольшой шрам — последствие падения с яблони в возрасте семи лет . Коленка была абсолютно чистая и гладкая , никак о го на мека на шрамы и царапины там и в помине не было . Вни мательно осмотрела руки на предмет повреждений : все-та ки , пока я продиралась по лесу , да и потом , когда летела в яму , все руки у меня оказались в царапинах и ссадинах . Сейчас и они были девственно чисты , а кожа гладкая , как в младенчестве. — С ума сойти ! — Если я еще в чем-то и сомневалась — все-таки наговорить можно все , что угодно,— то теперь была готова поверить во что угодно . Клыки можно приде лать , даже татуировку на моей шее можно было сделат ь , когда я валялась в беспамятстве , но вот так запросто убрать старый шрам , такого я еще не видела . Да и других странно стей вокруг хватало. — Прям голова крутом ... Дакк , а почему ты называешь мой медальон «Знаком Отверженных» ? — Раньше , еще до Вторжения , раса вампиров считалась проклятой . Отверженные — так мы называли себя сами в те времена . Нас старались истребить все разумные сущест ва , которые живут в нашем мире , потому что мы не могли обходиться без свежей крови разумных существ . Из-за это го нас стано вилось все меньше и меньше . Само наше су ществование было поставлено под вопрос . Именно поэто му , когда началось Вторжение , мы одни из первых поняли , чем это всем грозит , и сразу же , не колеблясь , предложили свои услуги Хранительнице , добровольно присягнув ей на вечную верность . Взамен она подарила нам возможность обходиться кровью животных и жить по своему усмотре нию . В тот момент , когда клятва была произнесена , цвет медальона поменялся с красного на зеленый , а мы стали его называть «Знаком Отверженных» , в память о тех вре менах , когда мы были слишком зависимы от крови и жи вой энер г ии , содержащейся в ней . Так и получилось , что с тех пор наш клан давно отказался от употребления крови разумных , нам достаточно изредка питаться кровью жи вотных , обитающих в эт ом лесу . Да и отношение разумных рас Тарагона кардинально поменялось . Конечно , хватает и косых взглядов , особенно в маленьких деревнях очень си льны еще старые предрассудки . Однако в крупных городах вампиры имеют право появляться на общих основаниях , единс твенное ограничение — следящий браслет . В случае немотивированного нападения на мирных горожан брас лет подает сигнал в Башню Магов , и такой нарушитель бу дет моментально казнен , в лучшем случае выдворен из го рода на руки полномочного представителя клана, для по следующего суда . Но эту меру мы принимаем , так как мо жем понять опасения простых обывателей по отношению к нашей расе. — Ладно , это все , конечно , очень интересно . Но , может быть , ты знаешь здесь недалеко какое-нибудь человече ское жилье ? И прекрат и наконец называть меня Храните льницей . У меня и нормальное свое имя имеется — Лика. — Совсем-совсем рядом нет . Но вот если пройти по лесу напрямик , то одна деревушка будет неподалеку . Од нако разумно ли идти ночью по лесу ? Может , лучше до ждаться утра , а утром мы двинемся в путь ? Припомнив все , что я когда-то читала про вампиров , решила поинтересоваться : — Ты сказал , что вы теперь можете долго обходиться без крови , а как по отношению к солнечным лучам ? Не по вредят ли они тебе , ведь сейчас днем достаточн о жарко и солнечно , а ты , насколько я поняла , собрался меня сопро вождать ? Парень ощутимо смутился. — Ну ... ты же Хранительница , а значит , можешь прак тически все . Я просто подумал , что , управляя различными потоками силы , ты могла бы , ну или хотя бы попробо вала немножко мне помочь ... Вернее та , предыдущая Храните льница , могла это делать,— поправился он,— И если бы Лика только попыталась... — Как ты себе это представляешь , если я только что уз нала , что являюсь какой-то Хранительницей , и никаких особых новых навыков в себе заметить еще не успела ? — Ну чисто теоретически , очень приблизительно , я могу попробовать объяснить тебе , как следует действовать . Ведь даже необученной Хранительнице бывают подвласт ны тонкие материи , и самое главное — это иметь желание по мочь — Дакк замер , напряженно ожидая моего реше ния. Сведения эти , конечно , очень занимательны , однако , вспомнив , как это чудо природы напало на меня какой-то час назад , я начала лихорадочно думать . Не такая уж я и дура . Надо как-то себя застраховать от под обных нападе ний на будущее . Подумаешь , что он мне здесь наболтал ! Даже если все правда , а этого пока никто не подтвердил , то кто даст гарантию , что конкретно этот вампир не вынаши вает ненормальных идей по переливу моей крови в ка кой-нибудь резервуар . И тут меня осенило ! — Слушай , чистокровный , а нет ли у вас какой-нибудь клятвы , через которую ты не смог бы переступить ? А то , сам понимаешь , доверия к тебе у меня пока не больно-то много . Нет , это не значит , что я тебе совсем уж не доверяю , но поворачиватьс я спиной и уж тем более спокойно ложи ться спать пока не могу . Вдруг лягу спать человеком , а про снусь с такими же красными глазками , как у тебя ? А мне пока и свой цвет глаз очень нравится . Они у меня с рожде ния меняют цвет в зависимости от настроения : то тем но-зеленые , то серые с зеленоватым отливом . В общем , красный цвет глаз как вариант меня совершенно не устраивает. Дакк задумался . Я почти физически ощущала , как вер тятся в его голове шестеренки. — Ну почеши в своей шевелюре , может , какие умные мысли в твою молодую башку залезут ! Давай думай быст рее , а то мне уже спать хочется.— И я демонстративно ши роко зевнула . Парень с тоской посмотрел на меня , но лич но я помочь ему никак не могла . Обеспечение моей безо пасности от клыкастого и глазастого з лыдня — напервей шая задача на сегодняшний день (вернее , ночь ). Я уже начала подумывать , что я буду делать , если молодой вам пирчик ничего не выдаст . Задумавшись о возможных ва риантах , я даже подпрыгнула от неожиданности , когда Дакк громко закричал : — Есть ! Я , кажется , вспомнил ! — Тьфу на тебя , кровосос несчастный ! Так и до инфар кта довести можно . Давай , что ты там надумал. — Роясь как-то в старых рукописях нашего клана , я на шел упоминание о ритуале принесения клятвы верности , эту клятву переступить ни оди н вампир не сможет . Иначе ему грозит медленная и мучительная смерть.— И , захлебы ваясь от возбуждения , Дакк начал тараторить : — Клятва должна быть принесена в ночь , когда высшее светило бу дет находиться в зените и войдет в полную свою силу . Сей час именно такая ночь и есть. Оказывается , в обычную ночь луна (или как там у них это называется ?) выглядит практически обыкновенно , ну , может , имеет слегка розоватый , размытый ореол . И такой устрашающий вид , как сейчас , приобретает только на одну ночь за каждый цик л (их цикл — это где-то две недели в на шем понимании ). — Лика , ты примешь мою клятву верности ? — По-мое му , Дакк даже задержал дыхание в ожидании ответа. Я пожала плечами : — А почему бы и нет ? Давай рассказывай , что там нуж но делать ? Дакк вдруг исчез , а за моей спиной послышалось пых тение и какая-то возня . Обернувшись , я увидела вампира , протягивающего мне на ладони какой-то предмет , отсве чивающий под луной ослепительно-белым . Приглядев шись , я невольно скривилась . Придурок приволок мне чей-то зуб , верн ее , клык достаточно впечатляющих разме ров. — Господи , Дакк , где ты взял эту гадость ? — Это не гадость , это мой клык совершеннолетия ! То лько когда он отрастает , мы можем считаться взрослыми и готовыми к принятию самостоятельных решений . В ману скрипте гов орилось , что взрослый вампир , добровольно отдавший свой клык , становится собственным заложни ком . В случае нарушения клятвы начинают выпадать все зубы и вампир может умереть медленной , мучительной смертью от тривиального голода . Так как зубы , выпавшие от на рушения подобной клятвы , не восстанавливаются , хотя обычно они растут всю жизнь (умудряясь обновлять ся даже в самых экстремальных случаях : ну там выбили , или в теле жертвы застряли , или кариес ...). Я чуть не расхохоталась . Только подумать , у вампиров тоже может быть кариес ! — Ну и что мне с этим бивнем мамонта делать ? Может , резную шкатулку для колец выпилить , а потом продать за бешеные деньги ? А вдруг местным модницам так понра вится , что они объявят внеплановую охоту за вампирами . Те начнут вымирать , при дется в Красную книгу заносить , заповедники строить ... Ну а если серьезно,— я удивленно посмотрела на Дакка,— что я должна с этим делать ? — Я передаю тебе частицу себя , со своей клятвой верно сти . И пусть темное светило будет свидетелем доброволь ности мое го решения ! — Торжественная , с пафосом про изнесенная клятва заставила меня воспринимать все серь езно и постараться не рассмеяться . Долгий , выжидатель ный взгляд заставил меня занервничать : показалось , что это еще не все и должно быть какое-то продолжение. — И что дальше ? — Ты должна подтвердить принятие моей клятвы.— Дакк требовательно посмотрел на мои руки.— Ты должна подтвердить мою клятву частицей себя. — Я что должна сделать ? — от наглости вампира я чуть было не задохнулась.— Какой такой частицей себя я дол жна подтвердить твою клятву ? Что , тоже зубы рвать ?! На это я не согласна , тем более что они у меня уже не вырас тут , не молочные , чай. — Не надо зубы рвать , достаточно одной капельки , ма люсенькой капелюшечки твоей крови , и все будет в луч шем виде . Твоя кровь , отданная добровольно , будет идеа льным подтверждением и скреплением уз принесенной клятвы. Видя мои колебания , Дакк состроил такую трогатель ную физиономию , как у Ленкиной морской свинки , когда той предлагали корочку сыра после того , как защеч ные мешки уже были набиты под завязку . Не выдержав , я за ржала в голос : — Хрен с тобой , давай свою клятву. Вампирчик , словно боясь , что я вот прямо сейчас пере думаю , начал тараторить какую-то белиберду , типа «вру чаю тебе свою жизнь , честь и прочее , и проч ее...» — через пару минут я отключилась и уставилась на звезды , которые так и притягивали к себе мой взгляд . Внезапно наступив шая тишина заставила очнуться . Ага , кажется теперь мой ход... — Я , Лика , принимаю клятву верности отрока Дакки , тьфу … отрока Дакк руола ... — Что там надо сделать , час тичку себя ? Ну ладно , перочинным ножичком легонько ткнула в мизинец на левой руке . Появилась капелька кро ви (блин , как на общий анализ крови сдала ). — Что дальше-то говорить ? — прошипела я . Дальше по вторяла практическ и автоматически за тихо бубнящим парнем : — В ответ на полную преданность обязуюсь при ходить на помощь и защищать жизнь в случае необходимо сти...— и т . д . и т . п.,— пока до меня вдруг не дошло : — КА КОГО ХРЕНА ?! Вампир охнул и , сжав руками уши , повалился на землю. — Ты за кого меня принимаешь ? Это ты должен обо мне заботиться и всячески оберегать , про обязательства ничего сказано не было ! БАБАХ ! — кажется , я опоздала со своими возмущения ми . С неба сорвалась молния и шарахнула прямо между нами , чуть не опа лив волосы. — Ура ! Клятва услышана и подтверждена небесами ! — Пацан катался по земле от восторга , а я стояла и в бессиль ной злобе грызла ногти. Ну ладно , оболтус красноглазый , ты еще пожалеешь, что связался со мной . Ато , ишь ты , оберегать я его должна. Та к оберегу дрыном , что мало не покажется . Жив будет , и замечательно . В конце концов , стиральной машинки тут нет , утюга тоже , а я уже привыкла к этим благам цивилиза ции , вот ты у меня и будешь их выполнять ! А будущие блага цивилизации , не подозревая , к чему их причислили , весе ло скакали по пресловутой полянке с улыбкой идиота. — СТОЯТЬ ! — Сказать , что я была зла , это не сказать ничего.— Упор лежа принять ! — К моему удивлению , Дакк вполне успешно справился с этой командой.— А теперь сто отжиманий , начали : раз -два , раз-два ... Свободен ! Глядя на трясущиеся ручки и ножки грозы ночных жи телей , я уже почти раскаялась в своем поступке . Окончате льно меня доконали две хрустальные слезинки , скативши еся по щекам моего (теперь уже моего ) вампира. — За что , Лика , что я такое сделал ? Я же теперь целую неделю не смогу летать. — Да ладно тебе , физические упражнения еще никому не вредили . А потом , нечего было меня злить ! Запомни : Я Не Люблю Брать На Себя Никаких Обязательств . Ты меня обманул , ничего не сказав о второй части обряда. — Но это была стандартная клятва верности ! Если кто-то готов отдать за тебя свою жизнь , то и ты должен за щищать его ценой своей жизни. Есть еще несколько видов клятв (вечного служения , то есть рабства ; и клятва двух господ — между равными ). Перва я клятва подразумевает безоговорочное подчинение слуги своему хозяину и последующую смерть в случае смерти хозяина , а вторая бессмысленна в нашем случае , так как вампир не может считаться равным Хранительни це . Все это дрожащими губами и объяснил мне безум но ра зобиженный парень. ГЛАВА 4 — Да-а , вот это я попала ! Ладно , давай трогаться . Ложи ться спать уже нет смысла , небо начинает светлеть , да и сыростью ощутимо потянуло . А спать на мокрой траве — бр-р , увольте. — Лика , а ты ничего не забыла ? — Господи , ну что тебе еще надо , ошибка природы ? — А как же солнце , вернее его лучи ? Я в едь не смогу долго находиться с тобой днем , если ты не попробуешь внести некоторые изменения в мою энергетическую структуру . А я ведь поклялся тебя охранять ! — Дакк умоля юще смо трел на меня. — Тьфу на тебя , дитятко ! И как мне тебя защитить , при обретение ты мое незапланированное ? — Ну точно не знаю , твой медальон должен теб e по мочь , достаточно только тебе захотеть это сделать . Попро буй для начала рассмотреть мою ауру и скажи , ч то ты ви дишь ? — Ни фига себе ! Рассмотреть ауру . Да за кого он меня при нимает , за ведьму в десятом поколении , что ли ? Тем не менее , прищурив глаза , я честно постаралась рассмотреть что-то вокруг вампира , ожидая увидеть ка кое-нибудь размытое пятно , наподоб ие тех , которые пока зывают нам в разных фантастических фильмах . Сначала ничего не происходило , как я ни вглядывалась , даже глаза начали слезиться . Но потом , когда я уже решила плюнуть и честно признаться , что ничего не получается , вдруг , как на старых фот ографиях при их проявке , начали постепенно проступать какие-то линии , сплетаясь в причудливый узор. — Что это такое ? — Мой потрясенный шепот озадачил , терпеливо ожидающего вампира. — А что ты видишь ? — Заинтересовавшись , Дакк так и вперился в меня взглядом , ожидая подробного ответа. — Это ни на что не похоже ! Столько красок , линий сме шений . Больше всего напоминает северное сияние , одна ко здесь даже больше , здесь не только сполохи , здесь про бегают и отдельные линии , искорки , тончайшие перепле тения . Боже, как это красиво ! Задыхаясь от восторга , я так хотела поделиться своими впечатлениями с молодым вампиром и донести до него все то , что я вижу , что очнулась от своих переживаний , только у слышав сдавленное : — Ох ! Очнувшись , теперь уже я с удивлением посмотре ла на Дакка. — Ты чего охаешь ? Насколько я поняла , для тебя это обычное явление , это я в первый раз вижу такую красоти щу ? Дакк выглядел подавленным и ошарашенным. — Ты не совсем права . Я , конечно , вижу ауру живых су ществ , однако это происходит не так , как у тебя . Мы мо жем видеть только общий фон , окружающий разумное су щество , ты же видишь значительно больше и дальше . Тебе доступны эмоции , энергетика , общая сущность и само предназначение в этой жизни . Так , как видишь ты , не ви дит , наверное , никто . Спасибо тебе , что удостоила меня , и я стал первым вампиром , сумевшим заглянуть в свою соб ственную сущность. — А как ты сумел увидеть то же самое , что и я ? — с подо зрением посмотрела я на Дакка. — Ну не знаю ... Ты , наверное , так сильно хотела пере дать мне свои эмоции , что медальон помог тебе , и я смог увидеть то же самое , что и ты . Это действительно очень красиво. — И что же дальше ? Какие мои следующие действия ? — Раз ты так хорошо видишь все линии , ты можешь усилить линии защиты моего организма . Они , как прави ло , находятся по верхней границе ауры , чуть ниже эмоцио нального фона . Если ты сильно захочешь мне помочь , то твоя интуиция , управляемая «Знаком Отверженных» , все сделает за тебя . Просто доверься самой себе. Тяжело вздохнув , Дакк крепко зажмурился. — Ну вс е , я готов ! Приступай. — Ни фига себе заявочки . Это что же , если я , доверив шись своей интуиции , сделаю что-нибудь не так и непред намеренно нанесу какой-нибудь вред своему защитнику , а «бяка» рикошетом может ударить и по мне ? Как та м у тебя говорилось , чт о защита и ответственность за по ст упки должны быть обоюдны ? Видно де ва ться некуда . Как говорится , назвался груз дем , полезай в кузов . Теперь уже я тяжело вздохнула и , прищурив глаза , начала творить. Чт о я там делала и как — сказать не берусь . Это как в мо заике , только вместо камушков здесь были пятна , кото рые , повинуясь моим желаниям , меняли свои цвета , и ли нии , вдруг сплетающиеся с другими , соседними , вначале идущими исключительно параллел ьн о . Сколько это про должалось , не имею понятия , только когда я и спытала удовлетворение от проделанной работы и поняла , что бо льше ничего не хочу менять в получившемся узоре , я чув ствовала себя как выжатый лимон . Перед глазами мелька ли черные мушки , и появилось только одно , но о-очень большое желание прилечь на травк у и заснуть так на меся цок-другой. Присев на холмик , услужливо образовавшийся прямо под моей пятой точкой , я начала проваливаться в темноту , и последнее , что возникло у меня перед глазами , это удив ленная физиономия Дакка , силящегося что-то сказать . Пер вая мысль по поводу неоправданно близкого соседст ва с вампиром , скользнувшая в мозгу , уже не смогла меня за ставить открыть глаза. Проснулась я от жары и какого-то щекотани я в носу . Не в ыдержав , громко чихнула и открыла глаза . Минут пять я с оображала , где нахож усь и что все это значит . Моя брен ная тушка лежала на полянке , укрытая кучей папоротника , а по д головой находился мой походный рюкзак , из которо го топорщился небольшой термос , упирающийся прямо мне в ухо . Солнце немилосердно припекало , и очень хоте л ось пи ть . Сбросив с себя весь травяной хлам , я поднялась и с наслаждением потянулась . Ничего себе так холмик об разова лся . Еще бы крестик воткнуть , и можно сказать , что п олучилась импровизированная лесная могилка . Око н ча тельн о вспомнив все произошедшее этой ночью , я стала огля дываться в поисках ненормального упыря , заживо по х о рон ившего меня под этими зелеными стеблями . Я вле ние Х риста народу не заставило себя долго ждать . Выбе жавший прямо под солнечные лучи черноволосый парень живо подтвердил , что все мои воспомина ния — это не бред воспаленного воображения. — А , ты уже проснулась ? Ура , Лика , у тебя все получи лось . И даже больше того ! Некоторые свои новые способ ности я уже опробовал , а сколько их вообще , еще даже и сам не знаю . О таких я и мечтать не смел . Смотри , у меня даже получилось искупаться в проточной реке под паля щими солнечными лучами ! Кто еще из вампиров может похвастаться такими способностями ? Какое же это сча стье !!! Пришлось срочно прерывать захлебывающегося от вос торга товарища , напомнив о прозе жизн и. — Ну , во-первых , я безумно хочу пить , а во-вторых, объясни мне пожалуйста , какого хрена ты решил похоро нить меня под этой кучей силоса ? Или ты пытался сделать запасы на будущее , чтоб свежее мясо не протухло ? Мое плохое настроение немного сбило чересчур вос торженный настрой Дакка , и он немного смутился. — Ну понимаешь , я подумал , что ты можешь замерз нуть , а так как под руко й ничего больше не было , решил тебя прикрыть листьями папоротника от ночной прохлады и комаров.— Дакк смущенно потупился. Теперь уж е мне стало неудобно . Человек , тьфу ты , вам пир хотел как лучше , позаботился обо мне , а я так на него наехала. — Ладно , проехали . Слушай , Дакк , а эта твоя речка да леко отсюда , а то я бы тоже не отказалась искупаться. — Да нет , совсем рядом . Пойдем , я теб е покажу.— Вос прянув духом , вампир весело поскакал впереди , радуясь наступившему дню. Интересно , почему это теплый солнечный день меня совсем не воодушевляет , тогда как этот тип радуется каж дому новому лучику ? Вроде все должно быть наоборот ? Какой-то непр авильный вампир мне попался. Минут через пять д еревья расступились , и мы оказа лись в излучине небольшой лесной речушки , с достаточно , крутыми , почти обрывистыми берегами. — Ты предлагаешь мне здесь купаться ? — получив утвердительный кивок , я с негодованием на нег о посмот рела : — И как я должна туда спускаться , интересно ? Летать я пока еще не научилась , а голову сломать в начале моего безумного приключения как-то не хочется. — Да что ты , Лика ! Здесь за кустиком есть чудесная тро пинка , которая спускается пря мо к реке . Пойдем , я тебе покажу. Тропинка действительно имелась в наличии . Спустив шись к реке и тщательно обследовав ее берег , я выразите льно посмотрела на мявшегося неподалеку вампира. — Ну и чего ты ждешь ? Второго пришествия или когда дед Мазай и зайц ы по реке поплывут ? — А ? Ты чего-то сказала ? — Недоуменно поворачивая голову , вампир уставился на меня. — Вали отсюда , пока я тебя не утопила в этой луже . Или ты считаешь , что порядочная девушка вроде меня должна купаться голышом при куче зрителей , доставл яя им неи моверное удовольствие ? Учти , я эксгибиционизмом не страдаю ! — Ой , извини , пожалуйста , я просто задумался . А ты Мне потом расскажешь , кто такой Мазай и этот , как его , эк би ...? — Иди уже , любознательный какой нашелся ! Не стоит тебе засорять мозги т ем , что тебе точно никогда не приго дится. Небольшой вихрь , и мой провожатый испарился в мгновение ока. — Ни фига себе ! Я тоже так хочу ! — Я внимательно оглядела близлежащие кустики , однако ничего подозрите льного не заметила . Река так и манила прохладой и при родной чистотой , а с уче том того , что я уже сутки не мыл ись , да еще после всех моих мытарств вода притягивала меня как магнит . А пот ому , немного помявшись , я плюнула на свою осторожность и решительно разделась. Искупавшись и слегка простирнув свой свит ер и ко сын ку с головы , я почувствовала себя почти человеком . По чему почти ? Да потому что голодная была как волк , а в жи в оте уже шла , по-моему , третья мировая , скручивая кишки в тугой узел и издавая непрерывные устрашающие рычания. — Ау ! Дакки , малыш , ты гд е ? — Вопль пришлось повто рить аж целых два раза , пока из кустов не высунулась зна комая физиономия. — Ну ничего себе защитничек ! А если бы меня здесь решили похитить , утопить или еще чего по хуже ? Ты где болтался , что я никак не могу до тебя докри чаться ? — Да я был здесь неподалеку . Тем более что ты сама меня прогнала , вот я и отошел подальше , чтоб тебя не нер вировать,— оправдывался смущенный вампир. — Давай веди уже в свою деревню , а то есть хочется , аж мочи нет . А когда я голодная , то жутко злая . Запомн и это на будущее ! При слове «есть» в животе началось голодное бурчание , слышное , наверное , на весь лес. — Конечно , конечно . Пойдем , я покажу тебе дорогу. — Интересно , а ты в деревне тоже перекусывать со брался ? — Мой взгляд не обещал кровопийце ничего хоро шего. — Сама задушу , если замечу косые взгляды в сторону жителей ! — Что ты , что ты , как можно ! Я только о тебе забо чусь, — поспешил откреститься Дакк. — Слушай , а чем я платить буду ? Если только тебя сдать в качестве наемной с илы.— Но беглая оценка щупло го вампира явила неутешит ельные результаты.— Нет , боюсь даже на корочку хлеба не заработаешь ! А вот в местную та верну (или харчевню , или что там у них , где поесть и отдох нуть можно ) тебя можно было бы определить в качестве стриптизера . Движения плавные ; худенький , но не кост лявый ; мордашка симпа тичная . Глазки вот только подка чали , но ничего , темные очки наденем , танцевать научим, и от баб отбою не будет ! — Лика , ты что задумала ? — А что , вполне приемлемый вариант . Платить-то за обед чем-то надо ! — А что т акое «стриптизер» ? — Это такой мужик , который раздевается на сцене под музыку . Бабы будут в восторге ! — Лика , у нас это не принято . Такими вещами могут за ниматься только продажные девки ! Я этого делать не буду ! — Ну и пожалуйста,— я пожала плечами.— На чт о хав чик покупать будем , стеснительный ты мой ? — А у тебя ничего нет на продажу ? Вот скажи , колечко у тебя золотое ? Черт , как я могла забыть ! Ведь я и впрямь не стала сни мать кольцо и серьги перед грибным походом . Кольцо — две змейки , одна из белого золот а , другая из желтого , пере плетались между собой , а в глазах поблескивали вставки из крохотных бриллиантиков ; оно отлично дополнялось не большими сережками в том же духе . Этот комплект был н астолько удобным , что я порой забывала о том , что он на мне надет. — Сколько я могу получить за это ? — я протянула Дакку кольцо и свои серьги. — Серьги спрячь , на одно твое колечко можно месяц жить в этой деревне , ни о чем не заботясь , хотя в городе за н его дадут намного больше . Больше того , сколько оно ве и и т , в несколь ко раз . Городские модницы по достоинству оценят столь тонкую ювелирную работу , а для здешних крестьян , боюсь , это недоступно . Да , кстати , мы уже при шл и. Сквозь деревья просвечивали деревянные одноэтаж ные домики . Среди них выделялось одно здание — оно б ыл о двухэтажным . Как объяснил Дакк — это и была необ ходимая нам таверна. — Дакки , ты можешь как-нибудь легализоваться в этой д еревне ? Ну там — превратиться в кого-то незаметного и безобидного , но чтоб всегда был со мной ? А то твои клыки и красные зенки , бою сь , слишком напрягут местное насе ле ние , и я не то что покушать не получу , а еще и поганой метл ой выпроводят взашей. — Нет проблем ! — Минута , и передо мной сидит крохотны й , с ладонь величиной мышонок с аккуратными пе репончатыми крылышками , покрытыми легким пушком, на сгибах которых белели коготки , большими ушами с кик сточками на концах и абсолютно круглыми красными глазами. Сразу захотелось взять эту чудо-игрушку и долго с на слаждением тискать . Видно , что-то такое отразилось у меня во взгляде , так как Дак к проворно вскарабкался по моей ноге и нырнул в карман куртки. — Даже не вздумай хватать меня руками , покусаю ! — прозвучало в моей голове. — А куда ты дел мое колечко ? Мне же расплачиваться за обед и комнату. Вынырнув из кармана , мышонок засунул лапку куда -то в складки у себя на брюшке и вытащил кольцо. — Так ты что , ко всему прочему еще и сумчатый ? — От такого вида летучих мышей я аж припухла.— Ладно , давай прячься , редкий вид сумчатых.— И я решительно зашагала в сторону деревни. Но дороге к трактиру моя с кромная персона , оказыва ется , вызвала повышенный нездоровый интерес . Дойдя до дверей заведения , я оглянулась и обнаружила нехилую компанию , топающую за мной на небольшом отдалении . Человек пять мужиков усиленно делали вид , что просто выш л и погулять и так случилось , что нам в одну сторону. Решив пока не обращать внимания на это сопровождение , я зашла в трактир и чуть не подавилась слюной . Обедала я в последний раз чуть ли не двое суток назад — накануне по ездки за грибами , еще в своем мире . Позавтракать пер ед коллективной поездкой в лес так и не успела , а здесь вита ли ароматы тушеных овощей , мяса , жареной картошечки и еще чего-то сдобного . Посетителей было немного . Только в одном углу были сдвинуты два стола вместе , и за ними сидела компания из семи мужиков с огромными тесаками на поясах , да около двери наливался чем-то алкогольным (судя по сивушным пар ам и его внешнему виду ) местный пьяница . Когда я вошла , а за мной ввалилась группа под держки , сопровождающая меня на улице , в зале стало тес новато . Все-таки домик был не так чтобы уж очень боль шим . Здесь явно оста навливались в основном проездом , чтобы перекусить , да заходили местные — пропустить ста канчик-другой . Оглядевшись , я приметила столик в углу , напротив выхода и радостно устремилась к нему . Располо ж ившись на деревянной скамье , я вдруг осознала , что не знаю , на каком языке здесь разговаривают и смогу ли я его понять . Ведь единственный язык , доступный мне,— это русский , ну и , как выяснилось , я еще неплохо общаюсь с вампирами . Пока размышляла , ко мне по дошел хозяин трактира в засаленном фартуке и поинтересовался , что я буду заказывать. Хм , оказывается , я понимаю аборигенов . Надеюсь , что и дальше не будет никаких затруднений с языковым барье ром. — А что вы можете предложить ? — Вот и разговариваю. — Есть овощное рагу , тушеная говядина , пироги с ка пустой , уха.— Он выжидательно уставился мне на перено сицу. — Принесите мне овощное рагу с мясом и пироги с ка пустой . И что-нибудь попить. Через пару минут дородная женщина разгружала мне на стол с подноса необъ ятных размеров тарелки , от которых шел умопомрачительный запах . Н е в силах дождаться , ког да блюда хоть немного остынут , я зачерпывала ложкой еще горячее рагу с мясом . Господи , как это было вкусно ! Неж ное мясо (никакого сравнения с перемороженными полу фа брикатами ), свежие тушеные овощи , только с грядки , щедро посыпанные свежей зеленью , и большой кусок све жего , еще теплого хлеба (явно излечи ). Господи , как заме чательно ! Посмотрев на глиняный , запотевший от холода кувшин , налила в кружку и осторожно попро бовала , а по том залпом выхлебала полкружки и сразу долила еще . Это же настоящий ржаной квас , холоднющий , аж зубы зало мило . Машинально взяла пирожок с тарелки и , прихлебы вая квас , украдкой оглянулась . Здоровый белобрысый па рень о чем-то шептался с хозяи ном таверны . Тот елозил за мусоленной тряпкой по барной стойке и явно никак не хо те л соглашаться с тем , что тот ему предлагал . Так и не договорившись , парень взял несколько наполненных кружек и отошел к столику , который облюбовали его подель ники . Это была та компашка , которая так настойчиво со провождала меня по деревне … — Госпожа желает чего-нибудь еще ? Заглядевшись , я и не заметила , как у моего столика ма териализовался давешний хозяин таверны. — Я бы хотела снять у вас комнату на пару дней с по л ным обслу живанием. — Чем расплачиваться будете ? Нагло посмотрев на него , я вытащила из кармана ко лечко и ехидно поинтересовалась : — Надеюсь , сдача на йдется ? — в таверне сразу наступи ла нездоровая тишина. — Госпожа позволит ? — Дождавшись моего милости вого кивка , мужик трясущимися руками сгреб кольцо и убежал куда-то в подсобные помещения за барной стой кой . За столиком , где сидел белобрысый с компанией , на чалось нездоровое шушуканье , пожалуй , ничего хорошего не сулившее такой самоуверенной мне . За столами с воо руже нными мужиками возобновился какой-то свой разго вор , что не уберегло меня от нескольких заинтересован ных взглядов и с их стороны. Да-а , кажется , надо было как-то по-другому , а то только появилась , и уже настоящий фурор произвела . Когда я уже начала тяготит ься таким повышенным вниманием к своей персоне , появилась давешняя женщина и предложила мне последовать за ней на второй этаж. — Комната уже готова , госпожа . Вам что-нибудь еще принести ? — Нет , спасибо , ничего не надо . Разве что эти пирожки и квас с собой забрала бы. — Не беспокойтесь , вам все принесут в комнату . Пой демте со мной , я провожу вас. ГЛАВА 5 Моя комната оказалась последняя по коридору . Об с та новка простенькая , но все чисто . Пол блестел свежевымы тыми досками , у стены находилась широкая скамья с ки нутым на него матрасом . Комод у окна , стол и две колче ногие табуретки — вот и вся обстановка . Немного помяв ши сь , я все же решилась спросить : — Скажите , а постирать вещи где-то можно , да и при купить что-нибудь на смену хотелось бы. — Да-да , я сейчас пришлю дочку , она все сделает , а зав тра занесет вам вашу одежду.— Я быстро скинула джинсы , куртку и свитер и , не особо стесняясь , осталась в одной футболке . А что стесняться , футболка длинная , чуть ниже бедра , так что вполне сойдет за халатик . Да и тетка на му жика постороннего не тянет . Не думаю , что у меня есть что-то , чего она не видела. — Покраснев , она сгребла все мое барахло в кучу и , пятясь задом , вышла . Подойдя к окну , я открыла створку и пол ной грудью вдохнула свежий деревенский воздух . Как хо ро шо-то ! И тут как пыльным мешком по голове меня осенило . Елки-палки , Дакки , мышонок мой сумчатый , в кармане куртки остался ! Я заметалась по комнате . Что теперь де лать , ума не приложу . Выйти в общий зал в одной футболке не могу : боюсь , остальных постояльцев этого милого заве дения кондрашка хватит. Тихий стук в дверь прервал мои метания , и я застыла посередине комнаты как изваяние. — Кто там ? — Госпожа , я принесла вам вашу одежду,— тихий деви чий голосок. — Заходи. В комнату зашла девчушка лет одиннадцати-дв енадца ти в длинной рубашке неопределенного серого цвета , под поясанной плетенным из веревочек пояском . Вниматель но изучив принесенное , вынуждена была констатировать , что в местном ателье ничего не знают о веяниях земной моды , так как предложенная мне хлам ида мало чем отли чалась от того , что б ыло надето на ней (разве что только размером ). Скептически хмыкнув , я содрала с себя фут болку и натянула предложенную хламиду . Подвязавшись пояском на манер девчонки , я посмотрела на нее , ожидая одобрения . Ага , сейч ас , размечталась . У девчонки , по-мо ему , дар речи пропал. — Что-то не так ? — Госпожа разрешит ее спросить ? — Робкий голосок дрогнул , ожидая жестокой отповеди . — Ну спрашивай. — Скажите , а вы откуда ? — Вообще-то издалека . А что , это так заметно ? — Конечно ! — Энергичные кивки головой не оставляли никаких сомнений в моей уникальности. — Ва ши волосы ... Здесь никогда не видели такого нео бычного цвета волос . Да еще ваше белье... Ничего себе , и этот мерзавец Дакк меня даже не преду предил ! То-то я смотрю , что чу ть ли не полдеревни на меня пялилось с каким-то нездоровым интересом . Что и гово рить , мать-природа меня не обделила , и сочетание хруп кой фигурки с бол ьшими зелеными глазами и пепель но-платицовыми волосами чуть ниже плеч и в моем мире заставляло оборачива ться мне вслед не одного мужчину . Но вот то , ч т о для Тарагона это — нонсенс , делало меня че ресчур заметной и могло создать кучу дополнительных проблем . А что там сказала девчушка по поводу моего ниж него белья ? Вот блин , неужели у них лифчика и трусов не з нают ?! Как я жить-то здесь буду ?! У меня ведь только одна пара , а домой еще когда попаду ! (Варианты о поселении в этой дыре навсегда мной даже не рассматривались .) Надо было срочно выкручиваться. — Это последняя столичная мода ! — Судя по всему , мое объясне ние прошло на ура , так как выражение недоуме ния сменилось искренним восхищением. — Послушай , а как тебя зовут , милое дитя ? — Алька , то есть Алина , если угодно госпоже. И тут со двора послышался истошный бабий визг : — Нечистая , нечистая сила ! Ловите ! Куда , куда побе жал ? Вон он , в сторону сарая рванул . Да хватайте же его ! М ы с девчонкой с тревогой переглянулись и , не успев ничего сообразить , услышали со стороны окна шорох . Боже мой , Дакки , но в каком виде ! На подоконник вска рабкался абсолютно мокрый мыш , в есь в потеках пены , глаза выпучены , язык набок , ушки с кисточками сирот ливо обвисли . Моментально сориентировавшись , я крикнула : — Аля , немедленно запри дверь ! — Схватив футболку с кровати , я кинулась вытирать насквозь мокрого дружка.— Извини меня , пожалуй ста , совершенно из головы вылете ло , что ты остался в куртке . Ну ничего страшного , сейчас мы тебя вытрем , расчешем , и будешь как новенький.— Все это я тихо шептала ему на ухо , совершенно не восприни мая пушистого зверька как давешнего молодого пар ня-вампи ра. — Госпожа , скажите , а это что , ваш ? Ой , какой он хоро шенький ! — Девчонка , кажется , не испугалась , а этим надо пользоваться , пока не появилось еще больше вопросов. — Понимаешь , Аля , это очень редкий зверек . Он был домашним любимцем моей безвременно пог ибшей сест ры ... — У меня и сестры-то никогда не было . А «любимец» при этих словах достаточно ощутимо цапнул меня за па лец . — Но , чтобы не было лишних вопросов , я его прячу от чужих глаз , так как его уже пытались выкрасть для зоопар ка (не знаю , есть ли у них зоопарки , но чем черт не шутит ), а он — единственное , что у меня осталось от нее на па мять. .. К тому же этот зверек стоит кучу денег. — Бедненький ! А можно я его поглажу ? — Конечно , милая , если ты принесешь расческу , то я даже разрешу тебе его расчес ать . Единственное усло в ие : ты секреты хранить умеешь ? — Да , я никому ничего не скажу.— От ее энергичных кивков , казалось , голова сейчас отвалится. — Хорошо , будем считать , что ты никого у меня не ви дела. И тут в дверь забарабанили : — Госпожа , госпожа , отк ройте ! Вам грозит опасность ! Оглянувшись по сторонам , поняла , что прятать малы ша Дакка просто некуда . Думать было некогда , и я просто засунула его за пазуху , а сверху накинула мятую футболку на манер накидки. — Давай , Аля , открывай дверь. В комнату ворвал ся трактирщик с огромным тесаком . Увидев мирную картину из двух девушек , одна из которых была его дочка , он сбавил обороты. — Скажите , госпожа , вы ничего не видели ? — Милейший , а не обалдели ли вы ? Я собиралась лечь отдыхать , а эта милая девушка как раз пр ишла помочь мне устроиться . А тут вы врываетесь , чуть дверь не снес ли . В чем , собственно , дело ? — Я постаралась как можно убедительней изобразить возмущение его поступком. — Понимаете , в деревню залетел огромный нетопырь , а всем известно , что под них маск ируется нечистая сила , вот нам и показалось , что он залетел в ваше окно. — Да вы что ?! Тогда , конечно , обыщите здесь все , а то я не смогу спокойно спать , зная , что мне грозит такая опас ность ! — Надеюсь , я достаточно убедительно изобразила испуг. Облазив в сю комнату , даже не поленившись заглянуть под кровать , он сумрачно пробурчал : — Наверное , нам показалось , и вампир залетел в дру гое окно . Ну я пойду ? Алька , за мной ! Хватит досаждать госпоже. Отец и дочь направились к двери. Закрыв за ними дверь на щеколд у , я вытащила из-за па зухи мыша . Этот наглец умудрился заснуть ! Завернув его в футболку и засунув под кровать , я тоже решила прилечь отдохнуть . Соломенный матрас — это , конечно , не пери на , но я так умаялась за это время , что после сытного обеда и всежшев олнений просто провалилась в сон. Снилась мне наша веселая компания . Кто-то , кажется , это был Пашка , бегал по лесу с зажженным факелом и с во плями «Лика , ау !» . Ленка сидела на диване и периодически набирала один и тот же номер телефона , попутно всхлипы ва я и костеря на чем свет стоит наших ребят за то , что при думали эту глупую поездку . Так захотелось подойти и всех успокоить . Вот же я , со мной все хорошо . Ск оро я буду с вами , и мы вместе посмеемся над глупым приключением . Потом снилась моя московская квар тира , и я оч е нь пере живала , что некому поливать цветы в мое отсутствие. Проснулась я среди ночи . Сна ни в одном глазу . Снача ла долго не могла понять , где нахожусь и что все случивше еся со мной — жестокая действительность . Нет , это просто дурдом какой-то . Это не может быть правдой ! Однако и кровать с соломенным матрасом , и незнакомая комната были слишком натуральными , чтобы оказаться галлюци нацией . Заглянув под кровать , обнаружила свою футбол ку , правда пустую . И куда же делся этот ушастый гад ? Неу жели ослушался моего приказа и вышел на охоту ? И где этого кровососа малолетнего теперь искать ? Ну я ему по кажу , где раки зимуют ! Выглянув в окно , заметила , что прямо под ним начинается скат какой-то пристройки . Пе рекинув ноги через подоконник , аккуратно спры гнула на крышу и подошла к краю . До земли было совсем близко , видимо , высокие потолки еще не приобрели здесь свою популярность . Повиснув на руках , зацепила ногами под пирающий столб и легко съехала по нему вниз . Чутко при слушиваясь к ночным звукам , начала настороженно обхо дить двор , и тут со стороны сарая послышался какой-то приглушенный писк. — Ну ты у меня сейчас схлопочешь по самое не балуйся . Клык он мне отдал . Да я тебе их сейчас все повыдергиваю без анестезии. Рванув дверь сарая , сначала ничего не м огла разобрать в темноте . А потом вдруг поняла , что вижу все до мельчай ших деталей , как будто включилось ночное видение . Такое уже было со мной в лесу , когда я познакомилась с Дакком на поляне . В углу сарая , на копне свежескошенного сена барахтались две ф игуры . Не помня себя от злости , рванула туда , подхватив валяющееся под ногами ведро . Со всей дури долбанула этим ведром по башке того , кто был сверху . Он отвалился . И только теперь , рассмотрев эту сладкую парочку , не поверила своим глазам. — Аля , это ты ? Ч то ты здесь делаешь ? Девчушка кинулась ко мне и разрыдалась. Из невнятных всхлипов я поняла , что мать отправила ее в сарай за ветошью , а этот урод умудрился подкараулить и , кажется , пытался ее изнасиловать . «Уродом» оказался тот самый белобрысый парень , в иденный мной сегодня днем в таверне . Еще разок огрев этого козла по башке для про филактики , я кое-как успокоила малышку и отвела ее к ро дителям . Узнав о случившемся , мать девчонки раскудахта лась , как курица-наседка , и куда-то ее увела . Мне при шлось повт орить хмурому трактирщику все , что я узнала от Али , а попут но выкручиваться под его недоверчивым взглядом , придумывая легенду о своей несвоевременной прогулке под луной . Единственное , что пришло мне в го лову,— это ляпнуть , что очень захотелось в туалет , а гор шок , который любезно был предоставлен мне на ночь , я случайно разбила (хорошо , что он глиняный , а то и не знаю , что можно было бы придумать ). Ну вот , пошла я ис кать туалет (беспокоить никого ночью не хотелось ) и слу чайно услышала непон ятны й шум . Ну а дальше он знает . Кажется , мужик не до конца мне поверил , но это уже его проблемы . Я пожала плечами и , решив больше не искать себе пр иключений на известное место , поднялась в свою комнату . Вытащив пресловутый горшок из-под кровати , закутала его в одеяло и сильно треснула по нему булыжни ком , предусмотрительно захваченным со двора . Осколки я аккуратненькой горкой сложила в уголке комнаты , напро тив входной двери . Где-то через час раздался тихий стук в дверь . Открыв , на поро ге увидела бледного трактирщика. — Я не вправе вас ни о чем просить , но мне показалось, что вы неплохо отнеслись к моей девочке , и , если это вас не затруднившие говорите никому о том , что только что произошло . Этот парень из банды Костяного , и если они прознают , нам жизни не будет . Трактир сожгут , а дочку обязательно подловят и изнасилуют. Я уставилась на мужика . Ну и порядки здесь ! — Я-то , конечно , никому не скажу , но ведь этот парень и сам все может рассказать , когда доберется до своих. Думаю , что он никому ничего не скажет. — Хмурый взгля д исподлобья не оставлял сомнений в его дальнейшей судьбе. — Собаке собачья смерть ! — Спите спокойно , я ничего не видела и не слышала. Я и сейчас сплю , и вы мне снитесь , чего и вам желаю. — Повернувшись к нему спиной , я демонстративно улеглась на кровать. Буркнув что-то типа «спокойной ночи» , дядька вышел из комнаты и тихо прикрыл за собой дверь. Провалявшись минут пятнадцать , незаметно для самой себя я задремала . Проснулась уже утром . Свежий воздух , птички поют — лепота ! Заглянув под кровать , с удивлени ем обнаружила мирно посапывающую сумчатую мышь , нагло а ккупировавшую мою многострадальную футболку . Схватив его за ухо , вытянула из-под кровати. — Давай колись , кровосос . Где ты всю ночь шлялся ? Сонно щурившийся мыш заверещал : — Отпусти , больно же ! И нигде я не шлялся , домой ле тал . Должен же я был предупредить маму , чтоб не ждала меня. От удивления я даже присвистнула . Оказывается , и у него есть мама (раньше мне это в голову не приходило ). — И что , тебя отпустили ? — Да , мама просила передать тебе это,— Мне н а ладонь упал огромный рубин , размером с перепелиное яйцо , весь переплетенный тонкими золотыми нитями. Этот камень служит накопителем магической э нер г ии . Он сам собирает ее по крупицам из окружающего тебя мира и делает запасы до лучших времен . Это тебе под арок за то , что ты сделала для меня . Теперь тебе не придется так выкладываться , достаточно зачерпнуть накопленной энергии и использовать ее по своему усмотрению . А еще глава рода глэсс Нимбус попросил о встрече с тобой сегод ня ночью на той поляне , где мы встретились.— Увидев мои недоверчиво прищуренные глаза и ожидая отказа , Дакк за частил : — Ты можешь ничего не опасаться , тебе не будет причинено никакого вреда . Да и я не позволю , Не забывай про клятву . Думаю , что , наоборот , глэсс Нимбус хочет сде лать теб е какое-то предложение. Ага , от которого невозможно отказаться , пробормотала я про себя. — Ладно , судя по всему , особого выбора у меня нет . Но на этой вашей сходке от меня ни на шаг. Мыш энергично закивал головой. Впереди еще целый день , будет возможность обдумать линию поведения . Пока нужно подумать о хлебе насущ ном. — Слушай , а тебе кушать не хочется ? — Да нет , мы достаточно долгое время можем обходи ться без еды , тем более я недавно покушал . А благодаря тебе и тому , что ты сделала , я теперь при необходи мости могу хоть несколько лет обходиться без крови . Правда это произойдет только после полной перестройки организма, которая уже идет полным ходом . Достаточно будет , если время от времени ты будешь подпитывать меня энергети чески . Хотя это и не так пр иятно , как естественным путем . Все-таки натуральные продукты , они куда как полезней для молодого растущего организма. Та-ак , а вампирчик-то уже окончательно освоился . Вот и хамить мне начинает. — Кажется , я плохо на тебя влияю . Смотрю , уже и спе ц ифическое чувст во юмора проснулось . Скоро мне на шею сядешь и лапки свесишь . За пазухой я тебя и так уже катаю , шерстку расчесываю , теп ерь еще и кормить должна . Плохо не будет ? — У тебя , между прочим , учусь . Ты же теперь моя на ставница в некотором смысле ! — Ну раз так , т о вот тебе первое задание : сложи мою футболку и застели постель . А я пошла завтракать ! — И , пока не услышала в ответ еще какую-нибудь гадость , шуст ро выскочила за дверь. На завтрак было на выбор — вчерашнее рагу , пирожки , оладушки ... Я выбрала оладушки с м едом . Заказ принесла жена трактирщика . Помимо моего заказа , на стол были выгружены плошки с ароматным земляничным вареньем и сметаной , а также небольшой кувшинчик свежего пар ного молока . С таким меню , боюсь , скоро ни в одни штаны не влезу . Наевшись от пуза , решила прогуляться по селу , но сначала поинтересовалась у трактирщицы , подошед шей убрать со стола : — Извините , как чувствует себя ваша дочь ? Ответ поразил меня до глубины души. — Она вчера вечером уехала погостить к тетке ! — под жав губы , громко ответи ла жена трактирщика и быстрень ко , видимо , чтобы я не успела еще что-нибудь спросить, ушла на кухню. Интересненько , а ночью у меня что , была галлюцина ция на фоне переизбытка кислорода ? Чего они так все бо ятся ? Размышляя над странностями местных жителей , я вылезла из-за стола и вышла на крыльцо . Чтоб лишний раз не смущать местных жителей , на скорую руку повязала на голову косынку , убрав свои волосы подальше от чужих глаз . На улице никого не было , если не считать ненормаль ного гусака , который упорно пытался догнать курицу и взгромоздиться на нее верхом . То ли наездника изображал , то ли решил выступить в качестве любовника . Досмотреть это цирковое представление мне не дали . Прямо на голову рухнула наглая летучая мышь , умудрившая с я сорвать ко сынку и запутатьс я в волосах . Еле выпутав этот клубок меха из собственной шевелюры , я пригрозила отдать ег о на расправу озабоченному гусаку . А чтоб гусак остался дово лен , пообещала еще и подержать мыша , чтоб не ерзал . Увидев выпученные глаза Дакка , я посмотрела в том же н а правлении . Прямо передо мной стоял вытянувшийся во фрунт пресловутый гусак , с обожанием поглядывающий то на меня , то на мохнатый клубок шерсти в моих руках. — Офигеть можно ! Придушенно пискнув , летун юркнул мне за пазуху и за таился . Прихватив на всякий случай валявшуюся непода леку палку , я быстренько вылетела за калитку. На главной улице деревни было затишье . Видимо , се годня рабочий день и все население пашет на своих шести сотках (или сколько там у них ?). Что ж , оно и к лучшему , , никто не будет мне м ешать осматривать окрестности. Через пару дворов я свернула с главной улицы и вышла к запущенному пруду . Вода показалась достаточно чистой и прозрачной , а на улице светило солнышко и о щ утим о припекало . Сразу захотелось раздеться и нырнуть с голо вой , чтобы смыть пот и освежиться . Оглянувшись по ст о ронам и не заметив ни одного человека , вытряхнула мьпш а из-за пазухи и поставила его в известность о предполагае мых водных процедурах. Если будешь подглядывать за мной , утоплю здесь же !? Нужна ты мне очень , чего я не видел ? — обиженный мыш перелетел на ветку дерева с густой кроной и демонст ративно отвернулся. — Вот и чудненько . Будешь охранять мои вещи. Быстро раздевшись под кустиком , я с опаской вошла в воду . Все оказалось не так уж и страшно , вода была про хлад ной , но в принципе терпимой . Зайдя подальше , я н ырнула и открыла глаза . Вода действительно оказалась очень чистой , и можно было даже увидеть мелких р ыбе шек , п роплывающих мимо . Вынырнув и глотнув воздуха , я опять ушла под воду . Интересно , а если я сейчас по пробую сделать то же самое , когда помогала Дакку с его энергети ческой защитой , у меня что-нибудь получится ? Прикрыв глаза , я посмотрела вокруг другим зрением . Все под водой ] переливалось оттенками синего , голубого , зеленого . В этот раз у меня получилось гор аздо проще , даже не пришлось особо напрягаться . Какая красота ! Потянувшись к голубой ниточке с воздушными пузырьками внутри , я повязала ее себе на руку , наподобие браслета . Поплавав еще немного , вынырнула и подплыла к берегу . С дерева раздавались ис тошные вопли моего полоумного мыша. — Ты чего разорался ? Сюда же сейчас полдеревни сбе жится ! — Ты где была ?!! Ты хоть знаешь , сколько тебя не было после того , как ты нырнула второй раз ?! — Кажется , от пе реполнявшего моего мыша возмущения из него начал ле теть пух. — Ты могла меня предупредить , что тебя не будет так долго , чтобы я не волновался ? Тебя же не было практи чески полчаса (не знаю , какое исчисление принято на Та рагоне , но для меня это прозвучало именно так ). — Ничего себе ! — От услышанного я даже на какое-т о в ремя потеряла дар речи.— А ты ничего не путаешь ? Мне п оказалось , что прошло не больше одной , ну максимум д вух минут.— Только теперь я почувствовала , что ощутимо п родрогла . Быстренько выбравшись на берег , схватила с вою футболку . Кое-как вытершись ею , нак инула длин н ую рубашку , выданную мне дочкой трактирщика , и рас п устила волосы , чтобы просушить на солнышке.— Вооб щ е-то , если ты ничего не напутал , то я и сама не подозрева л а о таких своих способностях . По крайней мере , ничего такого раньше за собой не замеча ла. — Странно . А что ты там вообще делала ? — Дакк с подо зрением посмотрел на меня. Пришлось рассказать о своих экспериментах с подвод ным миром . Закончив рассказывать , я вытянула вперед ле вую руку и кокетливо спросила : «Правда , красивенький ?» Как это ни ст ранно , браслетик я могла видеть в любой мо мент , когда пожелаю , даже не прищуривая глаз . Даже после выхода из воды он продолжал переливаться , а пузырьки все также беспорядочно бегали внутри его . Полюбовавшись на свое импровизированное украшение и не услышав никаких комментариев от своего друга , я с удивлением взглянула на Дакка . Его выпученные глаза , и без того большие на такой маленькой мордочке , сейчас , казалось , заняли всю физио номию , а отвисшая челюсть лучше всего мне подсказала , что я опять сделала что- то не то . Поняв , что мыш впал в сту пор , я помахала у него перед мордой рукой и несколько раз щелкнула пальцами : «Ау , ты меня слышишь ?» — К-к-ак ты это с-сделала ? — Ого , это уже что-то новенькое . Ты отчего заикаться начал ? Сам же мне рассказывал про ауру вс ех живых су ществ и про то , как можно изменять и управлять энерги ти ческими линиями . Ну вот я и попробовала . Надеюсь , ни чего страшного не сделала . Просто мне очень понравилась эта линия , и я не смогла удержаться . По-моему , очень ми ленький браслетик получил ся. — Лика , одно дело , когда ты связываешь линии живого существа , и другое , когда отделяешь энергетическую ли нию свободной стихии и привязываешь ее к конкретном у носителю . Этого еще никто не делал , по крайней мере , мне об этом неизвестно . Можно подключитьс я к этой линии и подпитаться ее энергетикой , но напрямую завязать на себе , оторвав от материнской стихии,— невозможно ! Вер нее , до сегодняшнего дня считалось невозможным . Тепер ь я понимаю , почему ты смогла так много времени провести под водой и даже не зам етить этого . Линия , которую ты выбрала в качестве украшения , несет в себе две стихии — воду и воздух . Теоретически ты теперь и утонуть не смо жешь . Кстати , на будущее , если решишь проводить подоб ные эксперименты , советую сначала обсудить это со мно й. Ты м ожешь привязать к себе какое-нибудь существо , ко торое будет вынуждено везде таскаться за тобой , попутно подпитываясь твоей энергией . К примеру : вездесущий глызг похож на кустик с красивым цветком и очень боль шими шипами . Он очень ядовит и отличается остры ми зу бами , которыми может прокусить самый толстый сапог . Его аура очень переменчива , и если он тебе понравится , то это мерзкое животное ни за что от тебя не отстанет . Тем бо лее что он может перемещаться даже под землей. — Ничего себе симбиоз.— Я только о шарашенно мор гала . Кажется , мне не помешала бы дополнительная ин формация об этом мире . А то так можно попасть впросак со своими необдуманными поступками.— Ладно , сейчас идем в гостиницу . После купания у меня разыгрался жут кий аппетит , и я намерена плотн о пообедать . А после обеда я жду тебя в номере . Мне нужно побольше узнать о твоем мире и обо всем том , что может мне угрожать , так как я очень ценю свою шкурку и хотелось бы прожить как мож но дольше и желательно без печальных последствий. Наскоро простирн ув футболку и повесив ее на плечо , я быстрым шагом двинулась в сторону гостиницы. Пообедав жареным гусем с гречневой кашей , я поднялась к себе в номер . На кровати аккуратной стопкой лежа ла моя выстиранная одежда . Развесив сохнуть футболку на подоконнике и уже привычно найдя мыша под кроватью , я посадила его перед собой на стол и потребовала обстояте л ь н ого рассказа . Должна же я знать , куда занесла меня не легкая ! — Сейчас мы находимся на стыке двух королевств . Одн о из них располагается на юго-востоке , где сос редото чим лучшие магические умы . Второе находится на западе . С тол ица этого королевства славится наилучшими торга шами , базарами и счетоводами. За морем находится третье королевство , и вся инфор маци я о нем подобна слухам , так как корабли приходят от куда оч ень редко , и матросы не склонны к обсуждению по лит ики этой державы . Вообще все , что касается третьего ко ролевства , скрыто покровом тайны , котору ю р азведать пока никому не удалось . Оттуда часто привозят загадочные ве щи , носящие явно магический характер , и и х сущность не могут разгадать даже Высшие маги ! — Куда идти дальше — тебе решать.— Наглый мыш рас пл астался на моей кровати и захрапел. Так , исходя из всего вышеперечисленного , мне прямой п уть или на юго-восток , в столицу королевства магов , или каким-то обр азом добираться до третьего королевства — за море . Почему так ? А потому что оставаться навсегда в этом м ире на должности Хран ит ельницы чего-то там мне совер шенно не улыбается . Очень хочется домой , в родные пена ты , но самостоятельно решить эту задачу у ме ня вряд ли получится . А кто может помочь мне вернуться ? Правиль но — или крутой маг , или кто-нибудь в этой третьей держа в е за морем (не торгаши же , пра во слово ). Ведь появилась я здесь каким-то образом ? Будем идти от простого к слож ному . Значит , топаем в ст олицу королевства Таринф и ищем самого крутого мага , после чего заставляем его вер нуть меня в мой мир . Как мы это сделаем , будем решать на месте . Как говорится , утро вечера мудренее. Пододвинув мыша к стеночке , я завалилась спать , ре шив не ломать себе гол ову лишними мыслями . Поче му-то возникла уверенность , что все само собой решится , как бывало в далеком детстве . Подложив руку под щеку , я заснула без всяких сновидений. ГЛАВА 6 Проснулась я на закате от нетерпеливой возни под бо ком . Оказалось , что Дакк давно проснулся и активно пы тался выползти из-под меня , так как я его подмяла себе под живот на манер мягкой игрушки . Видок у него был е ще тот : весь взъерошенный , шерсть в разные стороны , уши повисли , а удаленное дыхание напом инало рыбу , выбро шенную на берег пос ле шторма . Пришлось срочно изви няться , хотя , как всякая женщина , оправдание я себе все-таки нашла : — Нечего залезать в кровать к незамужней девушке ! Я , между прочим , тебя сюда не приглашала , так что нечего на меня смотре ть , как колхозник на озимые. — Лика , а что такое колхозник и озимые ? — еле отды шавшись , выдавил Дакк, — Колхозник — это тот , у которого все растения плодо носят , даже когда им не положено . А озимые — это те са мые растения и есть , ну в смысле , которым не пол ожено. — Бред , конечно , офигенный , но читать вампиру лекцию о колхозах и севооборо те зерновых в зоне рискованного земледелия ну сове ршенно не было никакого желания . И вообще , это тебе ни к чему . Отвернись , нечисть пуши стая.— Быстре н ько п ереодевшись в свои любимые джин сы и уже сухую футболку , я почувствовала себя намного уверенней.— Поворачива йся , а то дыру в стене протрешь своим взглядом. — Ты уже готова ? Тогда я полетел , буду ждать тебя за околицей у оврага. — Встрепенувшись , мыш вспорхнул ни подоконник. — Ну-ка подожди , не так быстро ! Куда это ты собрался на ночь глядя ? Я , между прочим , еще поужинать не успела , а ты меня уже куда-то тащишь . В общем , пока не поем , ни куда не пойду ! — припечатала я. — А может , ты потом поешь ? — Но робкое предложение вконец об орзевшего мыша было похоронено в зародыше . Я просто развернулась и молча в ы шла из номера с гордо поднятой головой. Спускаясь по лестнице , я мысленно перебирала раз л ичные варианты встречи с родственничками моего ммм ... па р тн ера . Ничего путного в голову не приходило . Честно гов оря , предстоящая встреча нагоняла на меня изрядный ман драж . А что , если они не проникнутся ко мне таким движением и дружелюбием , как было обещано ? Вооб ще-т о дружелюбный и вежливый вампир — это из области фан тастики . Представьте себе , п одходит к вам такая обра з и на с красными глазами и торчащими из-под губы клыка м и и вежливо так извиняется за причиненные неудобства в связи с необходимостью поужинать вами . Полный бред ! Сказав жареное мясо со специями , я попросила прине ст и мне еще головку лука и пару головок чеснока . Вяло п роглотив несколько кусков , я быстренько почистила чес но к и дольки втихаря засунула в карман . Как говорится , бе реженого Бог бережет . Не знаю , боится ли местная не чист ь чеснока , но так как ничего более путного у меня нет , б у д е м довольствоваться тем , что есть . В общем , если су дить здраво , то ловить в этой захудалой деревушке мне не чего , и если я хочу вернуться домой , то надо двигаться да льше — в столицу . Так я и заявила подошедшему трактир щику , попросив произвести расчет , с учетом еще одной но че в ки и припасов на дорогу . Получив заверения , что все бу де т готово к моменту отправки , я с тяжким вздохом под нялась из-за стола и потопала , как на эшафот , на эту дол ба ную встречу. Н а улице была тишь да гладь да божья благодать . Даже н е в ерилось , что я нахожусь не в какой-нибудь подмосков ной деревушке , а черт знает где . Все было , как у нас,— те мень , хоть глаз выколи , ни одного фонаря . Двигаться при ходилось практически на ощупь , вот когда я вспомнила «доб рым» словом моего проводника в этом мире . Он , может , и у меет видеть в темноте , как днем , а вот у меня это умение где-т о затерялось . Возможно , ночное видение включается у меня лишь в минуту опасности , к примеру , когда нападают не норма льные вампиры с желанием перекусить моей субти льной т ушкой . Вообще-то со всеми этими благоприобре тенны ми навыками надо будет как-то надосуге разобрать ся . М ожет , я и еще что-то могу и умею , а сама и не в курсе ? Как же мне хочется об ратно домой в свою уютную квар тирку , подальше от всего этого дурдома ! А может, мне все это снится ? Вот сейчас ущипну себя за руку и проснусь , а вокруг все , как прежде , и это лишь дурной похмельный сон . Практически уверивш ись в этом , я со всей дури ущип нула себя за рук у и чуть не заорала благим фатом на всю окрестность . Ничего не изм енилось , если не с читат ь хо ро шего синяка , набухающего на запястье. — Едрит твое коромысло ! — Мой трехэтажный сле нг мог дать фору любому портовому грузчику . После пят и минут нескончаемого монолога на эту тему , я поч увствовала некоторое облегчение . Ну хоть н емного отвела душу ! — Брависсимо ! Я в полном восхищении.— Затянутый в черный облегающий костюм парень вышел из-за куста.— Пожалуй , никто в нашем клане не может так изысканно и разносторонне выражаться . Что уж говорить про меня . Я столько нового для себя по черпнул , осталось только вы яснить значения некоторых словечек , чт обы иметь уже пол ное представление. За прошедшие двое суток я уже так свыклась с образом маленького пушистого зверька (летучий мыш выглядели как мягкая плюшевая игрушка и совершенно не воспр и нимался в качестве здорового парня ), что вид приближаю щегося Дакка вызвал небольшой кратковременный шок . А уж слова его по поводу моей площадной ругани вызвали нездоровый румянец на моих щеках . Хорошо еще , что сей час темно и не так заметен оттенок моей к ожи . А все-таки он хорош собой , зараза . Правда , для мен я ( после тог о как я узнала , сколько ему лет по человеческим меркам ) он инте реса совершенно не представлял . Разве чт о в качестве со седского пацана , за которым я должна при сматривать , так как я и старше и умнее и вообще — лучше ! — Слушай , Дакк , я , между прочим , в совы не нанима лась . Я ни черта не вижу в темноте и если упаду и сверну себе шею , то твоя мамаша тебе этого никогда не прост ит . Ты обещал мне помогать , холить и лелеять , а вместо этого скачешь в переди , как горный козел по буеракам , а я , бед ная и несчастная , еле ковыляю за тобой. — Но как же так , Лика ? Когда я на тебя напал в лесу , у меня создалось впечатление , что ты видишь все также хо рошо , как и я , если не лучше ? — Понимаешь , Дакк , на меня ст олько всего свалилось , что я еще и сама толком не понимаю , что со мной происхо дит и как это работает . А самое главное , как при необходи мости можно вызвать нужные способности . Вот иду и щу рюсь до рези в глазах , а как не видела ни черта , так и не вижу . Ра зве что глаза слезиться начали. — Да-а ? Ну ладно , не переживай . Научилась же ты ви деть силовые линии и даже на зависть всем манипулиро вать ими , думаю , что и со всем остальным разберешься. Дальше мы шли без приключений . Вернее , шел Дакк , а я , вцепившись м ертвой хваткой , практически висела на нем . Внезапно мне пришел на ум вопрос : — Дакк , а почему крестьяне так испугались в деревне в первый день , когда тебя увидели в образе летучей мыши , а дочка трактирщика , наоборот , хотела погладить ? Вроде бы ты б ыл совсе м не страшный. — Понимаешь , Лика , когда мы трансформируемся в летучих мышей , наш облик несколько иной , чем тот , кото рый видела ты . Обычно я полностью похож на нормаль ную летучую мышь , может быть , немного большего разме ра , а не на то недоразумение , в которо е в этот раз превра тился . Скажи мне ч ест но , когда я оборачивался , ты о чем думала ? — Ну-у , о том , кажется , как бы сделать тебя более неза метным , чтоб избежать косых взглядов деревенских жите лей . Ну и чтоб никто не почувствовал от тебя скрытой уг розы , св язан но й с вампирами . Проблемы нам не нуж ны , верно ? — Теперь все становится понятным . Это твое подспуд ное желание так повлияло на процесс трансформации , что я стал выглядеть как самое настоящее путало . А вот когда тебя рядом не было , мне без проблем удалос ь принять свой обычный вид , вот крестьяне и испугались . Я хочу тебя по просить об одной услуге . Не говори , пожалуйста , никому о том , в каком облике я тебя сопровождал , а то меня засм е ют . Я стану посмешищем для всего клана. — Дакк , а ты можешь еще в кого-ниб удь или во что-н и будь превращаться , ну , например , в туман ? — Обычно расширенные возможности превращения или боевой трансформации мы приобретаем после пере хода на следующие ступени развития . Однако после твоих манипуляций на поляне с моей энергетической обо лочкой я раньше положенного времени перескочил на следу ю щую ступень и теперь могу превращаться в туман , во все виды ночных мышей и некоторые виды сов , только очен ь небольшого размера . Но рядом с тобой мой трансформ и руемый облик вообще становится непредсказ уемым. — Слушай , а что такое боевая трансформация ? — Частичную боевую трансформацию ты уже видела при нашей первой встрече на поляне в лесу . До полной ступени я еще не дорос . Полностью сформировавшийся вампир в боевой трансформации становится практически н епобедимым . Его движения невозможно заметить про стым человеческим глазом , клыки и когти приобретают ! особую остроту и твердость и могут вспороть полный до спех рыцаря в несколько секунд . Его практически невоз можно убить , так как любая рана моментально затя гивает ся , и д аже отрубленная конечность вырастает за несколько минут . Но подобное совершенство дано лишь единицам из нас . Многие так никогда и не перешагивают эту ступень . Обычно такой вампир и становится главой клана . Он вы сший — глэсс. Ничего себе боевая машина ! — А как же тогда его можно уничтожить ? — Ну даже не знаю ... Может быть , если сжечь на костр е или разрубить на сотню маленьких кусочков . Только со мневаюсь , что глэсс будет стоять и ждать , когда его мелко нашинкуют . А зачем тебе это надо ? — Да так , просто интересно . Не думаешь же ты , что я собираюсь открыть сезон охоты на высших вампиров ? Мне это и в страшном сне не привидится ! — Лика , мы пришли ! Ты извини меня , я должен отойти . При нашем разговоре я не имею права присутствовать . Но не переживай . Я неподалеку , и стоит тебе только меня позва т ь , как через секунду я буду рядом с тобой. — Спасибо , успокоил ! Ну ладно , Лика , солнышко , соберись . Вспомни , как ты п роводила переговоры на работе . Не думаю , что здесь бу дет намного сложнее . Здесь , хоть и полно всякого непо нятно го : магия , волшебство и т . д . и т . п ., однако с нашими п рожженными прохиндеями-контрагентами они вряд ли м огут сравниться . А я , помнится , неплохо справлялась , авос ь , и сейчас прокатит ! И нтересно , и долго мне еще здесь торчать , как тополю н а Плющихе ? Внезапно безумно зачесалась шея . Машинально тронув ее, чтобы почесаться , я наткнулась на опухоль . Вот черт , в роде бы она уже прошла , или это срабатывает только при п оявлении вампиров ? Хотя вот на Дакка уже не реагирует . Э то что еще за ерунда ? П од пальцами остро чувствовался нагревающийся и пульсирующий медальон . Больно не было , только по всему телу побежали мурашки , а в пальцах рук и ног начали бить небольшие разряды тока . Зре ние резко обострилось , и я увидела мелькающие тени среди ве ток деревье в . Кажется , пожаловала делегация. Вдруг поднялся сильный ветер , больше напоминаю щий начало урагана . Деревья опасно зашатались и заскри п ели , на поляне резко похолодало , а небо заволокло обла к ами , и наступила полная темнота , когда даже вблизи не в озможно нич его увидеть . Несмотря ни на что , я продол ж ала все хорошо видеть , как днем , а холод и ветер , на удивление , совершенно не доставляли никаких неудобств . А ведь дома я была мерзлячкой и холод совершенно не переносила . Тепло , источаемое медальоном , распределило сь п о всему телу , и мне даже стало жарко , а порывы ветра как будто обтекали меня со всех сторон , не принося никакого вреда . В общем , я стояла , как памятник самой себе , и гада л а , какое будет продолжение и чем все это закончится ? Внезапно по краям полянки ст али формироваться сна чала маленькие смерчи , потом они становились больше и больше . В результате выросли до двух-двух с половиной метров высотой , и рост прекратился . Их было девять шту к, расположенных со всех сторон поляны , так что я оказала сь в центре этог о разгула стихии . В воздухе летали листья и небольшие ветки , ветер крепчал и крепчал . Не представ ляю , как меня не сносило , но словно какой-то купол на крыл то место , где я стояла , и ни пыль , ни ветки с листьями до меня не долетали . Я стояла , напряженная к ак струна , и пыталась ничего не упустить , особенно то , что было у меня за спиной . Вдруг раздался громкий треск и от старого дуба , стоявшего на краю поляны , оторвалась толстенная ветка , длиной примерно метра в полтора . И эта огромная коряга с бешеной скорос тью полетела прямо мне в голову . Время замедлилось , а я стояла не в силах пошевелиться , скован ная ужасом . Я прекрасно понимала , что должна что-то сделать : как-то уклониться , упасть на землю или еще что-то,— и чем быстрее , тем лучше , но совершенно ничего не могла с собой подел ать . Лишь в последнее мгновение чисто рефлекторно заслони лась рукой от летящего в меня снаряда и зажмурила глаза , ожидая если не смерти , то уж сотрясения мозга как минимум . Через какое-то время , по казавшееся мне вечностью , я с опаской открыла глаз а и увидела , что коряга валяется на земле , не долетев до меня каких-то полметра , а ветер стих явно по волшебству . На м есте смерч е й стояли девять темных фигур в развеваю щихся за спинами длинных плащах , а темень на поляне стала постепенно рассеи ваться , уступая место лунном у свету . Ничего не скажешь , эффектное появление . Вперед выступил высокий мужчина , на вид средних лет , с длинн ыми черными волосами , слегка серебрящимися в лунном свете на висках . Его можно было бы назвать привлекател ьн ым , если бы не чересчур (на мой взгляд ) жесткие чер ты л ица , красные глаза и выпирающие вперед клыки на фоне бледного лица . Вообще-то довольно пикантно , думаю , в н ашем мире он имел бы определенный успех у некоторых д амочек . Низкий , рокочущий баритон , почти бас , вполне соответствовал внешности и очень ему подходил. — Уважаемая Лика , меня зовут глэсс Нимбус , и я рад п риветствовать вас от лица всего клана на земле наших Предков . Извините за небольшое представление , я рад , что м ы не ошиблись и вы действительно та , которая всегда Приходит в нужное время . Наша проверка носила вынуж ден ный характер , так как летописи гласят , что только на стоящего хозяина , выбранного самим медальоном , он бу дет оберегать и защищать . И хотя сам я не слышал , чтоб м едальон Хранительницы попадал в случайные руки , тем не менее мы просто обязаны были вас проверить. — Интересно , каким образом медальон мог меня вы брать , если это я его нашла ? Только благодаря моему лю бопытству и глупости (говорила мне мама , не хватай не знакомые вещи !) я очутилась у ва с здесь — непонятно где ! — Возможно , если вы мне расскажете немного о своем Мире и обстоятельствах выбора медальона , я смогу что-то Прояснить. Волей-неволей пришлось рассказывать о моей поездке за грибами с друзьями и о том , как я нашла эту чертову це почк у с медальоном и глупо нацепила ее на себя . Вооб ще-то глэсс Нимбус оказался интересным собеседником : он очень внимательно меня слушал , ничему не удивлялся и задавал достаточно толковые вопросы . Незаметно для себя я рассказала ему коротко и об истории разв ития Зем ли , о себе , о магии (вернее , ее отсутствии ; ведь нельзя же назвать магами всяких шарлатанов , рекламирующих себя в желтой прессе ). Единственными магами , в их понима нии , можно было назвать лишь экстрасенсов (об этом при шлось рассказывать более под робно , припомнив всем из вестную передачу «Битва экстрасенсов» ). Немного помолчав , глэсс высказал предположение , услышав которое я впала в легкий ступор. — У вас поистине странный мир . Судя по всему , магия в вашем мире присутствует , но практически никто не умеет ею пользоваться . С течением времени люди все больше и больше отрицали и отталкивали ее , и сейчас она пришла в полный упадок . Вы не видите очевидного , того , что было дано вам самой природой . Вы развиваете все остальные науки , а живой силы , идущей от самой природы , поче му-то не чувствуете или не хотите чувствовать . Вы боите сь всего непонятного и необъяснимого , и тем не менее меда льон выбрал именно тебя , человека из мира практически полностью утраченных магических способностей . Вероят но , предыдущая Хр анительница ушла именно в твой мир , и «Знак Отверж ен ных» был вынужден дожидаться подхо дящего носителя именно там , ведь самостоятельно пере двигаться по мирам он не может , да и активация медальона происходит только под воздействием грядущих событий : появлен ия подходящей кандидатуры на должность ново й Хранительницы . В любом случае — это только предполо жения. — Но я до сих пор так и не смогла понять , как этот ваш артефакт мо г ме ня выбрать , если это я его нашла ? — Дело в том , что если бы он тебя не выбрал , ты б ы, Лика , никогда не смогла его не то что надеть на себя , но даже увидеть . Никто и никогда не знает , из какого мира придет новая Хранитель ница и насколько сильной она бу дет . Порой кажется , что да же сам артефакт не в силах пре ду г адать все последствия своего выбора . Когда ты стояла на поляне , артефакт создал вокруг тебя защитную сферу, вот почему тебя не коснулась бушевавшая вокруг стихия. — Это что , значит , я т еперь могу разгуливать совершен но свободно , ничего не опас аясь , так как у меня есть лич ный телохрани тель ? — Не совсем так , вернее , совсем не так ! В нашем мире магия чрезвычайно развита , и при огромном желании лю бой магистр сможет проломить твою защиту и причинить тебе вред . Как записано в наших летописях , с появления Хранительницы до мом ента исполнения п редначертания у каждого н осителя артефакта есть некоторое время на собственное развитие и совершенствование . Каждый раз этот промежуток времени р азный , и сколько тебе отведено времени на подготовку — не возьмется предугадать никто . Единственный выход — это внимательно следить за всеми событиями , происходящими в мире , и стараться их анали зи ровать , чтобы вовремя подметить надвигающиеся зна мения. — Слушай , а как бы я могла попасть домой ? — Боюсь , что домой ты сможешь попасть только после т ого , как исполнится т вое предназначение . А до этого ты д олжна сделать все , чтобы выжить и успеть подготовиться. — Минуточку , вот с этого момента поподробнее . Что зн ачит «выжить» ?! Я , между прочим , в ваши Хранительни цы не нанималась и согласия не давала . Но если так полу чилось , то кто и , главное , почему откроет на меня охоту ? Насколько я поняла , моя задача , ни много ни мало , спасти ваш мир от неизвестного того , что там опять у вас случится и ли вылезет ? — Существует закрытый орден Хаоса . Он официально Запрещен , и считается , что последнего мага Хаоса уничто жили четыреста пятьдесят лет назад . Но это только офици альная версия , на самом деле остатки последователей гд е-то в Северных горах пытаются возродить былое могу щество своего ордена . Точного их местоположения не зна ет никто . К тому же они научились маскироваться под о бычных людей и магов . Думаю , что даже в самой столице Вассариар уже есть их шпионы . Так вот , этот самый орден к ак раз и не хочет прихода в наш мир новой Хранительни цы . Поэтому тебе нельзя никому говорить , кем ты являе шься на самом деле. — Что я могу сделать , чтобы мои шансы на выживание поднялись с нулевой отметки ? Я ведь ничего не умею , ни м агичить , ни драться , ни мечом махать . Немного занима лась в тире , но насколько я понимаю , такого оружия у вас нет ? — По пов оду оружия я попробую помочь . В нашем ар сенале есть некоторые вещи , которые могли бы тебе по дойти.— Повернувшись к стоящему неподалеку вампиру , г лэсс Нимбус в упор посмотрел ему в глаза , после чего того к ак ветром сдуло. Мне оставалось только хлопать гла зами и ожидать даль нейшего развития событий , наматывая на ус все сведения, которые уважаемый глэсс Нимбус посчитает нужным мне сообщить. — На первых порах молодой Даккруол объяснит т ебе кое-что из начальной магии , однако ты должна найти в Вассариаре себе наставника и напроситься к нему в учен и цы . И чем быстрее , тем лучше ! Также было бы неплох о пройти курс обучения в Академии . Твой магический по тенциал очень высок , это вижу даже я , поэтому думаю , у тебя не возникнет особых проблем с учебой . В проце с се обуч ения медальон будет усиливать твои магические с по собности , и ты сможешь открывать в себе все новые и но вые возможности. Тут подошел вампир , куда-то отправленный глэссом Нимбусом . В руках у него был объемистый сверток , кото рый он положил к нашим ногам и тих онько отступил на свое место. — Посмотри внимательно , Лика , может , тебе подойдет что-то из этого . Только смотри не глазами , попробуй отда ться своим чувствам . Это не простое оружие , его ковали лучшие мастера нашего мира , о чем говорят специальная клейма.— С этими словами глэсс развернул сверток и начал раскладывать на плаще разное холодное оружие. Конечно , ожидать , что здесь будет пистолет , винтовк а или пулемет , по крайней мере , глупо , но и увидеть стан дартный набор средневекового оружия так же стран но. Все -таки другой мир , другие расы , другое развитие , а ору жие такое же ! Я попыталась рассмотреть внимательне е предложенный мне арсенал , все равно ведь придется ч то- то брать , так сказать , для самозащиты. ГЛАВА 7 Опустившись на колени , я вытянула руки над пла щом , закрыла глаза и попробовала сосредоточиться на своих ощущениях . Можно относиться ко всей этой магической ерунде со здоровым скепсисом , однако , как уже показала практика , в этом мире совсем другие законы и магия здесь действи тельно работает . Сначала ни чего не происходило , потом я начала ощущать холод , исходящий от этих пред метов . Наверное , со стороны я напоминала какую-нибудь гадал ку на картах , которая берется предсказать будущее , и , по за кону жанра , мне положено уже начинать что-то ве ща т ь загробным го лосом . Тут меня повело , и , чтоб не упасть , я машинально облокотилась обо что-то рукой , по с л е чего все тело пронзила резкая боль , а руку свела судо рогой . Вскрикнув , я открыла глаза и встала с колен , шепо то м проклиная всех вампиров скопом и себя в единичном экзе мпляре в частности за эту авантюру . Дальше было со все м не интересно , так как в течение получаса мы пререка л и с ь с глэссом Нимбусом по поводу повтора этой процеду ры . Я , как могла , отнекивалась , он приводил различные д о в оды о необходимости второй попытки и , что интерес но , каким-то образом сумел меня уговорить попробовать еще раз . Уже с большой опаской я опять опустилась на ко лени и закрыла глаза . Практически сразу же увидела силу эты двух предметов , горящих ровным зеленым светом . П ротянув руку , почувствов ала ощутимое тепло , идущее от них . Руки как будто сами потянулись взять их (ну ничему м еня жизнь не учит !). Только взяв эти предметы и поняв , ч то мне ничто не угрожает , я открыла глаза и разглядела , что находится у меня в руках . Великолепный клинок лис тоо бразной формы , не слишком длинный , с обоюдоост рым лезвием и ярко выраженным острием , явно старин ной работы , рукоятка украшена орнаментом дракона с к расивым зеленым камнем в его глазнице . Сам клинок ка рался невесомым и прозрачным . Длинное лезвие , узкое о коло гарды и немного расширяющееся в середине , каза лось сделанным из хрусталя . Дотронься до него — и поле т ят осколки . Во второй руке оказался чехол из кожи неиз вестного животного , в котором находился набор метатель н ых ножей этой же серии . Все очень легки е , по лезвию идет изображение драконов (на каждом ноже был свой дракон ), всего пять штук . Вообще весь этот комплект был потрясающе красив , от него веяло древностью и загадкой . Наверняка это очень-очень дорогое оружие ! — Браво , браво , браво ! Я и не смел над еяться на такую удачу . Уважаемая Лика , тебя признали и выразили гото в ность служить сразу два произведения великого оружей ного Мастера древности. До сей поры они никому не дава лись в руки , их магические возможности до конца так и не изучены . Одно известно т очно — это то , что , выбрав себ е хозяина , они служат ему до самой его смерти и никому другому в руки не дадутся . Теперь они твои ! — Я , конечно , благод арна , но , право слово , не пони маю : во-первых , за что т акая щедрость , насколько я сооб ражаю , это — штучная р абота и , вероятно , стои т просто бе зумных денег , а рассчитываться с вами мне нечем ; во-вто рых , я совершенно не зн аю , что мне делать со всем этим холодным оружием ? — Тебе очень повезло , что именно это оружие выбрало тебя . Считай , что полдел а сделано по обуч ению тебя само защите . Этот клинок-кс ифос носит гордое имя «Меч Дра кона» , и он идеально по дходит для любого сражения . Кро ме того , это оружие способно само обучать владельца и подсказывать правильное поведение во время боя . Метат ельные ножи изготовлены таким обр азом , что тебе доста точно только прице литься в мишень , нож сам поразит цель . Исходя из рассказа о т воем мире , с глазомером у тебя проблем не будет . Это касаемо того , что ты будешь делать с этим оружием . Ну а по поводу вопроса , чем ты заслужила такое бо гатство , все очень просто . В наших интересах , что бы ты как можно дольше ост авалась живой и в случае необ ходимости сумела вы полнить возложенную на тебя мис сию . Кроме этого , у меня есть личная причина отблагода рить тебя , и эта причина — мой сын Даккруол ! Бла годаря тому , что т ы сделала с е го энергетическим полем и аурой , изменились и его возможн ости . У него появился реальный шанс в будущем превзойти всех ранее известных великих вампиров , занесенных в наши летописи , и занять мое Mec то главы клана ! Это в том слу чае , если не будет ва лять дурака и займется самосовершенствованием . Думаю, он уже рассказывал , что далеко не все вампиры имеют воз можность дойти до последней — высшей ступени . Коне чно , ему еще учиться и учиться , но уже сейчас его способно сти гораздо прево сходят мои в этом возрасте . Более того , у Диккруола стала разгораться магическая искра , не совсем присущая вампирам . Наш клан станет сильнейшим среди вам пиров , а это дорогого стоит . И в заключение я пред лагаю тебе защиту . До границ нашей территории тебя бу дет со провождать отряд лучших воинов клана. — И где заканчивается ваша территория ? — Твой путь лежит в сторону Вассариара , а это на юг о-востоке в трех нед елях пути . Наша территория огра ничивается примерно тремя днями , если идти через лес со с корост ью перед вижения вампира . Тебе потребуется не сколько большее время , так как , несмотря ни на что , ты все еще остаешься человеком. Да , конечно , лестно , что целый отряд здоровенных кл ыкастых мужиков будет охранять меня как особу коро левских кровей , но , с другой стор оны , без своего глэсса ма ло ли что им в голову взбредет ? А потом скажут , что так и было . Да и жутковато будет укладываться спать в окру жении целого скопища горящих красным светильни к ов — это я про их глаза . В темноте вполне можно спутать с улицей красных фонарей , особенно если расставить их н очью вдоль дороги . Бр-р , нет уж , как-то мне все это не Комильфо ! — Мне , конечно , очень лестно , что вы проявляете та кую заботу обо мне , но я вынуждена отказаться . Думаю , что мне вполне хватит Дакка в качестве сопровожд ения , т ем более вы сами сказали , что мальчик очень способный и уже сейчас имеет достаточно большую силу . Думаю , что вдвоем мы с ним как-нибудь справимся.— Я посмотрела н а него в упор . Тот , видимо , сообразив , что меня не пере спорить , только кивнул головой, соглашаясь с моим реше нием. — Если понадобится помощь , скажи Даккруолу , и он моментально свяжется со мной . На всей территории наше го клана мы можем связываться друг с другом телепатиче ски . В других местах , к сожалению , эта связь не всегда ра ботает , и прийти на помощь мы вряд ли сможем.— Немно го помолчав , он продолжил : — Сейчас уже светает , и я в ы нужден попрощаться . Да и вам уже пора в дорогу , времени остается все меньше и меньше . Удачи тебе в твоих деяния х ! — С этими словами вся эта куча вампиров буква льно ис парилась , как будто их и не было . Устало усевшись на ко рягу , я оглянулась по сторонам . Действительно , небо нача ло сереть и уже робко раздавались первые трели лесн ых пичуг. — Эй , Дакк , вылезай давай , хватит прятаться ! Все уж е давно смылись. Из кустов высунулась донельзя чем-то довольная фи зиономия парня. Я подозрительно уставилась на него. Ты чего выглядишь как кот , обожравшийся сметаны ? А у меня две новости . Пока ты общалась с нашим глэссом , я побывал у мамы , и она дала нам в дорогу вот это . Мне на колени плюхнулся небольшой мешочек из чер ного материала , туго перетянутый тесемкой . Пожав плеча ми и ничему уже не удивляясь , я развязала тесемки , и на ладонь высыпалось два десятка золотых кругляшей , по размеру больше напоминавшие наши металлические руб л и времен СССР. — Н ичего себе ! Я так понимаю , что для вашего мира это очень большие деньги ? — Ну как тебе сказать ... Понимаешь , для деревни это просто нереально большая сумма . На нее ты можешь жить очень долго ни о чем не беспокоясь — ни о еде , ни об одеж д е , ни о крыше над головой . Но вот для города , тем более для столицы , этой суммы надолго не хватит. — Ну что ж , если хватит на первое время , и то хорошо , а потом ч то-нибудь придумаем ! — Почему-то с восходом солнца мой оптимизм ощутимо вырос , а ближайшее буд у щее уже не казалось таким мрачным . По крайней мере , по явилась хоть какая-то определенность — что нужно сде лать , чтобы вернуться домой живой и невредимой . — Слу шай , Дакк , принц ты наш наследный , а почему у тебя глаз ки уже не такие красные ? Ты на нормал ьного человека ста новишься похож . При огромном желании можно даже ре шить , что это у тебя просто сосуды в глазах полопались. — Это благодаря тебе , Лика ! Ты помогла перейти мне н а следующую ступень и даже более того . Ну думаю , папа тебе уже все рассказал . А у нас высшие вампиры в случае н еобходимости могут несколько менять внешность — для м ас кировки . У меня сейчас переходная стадия , вот поэто му глаза еще имеют красноватый оттенок , но за несколько миль и пути , я думаю , все придет в норму , и я смогу практи чес ки открыто тебя сопровождать. — А почему практически ? Что-то есть , чего я еще не зна ю ? — А практически потому , что при желании любой ма г и стр магии может рассмотреть мою ауру , и здесь простым и зменением внешности прикрыться не удастся . И если в б ольшом гор оде это не будет очень ощутимой проблемой , то в маленьких городках , думаю , нам будут не так уж и рады . Конечно , мне не очень нравится то , что мои возмож ности могут быть ограниченны , да и следить за мной будут б олее пристально , чем за представителями други х рас , но ради тебя я могу это все перетерпеть. — Да-а , это может быть проблемой . Мне не улыбается быть все время под колпаком из-за того , что ты находишь ся со мной рядом . Да и толку от тебя в качестве защитника будет немного , особенно если придется скрыв ать твои с пособности . Как же мы тебя в город протащим ? Ну ладно , будем решать проблемы по мере их поступления . До сто лицы еще дойти надо , а там , глядишь , что-нибудь и приду маем . Так , сейчас я возвращаюсь в гостиницу , забираю свои вещи , завтракаю , и мы тро гаемся в путь . Доро г у до п оляны я и без тебя найду , так что на ближайшие два часа м ожешь быть свободен . Все , я пошла собираться. Прихватив свое холодное оружие , я бодро зашагала в сторону деревни . Уже через несколько минут эйфория от чудесного солнечного у тра начала спадать . Клинок хоть и к азался практически невесомым , но тащить его в руках было крайне неудобно . Я все время за что-то задевала им и очень боялась порезаться , так как даже на вид он был бе зумно острым . Доковыляв до трактира , я уже вовсю чер ты ха лась и проклинала мое сказочное везение и этот ми р, куда занесла меня нелегкая , и вампиров , навязавших мне этот клинок . Ввалившись в трактир , я под изумленным взглядом хозяина потопала к себе в номер собирать ве щи, по дороге попросив принест и мне завтрак ч ерез десять ми нут . Упаковав свои нехитрые пожитки в рюкзак , я засунула туда же и чехол с ножами (все равно больше класть его было н екуда ) и уже собиралась выходить , как в дверь постучали. — Заходите , не заперто. В дверь бочком протиснулся трактирщик . Помя вшись немного , он выдал : — Я по поводу оплаты. — Ну ничего себе ! А что , того , что я вам дала в качестве оплаты , не хватает ? — Уже примерно представляя себе местные расценки , я готова была начать бурное выяснен ие отношений , но все оказалось гораздо прозаичн ее. — Нет- нет , что вы ! Вы дали намного больше . Настолько , что я никак не смогу с вами рассчитаться . У меня про сто нет сдачи . Если бы вы погостили у нас еще с месяцок , то , возможно , я смог бы разменять ваше кольцо у заезжих купцов , но , насколько я понимаю, вы собираетесь нас се годня покинуть ? Я задумалась : что мне теперь делать . Рассчитываться ведь как-то надо , не могу же я этих несчастных люд ей про сто кинуть . В это время , видя мои затруднения , трактир щик быстро затараторил : — Вот ваше кольцо . Мыс женой очень вам благодарны за тот случай с дочкой и просили бы считать это нашей платой за ваш благородный поступок. Я , конечно , люблю , когда что-то достается на халяву , но обижать людей , живущих и так небогато, — это не в моих правилах , а рассчитываться-то нече м . И тут меня осенило ! Достав один золотой из мешочка , я протянула его мужику со словами : — Я хотела бы попросить вас о помощи . Мне нужны ножны для моего клинка , запасная одежда в дорогу и кое-какие припасы . Сможете все это организовать в бли жайшие два ча са — и считайте , что мы в ра сч ете. — Но здесь слишком много ! — Не переживайте , пусть это будет плата за скорость . Трактирщик прямо засветился. — Это я мигом . Вы можете пока спуститься позавтра кать , моя жена уже все приготовила. — И он быстро выско чил за дверь , видимо , боясь , что я передумаю. Позавтракала я от души , а то когда еще удастся так вкус но поесть . Доедала последний оладушек со сметаной , когда в трактир ввалился здоровенный мужик с красной физио номией . И направился прямиком к моему столику. — Мн е передали , что госпожа желает заказать ножны. Могу я взглянуть на меч ? Оперативно здесь работают. Впрочем , за деньги везде так. — Конечно , только надо подняться в номер. Мы быстро поднялись в номер , где я продемонстриро вала свое сокровище . Увидев мой кли нок , мужик нервно сглотнул , словно у него началось обильное слюноотделе ние. — А не хотела бы госпожа продать свой ме ч. Я мог бы помочь очень выгодно пристроить клинок . А вам мы под берем что-нибудь более подходящее для странствующей девушки. — Нет уж ! Спа сибо , любезный , но , насколько я пони маю , вас прислали подобрать мне ножны для моего ору жия . Вот и выполняйте свою работу , а остальное не вашего ума дело ! — Разозлил , зараза . Тоже мне , рассуждать при нялся , что мне подходит , а что нет. Быстро замерив клин ок , он зачем-то так же замерил мою руку , кисть , рост , прям как опытная портниха. — Слушай , а поясок сложно придумать , чтобы вот этот чехольчик можно было подвесить ? — Вытащив из рюкзака набор метательных ножей , я показала его мужику . Кажет ся , этим я ввела его в предынфарктное состояние , по край ней мере , пару минут пришлось ждать , когда он сможет смотреть еще на что-т о , кроме как на этот чехол . При шлось даже прищелкнуть пальцами прямо перед его ио сом . На вопросительный взгляд мужика я категориче ски ответил а : — Даже и не мечтай ! Я ничего не продаю и не ме няю. — Госпожа , ваш клинок особенный , и ножны к нему нужны особенные . Если вы задержитесь здесь еще на пар у деньков , я сумею изготови ть вам такие ножны , что и коро лю не стыдно будет носить. — Ну уж нет ! Я не могу ждать и одного дня , так что да вай подбирай мне что-нибудь из того , что у тебя есть , на деюсь , у тебя есть что-то готовое , что ты мог бы подогна ть по размеру ? Предупреждаю сразу , если окажется , что у тебя ничего нет , т о я собираюсь и ухожу так , а ты ни чего не получишь. Насупившийся мужик собрал в охапку свою амуницию . — Мне потребуется пара часов на подгонку . Как все бу дет готово , я занесу к вам сюда. — Вот и ладненько . Плату получишь у трактирщика.— Показывая , что разговор окончен , я повернулась спино й и стала запихивать чехол с ножами обратно в рюкзак. Услышав , как хлопнула дверь , я перевела дыхание . Ну до чего же неприятный тип. Усевшись на кровать , задумалась . Чем же мне заняться в свободное время ? Появившаяся в дверях жена трактир щика отвлекла от созерцания медленно ползущей мухи по косяку окна. — Муж в ел ел приготовить вам см енную одежду в доро гу . Вот я кое-что отобрала , может , вы посмотрите ? Вы не думайте , здесь все чистое и практически не ношенное. — И она робко положила на кровать здоровенный т юк ба рахла. Пока я тупо смотрела на этот секонд-хэнд , тетка шустро выскочила за дверь . М-да-а , хочешь не хочешь , а запасная одежда мне действительно нужна . Да и в населенных пунк тах я слишком выделяюсь в своих джинсах , вон как дере венские мужики косятся , когда думают , что я не вижу. Перерыв весь тюк , я с грустью констатировала , что ско рее повешусь , чем появлюсь в городе в этих шмотках . Тем не менее для блуждания по лесу отобрала пару рубашек , ш таны свободного покроя с тесемкой на поясе (ну просто очень свободного покроя ) и что-то типа ночн ой рубаш ки а-ля пятидесятые годы , так как видела , как в похожих «п латьицах» ходит полдеревни женского пола . В связи с о тсутствием самого необходимого пришлось экспроприи ровать полотенце из номера . Думаю , что на те ден ьги , ко торые они получили от меня , см ог ут нашить еще с десяток п одобных . Последующие полчаса ушли на утрамбовыва ние новой собственности в несчастный походный рюкза чок . В результате таких манипуляций рюкзак разду лс я до к омплекции свинки Нюши из мультика про смешариков . Прикинув про себя , что два часа уже прошло , я закину ла рюкзак на плечо и спустилась в зал , чтобы узнать о при пасах на дорогу . Пока я инспектировала продукты , сло женные заботливой трактирщицей в дорожную котомку , по яви л ся давешний мужик с заказанной амуницией . Что-то бурча себе под нос , он помог мне облачиться . Что-то там подтянул , застегнул все пряжки , и вот я уже стала похожа на оседланную лошадь . Закончив со мной , кузн ец заказал себе кружку местного сидра и сел за стол рядом с дверью . Н е обращая на него никакого внимания , я собралась уже уходить , но тут заметила , что жена трактир щика подает мне какие знаки . Решив узнать , в чем , собст венно , дело , я пошла к ней на кухню , громко попросив на лить мне кружку холодного кваса. — Госпожа , вы б ыли добры к нам , и я хотела бы вас от благодарить . Будьте очень осторожны , наш кузнец очень нехороший человек , поговаривают даже , что он связан с бандой Костяного . Он явно что-то задумал . Может , вы по дождете немного , завтра в соседнюю деревню идет обоз , и я могла бы поговорить , чтобы вас взяли с собой. — Большое спасибо , я буду очень осторожна , но , к со жалению , не могу больше оставаться . Думаю , со мной все будет в порядке. ГЛАВА 8 Выйдя из трактира , я решила подстраховаться и пошла по дороге , ведущей в соседнюю деревню . Пройдя несколь ко шагов , сделала вид , что в кроссовку попал камушек , и , пока его вытряхивала , украдкой посмотрела назад . На крыльце стоял кузнец и в упор смотрел на меня . Вот вед ь урод ! Дойдя по дороге до поворота , откуда меня уже не было видно , быстренько свернула в лес . Чтобы попасть на поляну , где мы договорились встретиться с Дакком , при шлось сделать изрядный крюк. К моему глубочайшему удивлению , Дакка на поляне не оказалось . Ну и где его носит ? — Да здесь я , здесь, — раздалось откуда- то из-за спины. Видимо , последнюю фразу я сказала вслух. — Я просто проверял , не идет ли кто за тобой . Ты де вушка молодая , привлекательная , а уродов везде хватает. — Ну ладно , если ты все проверил , может , мы уже дви немся ? И вообще , забери у молодой и при влекательной лишний груз , а то я скоро во вьючное животное превра щусь . Тем более что сбруя у меня уже имеется. — И я проде мо н стрировала свою вновь приобретенную портупею. — Ну в общем-то ничего для деревенского мула , но со вершенно не подходит для того , чт о у тебя есть . Ты посм от ри , у тебя же клинок в ножнах болтается ! — Напомни мне : я уже обещала , что когда-нибудь при бью тебя ? Учти , этот момент все ближе и ближе . Жалко вампирчика , ты ведь только жить начинаешь.— Я при творно всхлипнула и тут же добавила лед яным тоном : — И вообще , это твой папаша торопил меня , а у здешнего кузнеца ничего подходящего в наличии не имелось , при шлось брать что дают. — Тут я серьезно обиделась.— Мо г бы и похвалить , можно п одумать , я каждый день подбираю ножны для клинка . Если хоч ешь знать , в нашем мире уже давно никто не пользуется подобным оружием. Вручив тяжеленную котомку с едой этому обалдую , я решительно потопала вперед. — Лика , Лика , постой ! Вот принципиально не остановлюсь . Не оборачиваясь , крикнула : — Догоняй ! — Лика , нам в другую сторону ! — Тьфу на тебя ! — Развернувшись на сто восемьдесят градусов и сделав вид , что все так и должно быть , пошла догонять Дакка. Целый час мы шли в молчании . Я , как дура , дулась , а Дакк , наверное , просто привык ходить не разговаривая . Первой н е выдержала я : — Дакк , между прочим , жена трактирщика меня преду преждала по поводу каких-то разбойников , да и местный кузнец как-то странно себя вел . Все интересовался , в ка кую сторону я пошла. — Не переживай , Лика . Думаю , что уж разбойников я услышу гор аздо раньше , чем они подойдут на расстояние выстрела из лука . И успею предупредить тебя , чтоб ты мог ла подготовиться. — Это к чему я должна готовиться ? — Ну должна же ты начинать тренироваться со своим оружием . Ты не волнуйся , я тебя подстрахую . Никто не сможет причинить тебе вред.— Его невозмутимости мож но было только позавидовать. От возмущения у меня даже дар речи пропал. — Ты что , совсем дурак ? Кто таким образом начинает тренироваться ! Меня же убить могут , ранить , наконец . А на мне не так быстро все з аживает , как на тебе , я регенерир о вать не умею . Бестолочь несчастная ! — Извини , Лика , я как-то не подумал... От смущения парень не знал куда себя деть . Глядя на него , я сразу остыла . Ну не подумал парень . Молодой еще , глупый. — Ладно , проехали . Ты мне лучш е скажи , у нас привал будет или как ? Я целый день без пер еды шки топать по лесу не в состоянии . Давай передохнем немного , заодно и пере кусим . А черт , совсем забыла , что ты не ешь нормальную пищу. — Если ты устала , то мы можем позволить себе неболь шой отдых . Здесь рядом есть ручей , и примерно минут че рез пятнадцать мы будем на месте. Дойдя до места , указанного Дакком , я буквально рухну ла на траву. — Если мы и дальше будем держать такой темп , то я ду маю , что нашим врагам даже не придется особо стараться меня уничтожить . В один прекрасный момент я просто лягу и тихо скончаюсь . Вот всем радости-то будет ! Кое-как отдышавшись , я порылась в котомке , достали кувшинчик с квасом и оторвала ножку от жареного гус я. Как же вкусно ! Ни чего нет вкуснее , чем после целого дня гонок по пересеченной местности , расположившись на природе , попивать холодный квас и закусывать нежне й шей домашней , экологически чистой птичкой. Вспомнив , что я , кажется , видела в сумке еще и пирож ки , решила и с них снять пробу. Наевшись от пуза , поняла , что дальше идти просто не в состоянии . Сейчас бы поспать часок-другой , но боюсь , что этот терминатор меня тогда живьем съест . Тяжело вздох нув , отправилась к ручью умываться . Вернувшись , достала из рюкзака штаны «айда на картошку !» и нырнула в куст ы переод еваться . В лесу меня все равно никто не увидит (вампир не в счет ), а джинсики — в единственном экзем п ляре . Я , конечно , могу попробовать заказать в столице у местных кутюрье сшить мне нечто подобное , но совсем не уверена , что их способности простираются так далеко в мире моды . И , думаю , ткани такой у них тоже нет . Поэтому мои любимые штанишки лучше поберечь и не занашиват ь, бегая , аки лось во время гона (или лосиха ?), по всему лесу . — Чего расселся ? Мы идем или будем целый день здесь загорать ? — Ну ты и нах алка ! — Кажется , в голосе парня прореза лось восхищение моей наглостью. — Сама же просилась отдохнуть ! — Давай топай и не гунди . Труба зовет скорей в поход ! И куда только усталость делась ? Я чувствовала себя полной сил и энергии до такой степени , что даже х отело сь петь . Остаток дня прошел без происшествий . Мы совер шили миленькую прогулку , во время которой я тихо мур лыкала популярную эстрадную песенку , а Дакк шел как с омнамбула . Ну в принципе ничего удивительного : наско лько я понимаю , они ведут в основном н очной образ жиз ни , и ему сейчас было , мягко говоря -, некомфортно . Устро ив привал , я почувствовала себя как в походе в дни моей юности , и даже в некотором роде лучше , так как ночи сей час стояли достаточно теплые и комары , как я говорила уже , пока не дони мали . Единственное , чего не хватало для полного антуража,— это гитары . Мы разожгли костер , и я решила провести тщательную ревизию продуктового меш ка . После подробного ознакомления с содержимым я вы несла вердикт , что на пару дней пути , нам , конечно , хва т ит , но потом нужно будет сворачивать в ближайшую де ревню и пополнять припасы . Сейчас в моем.распоряже нии было : круг домашнего сыра , булка белого хлеба , жареный гусь без одной ноги , половина кувшина кваса , три головки лука и несколько головок чеснока . Вид имо , трактирщица запомнила мои пристрастия , когда перед встречей с родственниками Дакка я на всякий случай за паслась несколькими головками чеснока . В принципе вполне нормальный выбор , только под настроение можно было бы пропустить и стаканчик красного сух ого вина . Но — чего нет , того нет. Разогрев на костре половинку гуся , нанизанную на об струганную палочку , и плотно поужинав , я начала готови ться ко сну . Устроив себе достаточно уютное гнездышко и з и меющегося у меня в наличии барахла — на ветки лапника п о стелила свою куртку , под голову рюкзак , а в качестве о деяла я экспроприировала у Дакка плащ,— решила еще несколько минут посвятить своему вновь приобретенному оружию . Вытянув меч из ножен , я прямо залюбовалась язы ками пламени костра , которые так и играли н а лезвии . Даже зеленый камень , казалось , начал в темноте отсвечи ва ть красным . Ничего подобного я прежде не видела . Захо телось провести рукой по зеркальному лезвию и погладить е го . Странно , на ощупь клинок казался теплым , как будто и глажу не холодное оруж ие , а кого-то живого , и ему очень нравится моя ласка . Закрыв глаза , я полностью отдалась своему чувству , и сразу же перед глазами встала морда ка кого-то совершенно невероятного зверя . Большие глаза , горящие зеленым светом и обрамленные огромными рес ницам и , морда , покрытая чешуей , с красивым радужным гребнем и забавные ушки с кисточками на концах . На до п ризнат ь , что образ , явившийся мне , был одновременно и добрым , и грозным . И ему нравилось мое к нему отноше ние . П оявилось ощущение , что это существо пытает ся что-то мне сказать , только , сколько я ни силилась , понять — ничего не получалось . Из этого состояния меня вывело резкое встряхивание плеча. — Лика , ты в порядке ? — Физиономия вампира так и горела беспокойством о моем здоровье. — А что со мной может быть ? Я же здесь , рядом с тобой , и на нас никто не напал . — О своих видениях я решила пока ничего не говорить . Почему-то показалось , что они очень личные , и даже единственного в этом мире друга посвя щать в них не стоит. Просто ты сидишь с закрытыми глазами уж е почти целый час и как-то с транно улыбаешься , поглаживая свой клинок . Сначала я не хотел тебя беспокоить , но потом мне показалось это ненормальным , и я встревожился . Все-та ки этот клинок достаточно не изучен , так как за все то время , что он н аходился во в ладении нашего клана , еще никому не удалось взять его в руки . Ты первая , кого он признал за последние двести лет , а желающих , поверь мне на слово , было предостаточно. — Дакки , расскажи-ка мне подробнее о моем opy жии ? — Я искательно заглянула ему в глаза. — Я знаю не очень мног о , но если ты хочешь ... В общем слушай. Пятьсот лет назад были очень неспокойные времена . Тогда начались смуты и войны между разными расами . Эльфы , дроу и гномы , до этого жившие в мире и согласии , объявили войну друг другу ; орки и трол ли навсегда закры ли свои границы , человеческие королевства вели непри миримые войны и постоянно меняли своих правителей ! Даже среди вампиров начались непонятные трения вокруг главенствования клана . Все находились на военном поло жении , и отряды вампиров- воинов постоянно обходили границы нашего клана . Одним из таких отрядов и был об наружен труп молодого дроу , а при нем находился этот меч и комплект метательных ножей , которые ты сейчас но сишь на поясе . Мальчуган был очень истощен , но серьез ных ран , котор ые могли повлечь за собой его смерть , ни кто не обнаружил . До сих пор так и осталось загадкой , как он смог попасть сюда , совершенно один , и отчего он умер . Судя по одежде , этот дроу принадлежал к очень богатому и знатному Дому . Мой отец смог почувствовать магию этого оружия , по его словам , здесь намешана магия гномов , дроу и кого-то еще , обладающего высшим знанием . Это оружие таит в себе очень много загадок , и я бы не советовал просто так показывать его всем встречным . Обнажай клинок , то лько когда это буде т необходимо для защиты твоей жизни или чести . В связи с военным положением наш клан не смог вернуть оружие дроу , как это было бы сделано в лю бое другое время . На тот момент это было равносильно объявлению войны между нашими расами , и хотя мы ни когда не находились в дружбе , к открытым военным дейст виям наш клан был не готов . Потом в мире появилась Хра нительница , и все более-менее пришло в норму . Сейчас среди рас царит нейтралитет . Все вопросы решают дипло матия и экономические интересы . Вот , собственно, и все , что я могу тебе рассказать . И последнее : такое оружие , как у тебя , имеет собственную душу . Будь осторожна , не оби жай его и не относись как к простым железякам . Возмож но , в вашем мире искусство передачи части своей души из готавливаемым предметам и утрачено , здесь все совсем не так . Иногда мастер творит несколько лет , иногда всю свою жизнь , и тогда душа творца переселяется в его творение . Мой тебе совет , Лика , подружись со своим клинком. — Да я с ним вообще-то и не ссорилась.— Подумать , конечно , ес ть о чем , но сейчас мне безумно хотелось спать , о чем я и заявила своему вампиру-телохранителю : — Изви н и , Дакк , я очень тебе благодарна за все , но сейчас я пойду на боковую . Если есть желание , ты можешь пойти поохо титься. — Я буду здесь неподалеку , и с за втрашнего дня мы на чинаем обучение основам нашей магии . Так что я советую тебе хорошо выспаться , а то вставать надо рано , а идти до статочно далеко . Спокойной ночи , Лика.— Вампир под нялся и растворился в лесу. — Ну что ж , удачной охоты , Каа,— пробормотал а я , проваливаясь в сон. Сначала он был достаточно сумбурным . Мелькали ка кие-то лица , я шла куда-то по лесу , потом бежала . Тут на летел вихрь , подхватил меня , и я оказалась на ровной ка менистой площадке , со всех сторон окруженной горами . Осмотревшись , бу квально обомлела . На краю площадки сидел и смотрел на меня огромный дракон . Самый настоя щий ! Приглядевшись внимательнее , я заметила , что морда ! у дракона точно такая же , как была в моем видении . Те же огромные глаза с вертикальными зрачками , тот же яркий гребень , переливающийся всеми цветами радуги . Оказы вается , он тянется по всему туловищу дракона и заканч и вается на хвосте . Чешуя дракона была не просто черная , а с перламутровым отливом , и на спине находились серебри стые крылья , сейчас сложенные — только края их свисал : наподобие мантии. Н у это всего лишь сон , и , насколько я понимаю , мне здесь ничто не угрожает . А значит , могу обратить его себе на пользу . К примеру , попросить этого ящера меня пока тать . Читая различные книги , всегда мечтала полетать верхо м на драконе . Только вот как к нему подойти и поймет ли о н м еня ? Ну ладно , попытка — не пытка. — Уважаемый Змей Горыныч , не будете ли вы так любезны покатать меня ? Ну что тебе стоит , а ? — просительно протянула я , глядя на его скептическую морду. — А ты заб авная . С тобой , должно быть , интересно заниматься. — Когда Горыныч говорил , у него из ноздрей вылетали тоненькие струйки дыма. — С ума сойти , гов орящий ящер ! Ты из какой сказки сбежал ? — Видимо , у меня на фоне всех событий поехала крыша . Надо же , говорящие Горынычи снятся ! Тут мне показалось , что в горах произошел камнепад . Такой резонанс пошел от окружающих гор , я подумала , что мне хана . Оказалось , этот ящер еще и смеяться умеет . Его прямо колбасило от смеха , а у меня конкретно заложи ло уши. — Ох , рассмеш ила ! Давно я так не смеялся . Думаю , мы с тобой подружимся . Ну а сейчас нам пора приступать к за нятиям , тебе скоро понадобятся все твои знания , и даже быстрее , чем ты думаешь. — А к каким занятиям мы должны приступить ? Чему ты меня собрался учить ? Если сам остоятельно летать , то я ка тегорически против , так как официально заявляю , что это дело неблагодарное и заранее обречено на провал ! — Нет , летать я тебя учить не буду . Для той расы , к ко торой ты принадлежишь , это действительно невозможно . Я буду тебя обу чать владению тем оружием , которое тебе досталось . Начнем мы с меча как с наиболее распростра ненного в этом мире оружия. — Ничего себе инструктор ! И как ты себе представля ешь мое обучение ? Насколько я вижу , рук у тебя нет , а зна чит , полноценного спаррин га не получится. Если ты будешь старательно и в точности выполнять все , что я тебе буду говорить , никакой спарри нг т ебе будет не нужен . Так что доставай меч и вставай напротив меня. Пожав плечами , я решила , что раз мне это сни т ся , то почему бы и не попробо вать. — А после тренировки ты меня покатаешь ? — Ну ты и нахалка ! — восхитился дракон.— Когда смо жешь хотя бы дотронуться до меня своим клинком , я обе щаю тебе незабываемые впечатления от нашей прогулки . Только боюсь , это будет еще очень не скоро. — Посмо трим , вообще- т о в пору моей юности , когда я занималась в юношеской секции айкидо , тренер говорил , что я достаточно способная. — Возьми рукоять так , чтобы тебе было удобно . Хм , по жалуй , нужно внести некоторые корректировки . Подожди минутку. В то же мгновени е меч окутало яркое серебристое сия ние , плавно перешедшее на мою руку . Никаких неприят ных ощущений я не испытала , поэтому особо не встрево жилась . Постепенно сияние сошло на нет , и я с удивлени ем обнаружила , что в мече что-то изменилось . Если преж де его рукоять была для моей ладони велика , то теперь она оказалась подогнанной по руке , как говорится , тютелька в тютельку . Взмахнув клинком несколько раз , я почувство вала , что и здесь что-то неуловимо изменилось в лучшую сторону . Что именно , сказать не взялас ь бы , так как внеш не клинок остался таким же , как и был , однако я почувст вовала себя более комфортно. — Вот теперь мы можем начать,— с удовлетворением проурчал мой учитель.— Для начала ты должна научиться некоторым основным упр ажнениям и довести их до ав то матизма . Так как время у тебя ограниченно , мы будем за ниматься по ускоренной программе. Сама по себе , практически без предупреждения , моя рука взметнулась вверх и изобразила в воздухе какую-то несусветную восьмерку . Думаю , что п о своей воле я не смогла бы такое вытворить даже на спор . Моя рука была как будто зажата в т исках , что не причиняло боли , но со вершенно не давало уклониться от намеченного курса. — Е сли не запомнила , я повторю , а дальше твоя оч е редь. — По в и н уясь воле дракона , я опять сотворила не ско лько прыжков , одновременно отражая в оображаемую ата ку своим кл ин ком. Дальше пошла настоящая муштра . Различные фигуры сменялись связками , плавно перетекали в удары , наноси мые воображаемому противнику . Я честно пыталась по вторять все движения , но , судя по периодически возника ющему жесткому контролю , не всегда и не все мне удава лось . Темйне менее к концу занятий , уловив удовлетворе ние на физиономии ящера , я поняла , что кое-что мне все-таки удалось. — Думаю , на первый раз достаточно . Скажем так , осо бых успехов не наблюдается , но и не настолько пл охо , как м огло бы быть . Сейчас мы с тобой прощаемся до следую щей ночи , а тебе нужно хорошо отдохнуть . Скоро твои в новь приобретенные навыки очень тебе пригодятся. Снова все закружилось в налетевшем вихре , и , уле тая в с он без сновидений , на задворках сознания я успела услы шать : «Ну надо же , ха-ха , Змей Горыныч ! А что , мне нра вится !» ГЛАВА 9 Наутро все тело болело , как после действительных трех дней непрерывных тренировок . Вот что значит марш-бро сок по лесу с непривычки . Ну раз болят мышцы , то клин клином вышибают , как говорится . Сделав разминочную зарядку , умылась в ледяном ручье , протекающем непода леку , и почувствовала себя почти человеком . Перекусив остатками гуся и куском сыра , я вполне была готова к даль не йшим подвигам. — Дакки , давай веди , Сусанин фигов . Между прочим , я давно готова , а ты тормозишь процесс продвижения к на цией цели. — Тебя что , оса за одно место укусила ? Ты еще вчера , п осле привала , взяла такой темп , что мы уже идем с опере жением графи ка . Но если ты уже готова , то пошли. Кажется , Дакки обиделся . Но ненадолго. — Лика , а что это было ? — Что именно ? — невинно поинтересовалась я . . — Ну все эти прыжки , наклоны , махания руками . Ты с ебя хорошо чувствуешь ? — Вампирчик явно был обеспо коен. — З агонял девушку до состояния полудохл ой коб ыл ы и еще интересуется ! У меня все мышцы болят , а он глупые в опросы задает ! Балбес неотесанный ! Отстань от меня на ближайшее время , мне надо прийти в себя . А то ... Ну в об щ ем , додумаешь сам... Не знаю , чего он там додумал , но с глупыми вопросами больше ко мне не приставал . Шлось по лесу без особого уси линия от вчерашнего . Так же молчал мой дружок вампи р, так ж е я мурлыкала популярную песенку себе под нос . Это все было так же , но только до обеда . Когда мы уже готовы были сделать полуденный привал , Дакк подал сигн ал опаоности . Дотопались , что называется . Не могло быть все время хорошо , по закону подлости , обязательно какая-н и будь бяка должна была случиться. — Лика , впереди по дороге засада . Давай я вызову по мощь , отец обещал в случае необходимости прислать воинов . Для меня одного их слишком много , человек два дцать , это тех , ко торых я засек . Пока я буду с ними расправляться , кто-нибудь успеет причинить тебе вред. А отец смог бы справиться и с пятьюдесятью , не особо на п рягаясь. Мой мозг лихорадочно искал выход из ситуации . — Слушай , Дакк , а мы можем как-то их обойти ? — Боюсь , что нет . Лесная дорога , ведущая в сторону столицы , полностью блокирована разбойниками . Обход потребует дополнительных нескольких дней пути , а ты т о ропишься. Немного подумав , я выдала решение , удивившее даже меня саму. — Ладно , не нужно никого звать . Справимся сво ими силами . Ты берешь на себя стрелков и всех остальных , до кого сможешь дотянуться . Ну а я по мере возможности . Сам же говорил , что мне н адо тренироваться ! — Эх , где н аша не пропадала ! По телу прошла дрожь предвкушения большого приключения . Адреналин так и кипел в крови, только этим я могу объяснить совершенно безбашенное отношение к сохранности своей жизни. Но почему-то казалось , что ничег о плохого со мной произойти просто не может. С криком «Банза-ай !» я ломанулась в кусты , выхват ы вая на ходу свой меч . Пробежав несколько шагов , услыша ла из кустика с розовыми цветочками испуганный шеп от : — Атаман , а она не бешеная ? Это я бешеная ? Так меня е ще никто не оскорблял ! Ну братцы-разбойнички , я вам покажу бешеную ! Ввек закае тесь со мной связываться. — А ну вылазь , кто не спрятался , я не виновата ! Раз , два , т ри , четыре , пять , я иду пугать ! — Видимо , от переизбытка адреналина слова и действия начали путаться . Но , как го ворит ся , главное — результат . А результат был такой , что из говорящего куста высунулась небритая физиономия , в которую я , пробегая мимо , походя залепила ногой , обутой в кроссовку . Кажется , попала прямо по носу , так как вдо гонку полете ло тихое , гундосое всхлипывание : — Ненормальная , она еще и брыкается ! Мой вампирчик пр евратился в какое-то подобие истре бителя в бреющем полете . По крайней мере , это жизнера достное создание с хищным клювом и зверским оскалом могло напугать кого угодно , д аже меня. Откуда-то слева , мне наперерез , кинулся здоровенный мужик , размахивая оглоблей . При ближайшем знакомстве о казалась , что это не оглобля , а ржавый меч . Не особо за д ум ы вая сь , я легко парировала удар , направленный мне в г олову , куда-то ткнула и понес лась дальше с воинствен ным кличем. Я летала , выписывая невообразимые кренделя своим к линком , в полной эйфории от того , что я вытворяю , пока не услышала краем уха занимательный диалог . Один , наз ываемый шефом , вещал откуда-то сверху , а второй , более Практич ный и осторожный,— из-под чахлой елочки. — Шеф , а это точна та девка , которая нам нужна ? Мо жет , ну ее , давай свалим отсюда , а то она какая-то дикая ? — Я тебе свалю , я тебе так свалю ! Ты хоть знаешь , ско л ько за ее меч посулил деревенский кузнец ... Да мы вс е мо жем две недели пить не просыхая ! — Ну-у , тогда другой разговор ! Сейчас быстренько завал им ее и к кузнецу за опохмелкой . А ну , братва , навались ! С этими словами из близлежащих кустов начали выпол нить разнокалиберные небритые личности явно уголовной нар ужности . Резко запахло вчерашним алкоголем , в про сторечий именуемым перегаром. — Мужики , а огурчика маринованного для закуси не найдется ? — Мой вопрос явно поверг мужиков в тупик . А п ока их самый головастый думал , чего ответить , я лихора дочно осматривала диспозицию и просчитывала вероят ного противника. — А у тебя что , ес ть выпить ? — Горящие жадным блес ком глаза заинтересованно уставились на меня . Вот-вот слюна закапает. — Вынуждена вас огорчить : в неподходящей компани и я не напиваюсь . Да и вам не советую . Судя по вашему виду , в ам бы сейчас рассолъчику , головную боль как рукой сни мет. — Ты посмотри на нее , вот ведь стерва ! Она еще и изде вается . Мочи ее , мужики ! — завопил некто щербатый , пол зком пробираясь ко мне в тыл под прикрытием здоровен ного лопуха. — Я бы на вашем месте этого не делала, — сказала я, лихо раскрутив несколько связок . Клинок легко направ лял мою руку , помогая выписывать какие-то сложные фи гуры , сверкая солнечными бликами на отточенном лез вии . Я решила ему не противиться . Пока что у на с с ни м получалось вроде бы неплохо . По крайней мере , я не толь ко не оттяпала себе ни одну конечность , но даже не пореза лась. — Шеф , что нам делать ? Это какая-то неправильная девка . Она точно бешеная и , может быть , даже заразная ! — Это почему же я неправи льная ? По-моему , оченет даже правильная и уж точно не заразная ! Что это вы все об зываетесь ? — Я даже обиделась . Пока ничего особо плохо го не сделала, а они так обзываются. Тут откуда-то сверху раздался голос пресловутого ше фа : — А ты действительно нас не боишься ? — А что , должна ? Вы мне ничего плохого не сделали . Да я не из пугливых. — Ты уже давно должна визжать от испуга и молить нас о пощаде. — А что , это поможет ? Вы полностью удовлетворитес ь моими криками и отпустите меня на все четыре сторо ны ? — Пока я заговаривала зубы этой кодле мужиков , му чающихся от похмелья , мой напарник тихонько делал свое черное дело , отправляя в нокаут бандитов , засевших в «секретах» , о чем свидетельствовали легкие вскрики и треск веток . То здесь , то там слегка покачивались де ревья , освобождаясь от своей непосильной ноши — робин гудов недоделанных , которые сыпались на землю , как груши по осени . Впрочем , за всей нашей болтовней никто из банди тов даже не обратил на это внимания. — Если ты добровольно отдашь нам свое оружие , то м ы, может быть , даже тебя отпустим.— Кажется , шеф немного приободрился. — Ну нет ! На это я пойти не могу ! Перетопчетесь со сво ими ножичками как-нибудь . Как говорится , на чужой кли нок не разевай роток. — Ну тогда мы сейчас будем тебя убивать . Ребята , стре ляйте в нее ! — Шеф , видимо , вспомнил о своих стрелках , сидевших в засаде. — Слушай , шеф , твои ребята взяли расчет и уволились по собственному желанию . Так что если хочешь получить мой клинок , подходи и бери его сам ! На соседнем дереве показался мой напарни к . Судя по его удовлетворенной физиономии , у него все получилось . И кажется , было большое желание продолжать в том же духе . Лично я мешать ему в этом не собиралась. Решив , что переговоры неоправданно затянулись , вся разбойничья кодла резво ломанулась на ме ня , как во вре мена всеобщего дефицита за «выброшенным» в соседний магазин товаром . Все , кто остался в живых или просто на ногах после поцелуев моего ручного вампира , кинулись на меня , несчастную , размахивая всеми подручными средст вами : ножичками , мечами- оглоблями , дубинками . И меч снова ожил , подталкивая к активным действиям . Одно временно сработали инстинкты , отвечающие за сохране- шие жизни и заложенные в моем подсознании . По крайней мере , то , что я вытворяла со своим клинком , по меркам шоего мира , хвати ло бы на уровень крутого самурая или ка кого-нибудь ниндзя (по крайней мере , со стороны , навер ное , было очень круто , как в навороченном боевике ). Ви димо , мой ночной кошмар все-таки - пригодился , так ка к многие движения были очень даже знакомы и особых за т руднений не вызывали . Все те связки и выпады , что я от рабатывала в своем сне с др аконом в качестве учителя , сей час уже реально применялись мною на практике , и даже без поправок клинка , который всеми силами пытался со хранить мою жизнь , направляя руку с кл инком в нужную сторону и с правильной силой и скоростью . Ведь именно об этой разминке, если л не ошибаюсь , меня и предупреж дал мой учитель во сне . Короче , народ вокруг стонал и рас ползался по живописным кустикам , делая вид , что у них там появились какие -то неотложные дела . А я стояла и ни как не могла поняфь , неужели это все сделала я ? Ну и что дальше и куда , собственно , запропастился мой телохрани тель ? — Ау ! Где ты , друг мой ситный , отзовись ? Это я , твоя сестрица Аленушка. — Видимо , от переизбытка адр енали на и удачного завершения всей этой катавасии очень хоте лось подурачиться. Впереди послышался треск ломающихся ветвей , и с громким воплем на землю рухнуло какое-то колоритное чудо в лохмотьях. — Принимай , Лика ! — крикнул мой пропавший тел о хранитель , высовываясь из веток уже порядком пострадав шего дерева, — Это их самый «главнюк» . Если хочешь , мо жешь его съесть , я тебе его дарю . Тем более , что я уже сыт. — Давай слезай быстрее , шутник , блин . Сейчас все раз бойники разбегутся , как тараканы . А мы могли бы занять ся сп раведливой экспроприацией нечестно нажитого в по льзу трудового народа — то есть нас с тобой. — Пощадите , благородная госпожа ! Уймите своего кро вососа , я и так уже старенький и инвалид к тому же . Вы же красивая и добрая госпожа и конечно же не станете оби жать случайного странника , от испуга забравшегося на это высокое дерево ! А к этим лесным разбойникам я никакого отношения не имею , я их впервые в жизни вижу . Перепу тали вы что-то.— Нахал , свалившийся , вернее , аккуратно скинутый со своего насе ста на дереве , кажется , даже пус тил театральную слезу. Видок у этого товарища был еще тот ! Представьте себе низенького мужичка , роста примерно сто пятьдесят — сто шестьдесят сантиметров , с реденькими сальными воло сенками , с черной повязкой на глазу и дер евянной культей вместо одной ноги . К тому же одет он был в ярко-красные полосатые штаны и фиолетовую безрукавку , сейчас при обретшие вид достаточно жалкий за счет большого коли чества свежих дыр и не меньшего количества уже сдела н ных заплаток . На широком к ожаном поясе болталось два кривых кинжала , за которые он периодически хватался ру ками. — Ты на себя давно в зеркало смотрел ? Лапшу он мне тут вешает на уши . Из тебя такой же крестьянин , как из меня балерина ! Много награбить успел , морда бандит ская ? Давай выкладывай , что там у тебя в заначке припря тано ! Деньги нам по-любому не помешают , еще неизвестно , чего мне ждать от этого мира , а устраиваться как-то при дется . Нужно что-то кушать , где-то спать , да и одежошм ! поприличней прикупить не мешало бы . Как под сказывает практика , у этого хитрозадого обязательно должно быть что-то припрятано на черный день . Не все же такие удщИ ливые , как мы с Дакком. Судя по воровато забегавшим глазкам , я попала точно в цель . Есть , есть у этого обормота что-то в нычке. — Как вы можете так говорить ! Я гол как сокол , все меня бросили , я сирота несчастный . Пожалейте , не губите невинную душу.— Из-под черной повязки покатилась огромная скупая слеза . Но следующий финт испортил всю картину . Мужик хлюпнул носом , громко высморкался и с шу мом вытерся о полу жилетки. Тут за спиной самодеятельного актера материализовал ся мой вампир . Сделав устрашающую физиономию , он приблизил свои клыки к шее мужика и громко прошипел : — Если он для нас не представляет ценности , можно я его съем ? А то я что-т о опять проголодался. Мужика перекосило от страха , и после секундного сту пора он заверещал , как свинья на бойне , высоко подпрыг нул и со спринтерской скоростью рванул в сторону чащ и. По дороге у него отвалилась деревянная культя , но мужик , не останавливаяс ь , легко подхватил ее под мышку и понес ся дальше , уже на своих двух ногах ! — Ничего себе регенерация ! Дакк , лови этого охламо на , я с ним еще не закончила ! — И мы дружно понеслись догонять наши уплывающие , вернее , убегающие «подъем ные» . Минут через пять н аши догонялки увенчались пол ным успехом . Когда я до них добежала , Дакк сидел верхом на этом шибздике и делал вид , что просто дышит свежим воздухом. — Я все отдам , только не трогайте меня ! У меня дети ма лые и мать - старушка , пощадите единственного кормильц а в семье ! — Ты ври , да не завирайся . Только что был сиротой не счастным , а сейчас уже целой семьей обзавелся . Давай по казывай , что у тебя есть . Если мне понравится , то так уж и быть , оставлю тебя в живых . Ну а если опять что-нибудь соврешь , пеняй на себя , отдам вампиру . Пусть хоть ка кой-то от тебя прок будет. — Пусть он с меня слезет . Я все вам отдам , только не убивайте меня . Нам надо пройти здесь недалеко , я покаж у дорогу . Без меня вам все равно не найти . Только я од ин знаю это секретное место ! — Дакк , с ле з ь с него , а то еще блох наберешься . Я тебя вычесыват ь н е буду , так и знай. От этих слов у моего вампира , кажется , пропал дар реч и. Встав за спиной мужика , Дакк активно начал грозить мне кул ак ом и клацать зубами . Ну и ладно , подумаешь , напу гал ежа голой ... попой ! — А ты чего встал и зенки вылупил ? Давай веди уже. — Я легонько подтолкнула нашего провожатого под зад ко ленкой . После моего ускорения тот шустро засеменил в неизвестном направлении , поминутно оглядываясь на наш кортеж . Минут через десять актив ного продирания по непролазной чаще мы подошли к огромному дубу, сквозь листья которого виднелось в стволе нехилых разме ров дупло. — Здесь , что . ли ? Ну и кто , по-твоему , должен туда л езть ? — Я с ужасом представила себя , карабкающуюся на э того монстра , тол ько по недоразумению названного дере вом , и в один прекрасный момент срывающуюся с ветки и Летящую вниз головой , как авиабомба , запущенная с вра- ркеского самолета. Я слазаю , мне нетрудно . Только после этого госпожа м еня отпустит ? Вы же обещали ! — Мужичок с готовностью п одошел к дереву и привычно примерился к нему. Тут голос подал Дакк : — Не парься , Лика , я сейчас быстренько слетаю и по смотрю , что он туда напихал . Если будет что-то путное , я с кину тебе вниз , а ты лови. — С этими словами Дакк легко взлетел н а дерево и нырнул в дупло . Через минуту оттуда п ослышался удивленны й свист.— Ну ничего себе , скромны е запасы на черный день ! Да здесь на две деревни хватит. Посторонись , а то зашибу ! И вниз полетели какие-то тюки с яркими тряпками , разнообразное оружие на любой вкус (кинжалы , мечи , даже был один ятаган ), еще тюки , свертки , последним вы пал шелковый мешочек с вышитыми вензелями . В резуль тате на земле высилась внушительная гора разного барах ла , из которой выбрать что-то путное не представлялось возможным . Т ем не менее засучив рукава , я с энтузиазмом в зялась за разборку наших военных трофеев . В первую о чередь , конечно , меня заинтересовал маленький мешо чек , выпавший последним . Развязав тесемки , я вытряхну ла его содержимое и просто обалдела . На ладони сверкали в лучах заходящего солнца семь достаточно кру пны х руби н ов , которые , конечно , не могли сравниться с камушком , п ереданным мне мамой Дакка , но тем не менее внушали уважение. Мужичонка сидел и тихо поскуливал , оплакивая свое уплывающее богатство.. Бегло прос мотрев пару тюков с одеждой , я поняла , что здесь ловить нечего . Вся одежка была такой попугайской раскраски , что надеть это можно разве что на карнавальную ночь . Остальные тюки потрошить резко расхотелос ь, но для очистки совести я решила хотя бы попинать и х . Внезапно большой палец ноги обожгла резкая боль . В од ном из тюков было явно что-то твердое . Резко проснув шийся интерес требовал немедленного удовлетворения . Развязав тюк , я с изумлением уставилась на небольшой ар балет , оформленный в одном стиле с моим клинком и ме тательными ножами . Абсолютно черного цвета , с грави ровкой, отсвечивающей перламутром , изображающей дракона в полете. — Ни фига себе ! Где ты это стырил , убогий ? — Я с осто рожностью взяла в руки арбалет и приложила его к щеке . Под пальцами чувствовалось не холодное железо , а теплая живая структура . Ну вот я и обзавелась стрелковым оружов ем . Конечно , это не ружье и не пистолет , но тоже неплохсЯ Думаю , при некоторой тренировке у меня получится управляться и с арбалетом . Как говорится , нет нич его не возможного для человека с интеллектом. Увлекшись разглядыванием своей новой игрушки , я не сразу заметила злой изучающий взгляд разбойника . КогдЛ он понял , что со мной ничего не произошло и , по всей ви -1 димости , уже и не произойдет , его перекошенная физио номия выразила резкое разочарование такой несправедлив востью . Сделав вид , что не поняла его гнусных мыслей , как можно невиннее я поинтересовалась : — Что-то не так ? Может , тебе жалко арбалетика , так я могу его тебе вернуть . Бери , не стесняйся. — С ан гельским лицом я протянула ему арбалет. Отшатнувшись , мужик даже убрал руки себе за спинуя лишь бы не дотронуться голыми руками до моего (уже мое го ) оружия. — Нет-нет ! Как я могу , если он вам так понравился , бе рите , он ваш ! Только ответьте мне на один воп рос : госпожа является магом ? Только сильный маг может взять его в руки . Вон Вачек Хромой схватил его голыми руками , так от него только руки и остались . Сгорел на месте , там под березкой и закопали. — А что ж ты , паршивец , нас не предупредил ? Надеял ся , что и от нас одни угольки останутся , а ты спокойно все за сунешь обратно в дупло и пойдешь дальше грабить и убивать ?! Поняв , что проговорился , мужичонка весь скукожился и затрясся , как осиновый лист . Ну до чего же мерзкий ин дивидуум ! — Давай вали отсюда , пока я добрая ! А то могу и передум ать . Видишь , уже вампир спускается с дерева . Если он зах очет есть , я его не удержу. После моих слов мужик рванул в лес , как лось в брач ный период . Только ветки громко трещали , обозначая на правление. Еще раз осмотрев арбалет , я не удержалась и погладила его , как гладят маленького щенка . На секунду показалось , что он мне ответил . Как будто волна чистой радости под н ялась и толкнула в самую душу , так маленький щенок ра дуется обретенному наконец хозяину . И что-то еще , более зрелое , ч то ли : будто старший брат выразил одобрение мо им поступком . Ба-а , да это же мой меч ! Ну ничего себе ! Вот и пообщались . Интересно , а у них здесь психушки имеются ? Может , мне уже пора себе там теплое местечко забронировать . А то вот уже и со своим оружием о бщаться начала . Что-то дальше будет ? — Дакк , ты долго еще по дереву будешь скакать , как белка ? Слезай быстрее , а то мы под этим дубом и заночуем . А мне , если честно , почему-то не хочется . Есть огромное желание убраться отсюда как можно дальше , чтоб ни один Хромой , Косой или Костяной не смогли до нас добраться. — Лика , ну чего ты бушуешь , я уже давно слез и стою сзади тебя , прямо за кустом малины . Ты бы лучше выбрала ч то-нибудь из одежды , вместо того чтобы укрываться но ч ью моим плащом . Вот , посмотри , какой ч удесный плащик прямо перед тобой валяется . Между прочим , очень дорогой . Если я не ошибаюсь (просто из-за твоей спины не очень хорошо видно ), он из кожи шангратона очень хоро шей выделки . Тебе повезло , в столице за такой плащик пришлось бы отвалить десять зо лотых , и это в лучшем слу чае . А тут все на халяву . К тому же вещи из кожи этого животного очень редко бывают в продаже . Даже не представляю , каким образом такая вещь могла оказаться в коллекции обыкновенного лесного разбойника. — Дакк , а кто такой шанграто н и за чт о он так ценится ? Отдать целых десять зол отых за один плащ — это действи тельно круто. — Шангратон ы обитаю т только в одном месте — очень далеко на юге , в Приз рачной Пустоши . Они напоминают огромных червей , только с кучей острых зубов и непомерн ым ап петитом . Шангратоны намного опаснее самого свирепого хищника , так к ак у них молниеносная реакция , а после соответствующей выделки их шкуру невозможно пробить ни копье м , ни мечом — она намного прочнее и пластичнее самой прочн ой кольчуги . На них также совер ш енно не действует яд , ого нь и вода . Они обладают совер ше н ной маскиро вкой , так как их кожа может менять окра ску под цвет местности . И что самое интересное , после со ответствующей выделки вещ и , пошитые из шкуры шанг ратона , сохраняют большинство своих качеств. Я уже с большим ува жением посмотрела на плащик , ле жащий передо мной. — И каким же образом тогда добывают этих монстров ? С тем оружием , котор ое пользуется повсеместной попу лярностью в вашем мире , мне это не представляется воз можным. — Убить шангр атона дей ствительно очень тяжело , практически невозможно . Вот потому-то эти вещи такие дорогие . Мног ие смельчаки сложили свои головы в погоне за наживой , ведь у шангратона цен ит ся не только шкура, но и необычайно острые зубы , а особенно — их желчь . Ее испо льзуют м а ги и целители . Однако и шангратона можно убить , если грамотно к этому подойти . Если заманить червя на каменистое плато и организовать горный обвал , то есть шансы стать очень богатым человеком и всю оставшуюся жизнь ничего не делать и жить припеваючи. — Да , очень занимательно . Похоже , я действительно напала на клад. Практически не имеющий цены арбалет , безумно дорогой плащик и куча драг оце нных камней в мешке , причем р убины были просто огромные . Лично я таких в своей ж изни еще не встречала . Почему-то еще сил ьнее захотелось взять ноги в руки и очень-очень быстро оказаться как мо жно дальше от этого места . А то мало ли что, уж больно большой куш мы огребли , как бы и нам не досталось чем п отяжелее. — А не двинуться ли нам в п уть , а то что-то мы здесь подза держали сь . Ты так не считаешь ? — Ну почему же . Я вообще-то давно готов и жду только тебя. Быстренько собрав с вои пожитки , я с готовностью в скочила и потрусила вслед за своим проводником. ГЛАВА 1 0 До темноты мы отмахали достаточно приличное расстояние , так как я не только не требовала сделать привал , а д аже н аоборот , все время подгоняла Д акка . Мне по ст оян н о казалось , что мы еще слишком близко от разбойничьего г незда и ночью они тихонько прирежут меня во сне . От втих уголовников чего угодно можн о о жидать . Только к огда совсем стемнело , я пару раз навернулась , споткнувшись о корни дерева , и один раз чуть не лишилась глаза из-за н изко опущенной ветки , я вынуждена была согласиться , что привал сделать все-таки придется . Дакк быстро нашел шодходящую делянку и натаскал су хих веток для костра . Соорудив подобие лежанки из своих вещей , я решила сде¬лать ревизию продуктовых запасов . Результат оказался не¬утешительным . Остатки жареного гуся окончательно и бесповоротно отправились в мир иной и испускали такие миазмы , что пришлс ь срочно оттащить их под чахлый ку с тик и с почестями похоронить . Сыр лежал в сумке рядом с гусем и поэтому удостоился упокоиться там же — под кус т иком . Таким образом , на ужин было только полкраюхи п одсохшего хлеба и несколько головок чеснока и лука. Прямо с казать — не густо . Но через пару минут из ниотку да (то есть из темного леса ) появился Дакк . В руках он та щил еще живую и трепыхающуюся куропатку , ну или что-то подобное в перьях. — Ну и какого хрена ты ее приволок ? Мы что , будем ор ганизовывать здесь ферм ерское хозяйство ? — Я подумал , что свеж ее горячее мясо тебе не помеша ло бы . Наверняка ты проголодалась , а мясо птицы гноа считается очень полезным и хорошо восстанавливающим силы. — Я , конечно , очень тебе благодарна за заботу , но есть несколько моментов , к оторые ты не учел . Во-первых , эта птица еще живая , если ты не заметил . Во-вторых , я не умею , и у меня нет никакого желания начинать учиться ощипывать бедных птичек . И вообще , всю живность я до этого покупала в супермаркетах , либо в виде уже раздела н ного и порубленного на аккуратные кусочки мяса , либ о в виде ощипанного цыпленка-бройлера с нежной белой ко жицей , тихо покоящегося на пенопластовом лоточке и за вернутого в полиэтиленовую пленку . Так что ешь свою гноа сам ! — И я демонстративно повернулась к Дакку с пи ной. — Но ведь в упаковке кушать курочку , наверное , не очень вкусно ? Ну если ты не хочешь птичку , может , тебя устроит рыба ? Покушать-то тебе все равно надо , а то зав тра ты не сможешь и пару лиг пройти , обязательно выдох нешься, — Может , и устроит , толь ко где ты ее здесь возьмешь , посреди леса ? Ничего не ответив , Дакк снова испарился . Появился он снова где-то минут через пятнадцать , а в руках большой карась , ну или что-то очен ь на него похожее , килограмма этак под два . И , что актуально , уже потрошенный и без че шуи — в общем , вполне подготовленный к варке или жар ке. — Ты что , фокусник ? Откуда такое богатство ? — Быст ренько разворошив угли , я засунула туда рыбку и села ждать в предвкушении ужина. — Никакой я не фокусник , просто здесь есть неболь шое лесное озеро . Там я его и поймал . И м ежду прочим , он у тебя уже подгорает. Чертыхнувшись , я вытащила веточкой свой ужин . Ка рась действительно был уже готов , поэтому я , добавив к м oe м y импровизированному ужину головку лука и ку сок х леба , поджаренного на том же ко стре , с удовольствием за нялась нежной рыбкой . Наевшись , я почувствовала , на сколько устала за этот день . Ничего удивительного : снача ла намахавшись мечом до растяжения связок , потом про бежав кросс по густому лесу , кто угодно притомится . По желав Дакку сп окойной ночи , я завалилась спать , укрывшись своим новым плащом . Практически сразу про валилась с глубокий сон без сновидений . Однако так было не всю ночь . Внезапно я снова оказалась на уже знакомой м не площадке , где меня поджидал все тот же дракон. — О нет , опять ты ?! Снова здорово ! Сколько можно , по чему ты опять мне снишься , не проще ли оставить меня в покое и дать спокойно доспать эту ночь ? — И тебе доброй ночи ! И я тоже рад тебя видеть в пол ном здравии.— Ироничный прищур зеленых глаз совер шенно ясно д ал мне понять , что здесь никого не трогают мои слезные просьбы. — Я буду тебе сниться до тех пор , пока ты не научишься досто йн о владеть своим оружие м, носить его не только как украшение . Ты должна с этим с мириться , и чем быстрее , тем лучше для тебя . Учитьс я тебе все равно придется , а сколько времени останется на отдых — зависит только от тебя . Поэтому кончай болтать и быстренько вставай в стойку . Ты наделала целую кучу ошибок , когда проводила схватку с этим лесным от родье м . Поэтому наш урок мы начнем с разб ора твоих ошибок и отработки уже знакомых тебе приемов . Кроме того , ты должна ознакомиться с парой новых связок , которые мы также отработаем и закрепим в последующие наши встре чи. Вспомнив поговорку , что если ты ничего не можешь из менить , то расслабься и получай удовольствие , я решила больше не спорить и со вздохом встала в требуемую пози цию . Правда расслабиться не получилось , так как это т нудный дракон загон ял меня до состояния выжатого ли мона . Только когда я решила после своего очередного па дения , что б ольше не встану и будь что будет , этот птеродактиль , словно насмехаясь надо мной , пожелал мне с по койной ночи и исчез . Снова вихрь и снова темнота. Проснулась я от холодного душа , вылитого мне на голо ву сердобольным вампиром . С визгом вскочив , я схватил а с вой клинок и понеслась за этим гадом , осыпая его всяче скими нецензурными эпитетами . Догнать я его , конечн о не догнала , зато душу отвела на полную катушку. — Я тебе это еще припомню , гемоглобинозависимый ты мой . Я хоть и не злопамятная , зато память у меня ф иго вая , не подумай , что хорошая . Отомщу — забуду , ото мщу — забуду , и так может быть много-много раз . Будешь знать , как над бедной девушкой измываться. Немного остыв , я вспомнила свой сон . Либо это пара нойя , так как уже второй раз мне снится этот доисторич е ский ящер в качестве учителя фехтования , либо — правда . В любом случае нужно проверить , и желательно так , чтоб никто не видел , а то , в случае неудачи , от этого кровососа-малолетки подковырок не оберешься . Поэтому , со славшись на необходимость отойти по нуж де , и желател ь но без свидетелей , я прихватила с собой меч и направилась в глубь чащи . Отойдя на приличное расстояние и удовлет вори в нужду (я же никогда не обманываю ), решительно вытащила свое оружие и встала в боевую стойку , как учи л дракон . Пока получило сь , но это еще не доказательство , все-таки кое-что и в кино видела , а тело имеет особенности подстраиваться под определенные обстоятельства . А по пробую-ка я изобразить те выкрутасы , которые у меня уже начали получаться в моем сне . Попробовала ... — получи ло сь ! Можно констатировать только одно из двух : либо это прогресси рую щая шизофрения с проекцией на реаль ность , либо ... все правда . Но , поскольку все , что со мной происходило до настоящего момента , и так можно смело назвать психотропной галлюцинацией , будем и сходить пока из того , что это все-таки реальность . А это значит , что н очных уроков с драконом мне не избежать , да , собствен но говоря , наверно , избегать и не нужно . Все-таки он по могает мне выжить в этом диком мире , где правильный у дар дубинкой по башке г ораздо важнее высшего образо вания в гуманитарном институте . Немного отдышавшись п осле всех этих выкрутасов , я решила , что пора возвращ ать ся , а то вампир еще решит , что со мной что-то случилось , и побежит меня искать. Вернувшись на нашу стоянку , первым дело м я потребо вал а у Дакка указать дорогу на то лесное озеро , откуда он притащил ночью такого вкусного карасика. — Ты что , решила утопиться ? Между прочим , вода в о зере ледяная , и боюсь , что ты быстрее простудишься. — Это ты , наверно , можешь ходить по сто лет немы ты м , а я девушка чистоплотная и привыкла регулярно при нимать душ . Так что давай веди меня , поросенок Сусанин ! — Потом не говори , что я тебя не предупреждал ! По шли , здесь недалеко. Через пять минут марш-броска мы очутились в совер шенно сказочном мест е . Я даже не представляла , что такие ещ е где-то существуют ... Хотя о чем это я — мы ведь не в м оем мире , где прогресс шагает в ногу с технологическим п роцессо м и часто они , то есть процесс и прогресс , эту н огу оттаптывают друг другу . В моем мире это место уже давно было бы урбанизировано , построен коттеджный по волок с суперсовременной инфраструктурой , а «новые русские» организовали бы какой-нибудь яхт-клуб . В об щ ем , был бы полный апокалипсис ! А место и впрямь было шикарное . Вековые сосны окру жали идеально круглое озеро . Вода отсвечивала синим бе зоблачным небом , а у берега плавали желтые и белые кув шинки . Если бы я умела рисовать , то непременно запечат лела бы этот пейзаж . Даже жалко тревожить таку ю красоту . Немного полюбовавшись на это чудо и решив , что с него не убудет , если я немного ополоснусь , все-таки я не такая уж грязная , решительно начала раздеваться . Предварите льно , конечно , отослав наглого вампира куда подальше , с торожить нечестно (или честно ? Это вопрос совести , если она есть ) нажитое имуществ о . Вода оказалась действит е льно ледяная . Только отступать было некуда , не могла же я признаться , что сглупила , когда не послушалась предост е режения Дакка . Теперь дело шло на принцип . А-а , ладно , где наша не пропадала ?! Хранительница я в конце-то кон цов ил и нет ? Сжав зубы , решительно вошла в ледяную воду , быстренько окунулась и поплыла. — Да здесь бы белым медведям обитать или , на худой конец , моржам . В самый раз бы пришлось ! Водичка , прямо скажем , бодрит. Проплыв несколько метров , решительно повернула на за д , и тут ... Прямо посередине озера пошли огромные пузыри , и на поверхности показалась голова самого насто я щего моржа , только почему-то без клыков . Наверное , сам ка , подумала я . Ну вот , накликала , н адо быстрен ько дра пать на берег , а то мало ли что взбредет в голову это й мутантке . В едь нельзя же назвать нормальным животное , которое обитает в лесном озере вместо положенного ареа ла обитания где-то далеко на севере ? На берег вылезти я не ус пела , ноги свело судорогой , и меня вдруг что-то развернуло и потянуло , как на б ук сир е на середину озера , прямо к этому моржу . Самое интерес ное , что , пока я так двигалась , всячески пытаясь заторм о зить , у этого моржа из воды показались вполне че ло веч е ские руки , которые он и протянул ко мне . Ну точ но му тант , но меня такая моя прозо рливость совершенно не об радовала. — О-о , девочки прибыли ! А ведь договаривались еще в прошлую неделю . Опаздываете , однако , будете штраф от рабатывать ! А почему одна , где остальные русалки ? — Обалдел , усатый ! Какие еще русалки ?! И ласты свои склей , нечего р астопыривать . Не для тебя растили , не теб е и обнимать.— Я еще усерднее начала выгребать наз ад по путно думая , а не позвать ли Дакка на помощь ? Но , во-пер вых , я не пр ивыкла спихивать свои проблемы на других , во-вторых , мой папа всегда говорил : «Решай свои пр обле мы сама и никого в них не впутывай» . Впрочем , это одно и то же . Так что попробуем и сейчас разобраться сво ими силами , ну а если не получится , у меня всегда есть запасной вариант в виде моего крылатого истребителя. — Что ж тебе надо-то , морда твоя усата я ? Если рыбки , т o и сам можешь наловить , чай , не маленький . А я невкус ная , жилистая и вообще я не из мира сего ! И уж тем более на русалку не тяну , хвостом обиженная. — А ты точно не русалка ? — Точно , точно . Я так , мимо проходила , то есть про плывала , ну , в общем , не местная я . А чего тебе от меня надо ? Надеюсь , ты меня есть не собираешься ? — Ха-ха-ха ! Зачем же мне тебя есть ? Я хозяин этого озер а — водяной , так что мне и местной еды хватает , а вот кра сив ые женщины в большом дефиците . Ну надо же , как подфарт ило . Ты первая , кто набрел на это озеро за послед ние пятьдесят лет . Молодая и красивая девка , сама в гости п риперлась.— Предвкушающе потирая руки , морж начал делать умильные рожи , отдаленно напоминающие воз душ ные поцелуи. — А плохо не будет ? Кукиш тебе с маслом , а не женщи ну красивую ! Тем более , что я еще и умная , а это точно тебе не подойдет ! — Это поч ему ? — Кажется , моржеподобный мужик д а же обиделся.— Мне ум ная хозяйка озера очень даже под о йд ет . Будет порядок здесь наводить , тину собирать , с меня ракушк и счищать . Да еще много чего делать ей при дется . У меня хозяйство б олыиое , скучно не будет ! — с го рдостью сообщил мне претендент на мою руку и серд це. — Если ты еще не понял , то я — женщина , а не посу домой ка ! — Вспомнился слоган из известной рекламы. — К т ому же , как ты сам сказал , женщина красивая , а краси вые женщины не должны работать , чтоб раньше времени заг убить свою неземную красоту . Так что все тобой пере численн ое тебе самому и придется выполнять . Моя же за дача – делать себе маникюр , педикюр , различн ые ново модные прически . И будь любезен обеспечить все необхо димые условия для сносного проживания : трехэтажный кот едж на берегу озера , лимузин с личным шофером и ох раной , банковскую карточку с возможностью оплаты в любом супермаркете , также ... — Что дальше , я не успел а сообщить , так как у моего потенциального жениха начался нервный тик. — А если я тебя просто утоплю ? Тебе ведь некуда дева ться , верно ? — От перспективы такого решения у водяног о аж усы встали дыбом. — Тогда ты просто обязана будешь меня слушат ься . Это , конечно , немного хуже , чем по вза имн ому согласию , но можно и так . Тогда будешь у меня в любовницах ходить ! — Этот хрен моржовый даже зажму рился от удовольствия. Сейчас я тебе кайф-то обломаю ! Моему возмущению не было границ . Я даже о х олоде на вр емя забыла , так разо злилась на этого чернобыльского индивидуума. — А ты попробуй ! — Я вовремя вспомнила свою ново приобретенную особен ность не страдать от недостатка воздуха под водой , благодаря своему браслетику . Так что перспектива утонуть меня совершенно не пугала , а вот простудиться от перео хлаждения — становилось все воз можнее . Судя по всему , решать эту проблему надо карди нально ! Чем я и занялась . Вместо того чтоб лихорадочно грести к берегу (чего , собственно , от меня и ожидал мой ухажер ), я лихо нырнул а , стараясь уйти как можно дальше на глубийу . Чтоб не терять ориентации под водой , поста ралась по-быстрому проморгаться и осмотреть водяное царство на предмет чего-нибудь , что могло бы послужить мне оружием . К сожалению , ничего подходящего на глаза не попа далось . Вообще-то озеро действительно требовало некоторой чистки , так как все дно было покрыто толстым слоем ила , в котором я обнаружила копошащихся члени стон огих , очень напоминающих наших раков . Только с небольшим отличием . У них было по четыре мощны х кле шни вместо положенных двух . В остальном же они были т акие же неповоротливые , как и наши . Схватив па рочку этих псевдораков за туловище , я обернулась к под плывающему ко мне мутанту , нагло именующему себя во дяным . Вообще-то он больше был похож на помесь Ихти андра с каким-то морским млекопитающим . Под водой я с умела в подробностях рассмотреть своего будущего жени ха , и его вид вызвал у меня резкую икоту . Представьте себе голову моржа , только без клыков , ниже — туловище мужи ка со всеми его анатомическими подроб ностями , но преувеличенных размеров , дополнительно жабры , почему-то в районе лопаток , гребень по всей спине , наподобие рыбьих п лавников , и нижние конечности , очень напоминающие л асты . Просто «красавец писаный» ! — Дорогая , ты все же решилась ! Как я рад , ну теперь мы с тобой заживем . Иди скорей в мои объятия , мой пупсик ! Ага , спешу и падаю , бегу и спотыкаюсь ! Этот гад попытался , видимо , от переизбытка чувств , ущипнуть меня за мягкое место. — Ну держись , ластоногий ! Сейчас буду тебя проверять на мужскую профпр игодность.— Недолго думая , я ткнула овоим биологическим оружием в нужное место . Получи лось очень удачно . Известный орган резко увеличился в размерах , украсившись гирляндой из двух раков . Я сразу же схватила вторую парочку с клешнями побольше. Что тут нача лось ! Вода забурлила , и водяной , с выпу ченными глазами , устремился к поверхности , как выпу щенная подлодкой торпеда . Я рванулась следом и с вопля- ми погналась за ним , загребая классическим кролем. — Куда ? Не уйдешь , гад ! — Размахнувшись , запулила в него с воими трофеями.— Получи , фашист , гранату ! — Вторая парочка раков повисла на длинных волосах м оего н есостоявшегося ухажера. — Вот это попала ! Ат у его , дер жите вора ! — Оставь меня в покое , ненормальная ! Откуда тебя п ринесла нелегкая в мое озеро ? Ох-хо-хо , б едный я , несча стный ! — Закрывая руками подвергшийся нападению ор г ан , водяной забился в заросли камыша и мелко дрожал , стуча зубами. Зловеще оскалившись , я обнадежила многообещающе : — Думаю , что твое предложение стоит обсудить . Мне о чень даже понравилось н аше невинное развлечение , его в полне можно повторять ежедневно в качестве утренней зарядки . Только ты прав , прибраться здесь не помешает, так что давай-ка вычисти все , чтоб сверкало . Даю тебе де сять минут на уборку территории : ил убрать , рыб п остро ить для принятия присяги верности , пиявок депортир о вать на берег . Температуру воды срочно поднять до два дцати пяти градусов по Цельсию . Если все понятно — срочно исполнять ! Да , и кстати,— это я совсем замороче н ному водяному,— усы состриги , не люблю усатых ! Во вре мя моей пламенной речи водяной-морж безу спешно пытался одной рукой (вторая продолжала исполь зоваться для пр икр ытия определенного места ) отодрать от волос раков , которые крепко вцепились в них всеми свои ми клешнями. Я сжалилась и помогла бедняге , рванув од ного рака и выдрав целый клок волос , так как расставаться с захваче н ным членистоногий совершенно не пожелал. — Уй , больно же ! Ты меня покалечила , мне теперь не только любовница , а и жена еще долго будет без надобно сти . Еще и посмешищем выставила на все оз еро , надо мной же теперь даже рыбы смеяться будут ! — и водяной не громко разрыдался. — Ничего , смех продлевает жизнь . Так что жить в твоем озерном царстве все будут долго и счастливо , чего не могу сказать про тебя. — Ничего не хочу . Сгинь с глаз моих долой ! — Не так быстро , женишок . А как же моральная ком пенсация ? Вот так всегда , сначала наобещают золотые горы , а потом в камыши ! Так не пойдет . Давай отступны е, а то поселюсь здесь , вот тогда мы и повеселимся ! — Да забирай все ! Только уйди уже побыстрее. Сдела в вид , ч то с неохотой прощаюсь с мечтой остаться в этом чудесном озере , я , скромно потупив глазки , прот я нула вперед руку , ладонью кве рху . Через секунду мне на ладонь упало маленькое колечко из белого металла , отде данное бирюзовыми камушками . Достаточно мил енькое , конечно , но я ожидала несколько большего. — Что , и это все ? Так легко ты от меня не отделаешься ! — Да ты что ! Этому кольцу цены нет ! Это самое доро гое , что у меня есть . Кольцо очень древнее , досталось мне еще от прабабушки . С помощью этого кольца любое суще ство , принадлежащее стихии воды , будет относиться к тебе к ак к госпоже и никогда не посмеет причинить вреда. — Ну ладно . Будем считать , что мы в расчете . Но если ты меня обманул , я ведь и вернуться могу , имей в виду. — Спаси и сохран и ! Никакого о бмана , грабительниц а ! — И с тихим плеском водяной ушел на дно озера , на верное , залечивать душевные и телесные раны. После такого долгого купания , у меня , как говорится, зуб на зуб не попадал . Кое-как одевшись , охлопывая себя по плечам руками , я про бежала в округ озера и под кусти ком орешника обнаружила моего телохранителя . Он са мым бессовестным образом храпел . Вы когда-нибудь ви дели храпящего вампира ? Зрелище жутковатое . Лично я долго вынести его не смогла , поэтому , грубо пнув несколь ко раз ногой и удостовер ившись , что Дакк проснулся , я вполне удовлетворилась. — Можно у тебя поинтересоваться , чем это ты здесь за нимаешься , пока меня чуть было не утопили в этой эколо гически чистой луже ? А может быть , ты был в сговоре с э тим сексуально озабоченным старичком ? Что он тебе по сулил за невмешательство ? — Что ? О чем ты говоришь , Лика ? Я же все время тебя охранял , поэтому с тобой ничего плохого не могло прои зо йти ! — Ага , видела я , как ты меня охранял ! От твоей охраны даже птички замолчали , так как твой богатырский храп им все равно не перекричать ! Дакк реально смутился и покрылся красными пятнами. — Ты извини меня , сам не знаю , что на меня нашло . Ты же знаешь , что мы , вампиры , в основном спим днем , но э то , конечно , меня не оправдывает . Но ведь то, чт о ты ска зала , это же шутка . Ты же здесь , живая и невредимая ? Ты , наверное , просто хочешь меня напугать ? — Нужно очень ! Меня реально чуть не забрал в свой га рем местный водяной . Слушай , а они всегда такие страш ные ? Кажется , Дакк немного сбледнул. — Т-ты виделась с водяным ? И он тебя отпустил ?!! Чем ты от него откупилась , надеюсь , не своим оружием ? — Да ты чего , сдурел , что ли ? Это он от меня откупился ! Смотри , какое колечко подарил , нравится , а ? Кольцо заиграло на солнце бирюзовыми бликами . Сей час и я смогла рассмотреть его повн имательнее . Вообще-то колечко оказалось ничего себе так ! По широкому ободу тя нулось очень тонкое плетение из тончайших чешуек , нахо дящих друг на друга , а в середине , немного утопленный , сверкал чистейший прозрачный камень цвета морской волны , от которого расходилась по ободу россыпь более мелких камушков . Само кольцо было изготовлено из совершенно белого металла , похожего на платину . Неужели и здесь уже знают и научились добывать этот металл ? — Что ты пообещала этому крохобору за кольцо ? Ты же теперь не о ткупишься до конца своей жизни ! — Я ?! Да это водяной мне должен , как Украина России ! Он был рад-радешенек , когда я согласилась покинуть это чудесное озеро взамен на это скромное колечко.— Глядя на ошарашенное лицо вампира , чуть не рассмеялась. — Как это у тебя получилось ? Если водяной наметил себе жертву , то даже младенец знает , он ни за что не отст у пится . Проще уже дать ему то , что он хочет . Ты , наверное , меня обманываешь ? — Пошл и на стоянку , а по дороге я тебе все расскажу . Пока мы шли , я в красках и лиц ах живописала всю э ту ситуацию с моим неудавшимся замужеством . После че го очень даже пожалела об этом , так как пришлось целых полчаса приводить в чувство моего вампира . Сначала он катался в коликах от смеха , а затем очень долго икал. — Ну ты даещь ! Если б я не знал тебя , ни за что бы на поверил в такое. — Да ладно , обыкновенные принципы торговли , толь ко наоборот. Позавтракав остатками рыбки с хлебом , я почувство вала себя полной сил и энергии . Быстро собрав свои по житки , мы тронулись в путь. ГЛАВА 11 По д ороге Дакк продолжал рассказывать мне устройст во этого мира : — Как я уже говорил , на юго-востоке , куда мы сейчас и держим с тобой путь , находится столица Вассариар . Не сколько тысячелетий назад все маги были разрозненны , и каждый сам для себя подбирал пре емника и набирал уче ников . Сама понимаешь , что никакой системы в магиче ских знаниях тогда не наблюдалось , так как любому магу было невыгодно делиться своими секретами с потенциа льными конкурентами . Когда произошел раскол между расами , несколько очень си льных магов договорились между собой и решили организовать Школу Магии и Мас терства . Поначалу на обучение отбирались только наибо лее талантливые малыши , в основном из знатных семей . Но постепенно Школа разрослась , в нее начали стекаться со всей страны ма ги самых различных направлений , а так же появилось большое количество желающих отдать своих отпрысков в обучение , причем ученики прибывали самого различного возраста и иногда попадались самородки с очень высоким потенциалом . Так и образовалась Акаде мия Ко лдовства и Магии , попросту говоря АКИМ . Шко лу , где проходили обучение самые маленькие , перенесли в Светлый Лес , ближе к вотчине эльфов . Это было сделано из соображений безопасности , так как в процессе обуче ния в Академии несколько раз были неконтроли руе м ые выбросы магической энергии огромной силы . Приходи лось даже ремонтировать учебные корпуса , а в Светлом Лесу , по взаимной договоренности , эльфы обеспечивали дополнительную охрану . Там и муха не пролетит без их ве дома . А также — из соображений целесообра зности : ведь маленьким детям нужен свежий воздух для более гармо ничного развития личности и полного раскрытия своего магического потенциала . К сожалению , со временем вер хушка магов решила поменять сложившийся порядок . Лесная Школа практически прекратила свое существова ние . Теперь там проходят предварительную подготовку малыши из бедных семей , которые имеют магическую искру и от которых решили избавиться их родственники. Подготовку их также осуществляют не самые профессио нальные маги , сосланные туда за ка кой-то просчет . В са мом Вассариаре образовалась еще одна Школа , где прово дят обучение уже взрослые , обладающие магическим та лантом , но с полным отсутствием денежных средств . За свое обучение они должны отработать на благо Академии и Школы определенное ко личество лет . Основное обуче ние , конечно , происходит в Академии , которая и лучше финансируется , и в качестве преподавателей выступают только маги , получившие звание Магистра. — Если в Академию берут только из знатных семей , то как я смогу туда поступить , я своей родословной дальше бабушки и знать не знаю ? — Насчет этого можешь не переживать . Это правило было отменено еще лет пятьсот назад . Сейчас имеет значе ние только твой магический потенциал , по крайней мере , об этом громогласно объявляют перед каждым но вым на бором на обучение . Любой человек , ну , или не совсем че ловек , может поступить в Школу или Академию , пройдя вступительную проверку . С твоими способностями , я бо лее чем уверен , что проверку эту ты выдержишь , так что беспокоиться тебе не о чем. — Если я здесь застряла надолго , то надо по возможно сти хоть что-то знать о географии и политическом устрой стве этого мира , чтобы я не попала впросак со своими во просами. — У моря , недалеко от Западного горного кряжа , лежат земли вольных баронств . Места эти очень неспокойные , так как население составляют в основном пираты , а с За падного горного кряжа частенько приходят тролли . Там царит полн ая анархия , хотя формально и существует орг ан управления — Братство П иратов Удачи. С севера на северо-запад тянутся горы . На северо-запа де эти горы заняты гномами . Там ведутся наиболее перс пективные разработки полезных ископаемых. Рассказать тебе сразу обо всех живых существах , насе ляю щих наш мир , я не в состоянии , поэтому буд ет проще , ес ли я буду постепенно выдавать эту инфор мацию по мере зн акомства с кем-либо из другой расы . Вот , наверно , в кратце и все . Если есть вопросы , задавай , а я постараюсь на них ответить. Вопросов у меня была масса , но думаю , что некоторое в ремя я с ними повременю. — Спасибо , Дакк , мне надо осмыслить в се то , что ты м не р асс казал , так что с вопросами как-нибудь потом. Хотя один вопрос я все же задала : — Дакк , скажи , а драконы существуют ? — Я внезапно вспомнила свои ночные тренировки во сне. — Ты знаешь , вопрос достаточно спорный , и однознач ного ответа н а него я тебе не дам . Когда-то давно , когда все Мы жили в мире и согласии , драконы жили среди нас . Од нако вот уже на протяжении нескольких столетий их никто не видел . Считается , что они либо покинули наш мир , либо все погибли в той страшной войне , когда в се расы объединились и сражались за выживание нашего мира против порождений Хаоса . Ходят слухи , что где-то далеко и горах могут обитать эти легендарные существа , но это всего л иш ь слухи . По крайней мере , драконы уже давно не в мешиваются в ход истории , и ес ли они еще где-то оста лись , то найти их крайне трудно , практически невозмож но . Только если они сами этого захотят , а вот это уже вряд ли . Да уж , сплошные загадки . Что называется , чем даль ше в лес , тем толще партизаны. — А к чему ты спросила про драконов ? Тебе что-то из вестно ? — Заинтересованный взгляд Дакка так и впился в Меня. — Не бери в голову . Просто на моем мече , да и на оста льном оружии , вы гравированы драконы . Вот мне и стало ин тересно, — быстренько выкрутилась я , решив ничего не рассказывать Да кку о ночном визитере , пока сама не пой му , что здесь и к чему. Так за разговорами я не заметила , как стало смеркаться. — Между прочим , у нас существует небольшая пробле ма . И желательно до наступления темноты ее решить , так как на голодный желудок я плохо соображаю и становл юсь до жут и раздражительной . Короче , желательно найти ка кую-нибудь деревню и затариться провиантом , а то я за себя не отвечаю . И не вздумай мне предлагать живую до бычу ! — Я сердито посмотрела на Дакка. — Если мне не изменяет память , зд есь неподалеку дол жно быть небольшое село. — Ну тогда пошли быстрее , а то так есть хочется , что даже переночевать негде. — Странная ты какая-то , Лика , я тебя порой совсем ни понимаю . Вроде б ы слова все знакомые , а смысл иногда ускользает. — Не заморачивай ся . Это просто такие выражения и з моего мира . Ну вроде приколы , то есть шутки такие. — А , ну тогда ладно . Лика , посмотри на меня внимате льно . Как я выгляжу ? — Да нормально ты выглядишь . С чего бы это тебя стала интересовать твоя внешность ? Или ты все-таки решил по следовать моему предложению и наняться стриптизером в местную таверну ? — Да ну тебя ! Тебе бы только поиздеваться надо мной . Посмотри н а мои глаза ! — То чно ! Т ы же теперь выглядишь как нормальный че ловек ! Даже клыки не так видны , если широко не ул ыбать ся . Так это же здорово . Мы тепе рь можем не таиться и вме сте появиться в деревне , не бояс ь н арваться на неприятно сти . Мо жет даже полу чится пещночевать в человеческих условиях.— Я уже размечталась о кровати и крыше над го ловой . Не сказать , что меня т ак уж тяготили ночевки под открытым небом , но привычка все-таки требовала свое. И проснуться не на земле у остывающего костра , а в крова ти с чистой простыней было предпочтительней. Свернув с лесной тропинки , мы вышли на проселоч ную дорогу . Теперь уже и я услышала невдалеке мычание коровы. При подходе к селу нам встретился паренек лет десят и. Он гнал домой одинокую буренку , которая время от вре мени так грустно мычала. Решив побыстрее определиться с ночевкой , я обрати лась к пареньку : — Подскажи , пожалуйст а , есть ли у вас в селе гостини ца или таверна ? Паренек испуганно покосился на нас и огляделся по сторонам в явном желании задать стрекача , но потом вспомнил о своей корове и все-таки решил ответить : — Н е-а , ничего такого у нас отродясь не было . Вы зай дит е к старосте , он все знает . Вон его дом стоит , с высоким забором. — Махнув рукой , паренек решил , что его миссия выполнена , и шустро погнал свою животину. Ну , ладно , к старосте так к старосте . Я храбро зашагала в указанном направлении . Переговоры с деревенс кими я взяла на себя , чтоб лишний раз не «засветить» Дакка . Все-таки , если приглядеться внимательнее , особенно ког да он открывал свой рот , то ненормально длинные клыки были все еще заметны. Постучав в калитку , мы услышали заливистый лай местного бобика . Ч ерез несколько минут хлопнула дверь и голос из-за забора проворчал : — Кого еще на ночь глядя принесло ? Вот щас спущу пса , будете знать , как честных людей по ночам тревожить ! — Нам нужен ночлег и ужин . Вы не переживайте , мы заплатим. В калитке открылся мале нький глазок , и воцарилась тишина , прерываемая озабоченным пыхтением и скреже том шестеренок в голове у этого местного богатея . Минут через пять , видимо , оценив наш внешний вид (если чест но , вид был еще тот : штаны пузырем и не совсем чистая ру баха после целого дня пути , и , заметьте , то и другое из до вольно дешевой материи ) и соответственно не придя от него в восторг , хрипло пролаял : — Шли бы вы подобру-позд оро ву , люди прохожие , а то сейчас собачку с цепи спущу ! — Потом подумал еще мину ту ... — Хотя , если вам так уж приспичило переночевать у нас в селе , идите направо , последний дом с краю . Там вдо ва живет с двумя малыми детьми . Скажите , что вас старо ста послал , не прогонит . У нее и заночуете. — И , показы вая , что разговор окончен , громко хлопнул дверью. Да , очень гостеприимные люди , ничего не скаже шь. Похоже , моя мечта переночевать в нормальной постели накрылась медным тазом. — Лика , просто здесь находится граница между двумя государствами , то есть как бы ничейные земли . Вот люди и осторожничают . Пойдем уже в ту хибару , которую нам ука зал этот зажравшийся боров . Может , хотя бы туда пустят . Домик и впрямь напоминал скорее полуразвалившуюся хибару , чем деревенскую избу . Но , как говорится , выб и рать особо не из чего , тем более , пока мы ходили , на улиц е практиче ски совсем стемн ело . Идти в это время в лес не было уже никакого резону . Подойдя к забору , мы увидели , что стучать нет смысла , так как и калитки-то как таковой уже не было . Она сиротливо лежала в стороне . Поэтому мы просто поднялись на крыльцо и постучалис ь. Дверь нам открыла невысокая женщина с усталым ли цом и в очень бедной одежде . Ее фартук был латан-пере л а тан , но все же достаточно чист . Она молча смотрела на нас , видимо , ожидая , когда же мы раскроем свои рты и сооб щ им , для чего приперлись в такую поздн отень. — Добрый вечер , а почему вы сразу открыли , вдруг здесь грабители ? — Тьфу на меня , я же собиралась попро ситься к ней на ночлег , а сама выдала совершенно не то , что хотела ! Видимо , настроившись уже на долгое ожида ние и препирательства по поводу «впус кать — не впус кать» , не смогла вовремя перестроиться и ляпнула первое , что на ум пришло. — А у нас и брать-то нечего , так что воров мы не бо имся. — Мы бы хотели попроситься к вам переночевать . Вы не думайте , мы заплатим. — И я выжидательно посмотрела на ж енщину. — Не волнуйтесь . Вы можете устроиться на ночь в сарае на сеновале , и никакой платы мне не надо . К сожалению , в дом я вас пустить не могу . У нас очень мало места , даже не к уда будет вас положить , да и дочка маленькая болеет . Кашляет постоянно , думаю, что вам будет неудобно у нас. В это время из-за двери выглянул недавно встреченный нами мальчуган. — Мам , у Лизки опять приступ , я один не справлюсь. Женщина горестно всплеснула руками : — Касик , иди покажи людям , где у нас сеновал . И не за держивайся , ты мне нужен ! Паренек перевел взгляд и , видимо , узнал нас . Но , как ни удивительно , теперь не испугался . Скорее , наоборот , на его детской мордашке появилось выражение сшепенного хозяина , который знает себе цену и знает , как приветить гостей . Хотя нет-нет да и проглянет в хитрых глазках тщет но скрываемое любопытство. Подведя нас к покосившемуся сараю , паренек зажег огарок свечи и широким жестом предложил : — Вы располагайтесь , а я попозже зайду . Там мамке по мочь надо.— И с явным сожалением побежал домой. Я огля делась . Ну в принципе ничего , жить можно . До став плащ из рюкзака , я постелила его на сеновале . Полу чилось достаточно мягко и уютно , только есть было нече го , и это удручало. Дакк постоял немного , осмотрелся и заявил : — Я , наверное , отлучусь ненадолго. — Куда это ты собрался ? — Я с подозрением уставилась на него. — Да не переживай ты так . Пойду в лес , поохочусь не много . Ты же знаешь , что для нас , вампиров , ночное время суток — родное . Глядишь , что-нибудь удастся поймать , а хозяйка нам приготовит. — Ладно , только не очень задерживайся , а то мне еще объясняться придется , куда это ты запропастился . Норма льные люди по ночам где ни попадя не шастают. Дакк кивнул мне головой и растворился в темноте. От нечего делать я решила попрактиковаться в единст венном ма гическом навыке , который был пока мне досту пен,— в поиске силовых линий . Получилось это у меня до статочно легко , даже не пришлось закрывать глаза . Здесь силовых линий практически не было , а вот ауры жи вы х су ществ видны были достаточно отчетливо . Вы спро сите , чьи ауры я сумела увидеть в пустом сарае ? Все очень про сто , ни одно помещение не бывает абсолютно стериль ным , всегда найдутся живые существа , которые находятся вместе с вами , а вы можете об этом даже и не подозревать . Так и здесь , несколько мышей к опошились в углу , ка кие-то жучки светились разноцветными огоньками , даже муха , летающая под потолком , и та светилась своим светом (достаточно неприятного оттенка , надо сказать ). Кстати, вокруг моих пальцев также был свет , только не от ауры , а от силовых л иний , которые отходили от каждого пальца на подобие змеек . Включив и выключив несколько раз свое внутреннее зрение , я успокоилась — все работает безот казно . Вдруг накатил приступ экспериментаторства . Ис тончив одну змейку до состояния ниточки , я потянулась к мухе и легко захлестнула ее огонек , на манер лассо . Подтя нув к себе , стала внимательно рассматривать цвет своего приобретения . Мерзкий цвет , чем-то напоминающий бо лотный . А если его расщепить ? Именно это я и попыталась сделать , и , на удивление , у меня в се получилось . Не ска зать , чтоб все вышло идеально , но это уже приятнее на взгляд , чем то , что было до этого . Посередине я поместила маленькую желтую искорку , обрамленную зеленым цве том , ну а коричневый стал внешним контуром . Приколь но... Мои эксперименты были прерваны скрипом открыва ющейся двери . Переведя взгляд , я увидела силуэт в багро во-красных тонах , который голосом Дакка поинтересо вался : — Ну и чем ты тут занимаешься ? Быстренько отбросив несчастную муху , я невинно по смотрела на него. — Чем-чем ? Да н ичем . Тебя жду с охотничьими трофе ями и о смысле бытия размышляю. — М-да , верится с трудом . На тебя это совсем не похо же . Давай вставай и двигай к хозяйке . Может , уговорш ь ее это приготовить. — В руках Дакк держал двух упитанны х п тичек , наподобие той , кот орую он мне притаскивал нака нуне ночью. — А если спросит , откуда трофеи ? Следов от стрел у них не видать , а летать люди еще не научились . И как мы их поймали , по-твоему ? Вампир скептически хмыкнул : — Всему тебя учить надо ! Скажешь , что в силки попа лись . Тоже мне , проблему нашла. — Ну ладно , умник . Давай добычу , пойду договарива ться. — Буквально у дверей я нос к носу столкнулась с парень ком. — Мамка передала вам покушать . Просила извиниться зато , что не позвали к столу , но , сами понимаете , сестрен ка бол ьная. — В руках паренек держал глубокую миску с ка шей и два ломтя хлеба грубого помола. — Ты иди отнеси это моему спутнику , а я сейчас подой ду.— Я легонько подтолкнула его в сторону сеновала , а сама решительно зашагала к дому. Какие все-таки люди разные . Взять , к примеру , старо сту . Дом добротный , высокий забор , явно человек не бед ствует , а путников даже на порог не пу ст и л ! И эта се м ья — еле сводит концы с концами , домишко того и гляди разва лится , а делятся последним с совершенно незнакомыми люд ьми . И ведь что примечательно , не за деньги , а за спа сибо , за доброе слово ! Для себя я решила : будем уходить , обязательно отблагодарю бедную женщину . Деньги никог да лишними не бывают , а ей еще детей поднимать. Постучавшись и не дождавшись ответа , я толкнула щвер ь и оказалась в маленьких сенях . Так как не услышала разрешения войти , то предположила , что хозяйка занята и про сто не слышит . Поэтому ждать в сенях бесполез н о , лучше подожду ее внутри . Пройдя вперед , я оказалась в небольшой комнатке , где вдоль стен шли уз кие лавки , а п осередине стоял добротный дубовый стол . Дверь в другую комнату была открыта , и оттуда слышалась какая-то воз н я . По ом раздался вскрик , и наступила тишина , прерван н ая ... тихим плачем . Я переполошилась . Да что там такое происходит-то , в самом де ле ? Не в силах оставаться сторонним наблюдателем , я рванула на помощь. Моим глазам предстала жуткая картина . В углу у де т ской кроватки сидела женщина с заплаканным лицом и вытирала тряпицей расцарапанные в кровь руки . Переведя взгляд на кроватку , я обомлел а . Маленькая девочка , лет четырех , может , пяти , лежала связанная . Ее руки плотно прилегали к телу , а сам а она была обмотана какой-то ру башкой. — Что здесь происход ит ? Чем вы здесь занимаетесь и почему ребенок лежит с вязанный ? — Я подошла ближе , с подозрени ем поглядывая на хозяйку дома. Увидев меня , она сильно испугалась. — Я прошу вас , не губите мою девочку , не говорите ни кому о том , что вы увидели ! Если узнают сельчане , они обязательно ее убьют , мою малышку . А она ни в чем не ви новата ! Посмотрите сами , ей уже лучше , видите , она спит . Я что хотите для вас сделаю , только не рассказывайте ни кому , что вам стоит . Вы завт ра уйдете , и все . Я все-все вам отдам ... — И она горестно разрыдалась. — Успокойтесь , я не враг вам и вашей семье . Я никогда не причиню в ам вр еда.— Я ласково погладила ее по голо ве. — Лучше расскажите мн е , что у вас произошло , может , мы сможем чем-то помочь ? Женщина сквозь рыдания поведала мне о своих несча стьях . Год назад ее муж ушел в лес по дрова и пропал . Толь ко через несколько дней его на шли сельчане . Оказалось , что на него напал вампир и высосал досуха . Они и тогда жили небогато , но все-таки как-то сводили концы с кон цами , а после смерти мужа стало совсем тяжело . Единст венная отрада — это дети . Мальчик уже почти взрослый , его пора отдава ть учиться , благо и кузнец обещал взять , найдя в нем способности к кузнечному делу . Но сейчас эт о стало невозможным , надо содержать хозяйство , чтоб хот ь как-то прокормиться , а ей одной не управиться . Вот и по лучается , что мальчуган вроде как за взрослого мужчину в семье . Дочка росла любимицей в семье . Ласковая , добрая , всегда как солнышко , и надо же , опять несчастье . Отпра в ила ее мать за коровой на луг (единственной кормили цей ), а ее все нет и нет . Пришлось самой идти искать , ду мала , что дочка заигралась на пастбище . А оказалось , что о пять п ришла беда . Снова объявился тот вампир поганый , д очку ее решил себе забрать . Всем ведь известно , что если п осле укуса вампира человека нашли еще живым , то через к акое-то время он сам превращается в эту нелюдь . Только м аги могут спасти такого человека , и то не всегда получа йся . Однако их помощь стоит очень дорого и не каждому о на по карману . Поэтому и убивают таких несчастных за ранее , чтоб обезопасить себя и своих близких. Выслушала все это , и у меня в душе словно бомб а взор валась . Молча развернувшись , я стремглав вылетела из дома и в две секунды оказалась в сарае . На сеновале , на моем плаще , лежал , развалившись, наглый вампир . Не в силах себя сдерживать , я выхватила меч и кинулась на н его . В одно мгновение Дакк перека тился в угол сарая и о шарашенно на меня посмотрел. — Ты что , белены объелась ? Какой грорх тебя укусил ? Что ты кидаешься на меня как бешеная ? — Это я-то бешеная ?! Кто мне врал , что вы уже давно не льете человеческую кровь ? Ты и твой папаша мне лапши на уши навешали . Типа вас несправедливо истребляют , да в ас , кровососов , нужно как комаров давить . И не бегай от м еня , никуда не денешься , я до тебя все равно доберусь ! В какой-то миг Дакк резко переместился под потолок , куда я никак не могла дотянуться. — А тепер ь поговорим спокойно . С чего ты на меня на пала ? Если это из-за тех двух пт ичек , что я принес , то я тебе клянусь , что кровь у них не пил . Они совершенно свежие и вполне съедобные . Что с тобой случилось ? — И это ты у меня спраш ив аешь ?! Ты говорил, ч то ни т ы , ни твои родичи уже давно не употребляют в пищу чело веческую кровь , а питаются исключительно животными . А ты знаешь , что у этой бедной женщины буквально год н азад какой-то гад убил мужа ? Он высосал у него всю кр овь , а теперь еще и на ребенка напал . Сейча с она сидит у себя в доме и плачет , так как ее малышка умирает ! Моментально посерьезнев , Дакк спрыгнул с потолоч ной балки прямо у меня перед носом. — Я клянусь тебе , что ни я , ни кто-либо из моей родни не имеет к этому никакого отношения . Все , что я говори л тебе о нашем клане , яв ляется чистой правдой . Если хо чешъ , можешь убить меня , но ребенку это вряд ли помо жет. — Тогда как такое м огло случиться ? Объясни мне , по чему вампиры нападают на людей ? — Я все еще кипела от негодования , но меч все же убрала. — Я п ока не могу сказать тебе точно , хотя у меня ест ь кое-какие предположения . Я должен посмотреть на этого ребенка , может , все не так плохо и мы еще сможем е й по мочь ! — Тогда что мы стоим ! Давай живей двигай . И только вздумай мне сказать , что мы ничего не мож ем для них с де лать , я тебя в капусту покрошу. В комнате , около кровати девочки , уже находился и наш знакомый паренек . Он держал мать за руку и что-то ей шептал на ухо . При виде нас они встрепенулись. — Не бойтесь , э то мой друг , нам надо посмотреть вашу дев очку . Возможно , что-то еще можно сделать. — Мы по дошли к кроватке , и Дакк склонился над девочкой. Малышка выглядела ужасно . И без того худенькое ли чико осунулось , под глазами залегли нездоровые тени , то ненькая шейка и белокурые локоны , разметавшиеся по по душке , а около ключицы бешено бьется маленькая венка , как пойманная в силки птица . Все это резануло по сер дцу от жалости и желания защитить во что бы то ни стал о. Я спасу ее , и это МОЕ решение ! — Лика , пойдем выйдем , нам надо поговорить.— Голо с Дакка не пр едвещал ничего хорошего. Под вопросительными взглядами мы вышли из дома. — Лика , я вынужден сказать тебе , что все гораздо хуже, чем я ожидал . Эту малышку практически невозможно спа сти . У нее только два выхода : либо на тот свет , либо стат ь вампиром . Хотя... — Дакк замолчал и задумчиво посмот рел на меня.— Мы можем кое-что попробовать , но нет ни какой гарантии , что это может получиться. — Давай , не тяни резину . Если есть шанс , мы должны им . воспользоваться . Рассказывай , что нужно де лать . — Аура живого человека у этой девочки неумолимо за тухает , и восстановить ее сможет , наверное , только чудо . Аура сильно пострадала , она разорвана , и жизненная сила медленно утекает , заменяясь темной энергетикой ее буду щего хозяина — вампира . Твоя задача — определить полу ченны е повреждения и по возможности их ликвидировать , восстановив ее природную энергетику . Только это очень сложно , темная сила неохотно покидает свою жертву , и я не уверен , хватит ли тебе сил и умения . Имей в виду , в слу чае твоей неудачи девочка может умереть . Ты смогла сде лать невозможное , изменив мою сущность простого вам пира на практически нормального человека , только с рас ширенными способностями . Я не стал человеком , но я уже и не совсем вампир в общем понимании этого смысла . Ты можешь попробовать и зде сь сделать что-то подобное . Как ты это сделаешь , я подсказать тебе не смогу , потому как и сам не представляю . Одно знаю точно , что сил и энергии это потребует слишком много , а я не могу так рисковать , тобой . Лучше откажись , как бы больно тебе ни было. — Я не могу отказаться . Ребенок ни в чем не виноват , и если есть хоть один , хоть полшанса ее спасти , мы должны попытаться это сделать. — Хорошо , это твой выбор , и я не могу ему противить ся . Начав работу , ты не сможешь ее прервать , как бы плохо тебе ни было , и наче малышка сразу же умрет . Но ты не волнуйся , я буду рядом и при необходимости помогу тебе . Ты сможешь взять у меня энергии столько , сколько тебе понадобится . Вот только я не уверен , что этого хватит. — А другого выхода нет ? — Мне стало страшно прини мать столь непростое решение , ведь я не так уверена в сво их силах . Одно дело экспериментировать на мухе , и другое дело , когда от тебя зависит жизнь ребенка. — Не мучай себя . Крестьян каждый год умирает до статочно много , и они уже привыкли к своей тяжелой дол е. — И потом , так у нее будет хоть какой-то , пусть мизерныйм шанс остаться нормальным человеком . В противном слу чае у нее не будет и этого шанса . Не сегодня завтра закон чится полное превращение , и мать по-любому навсегда потеряет свою дочь . Давай просто ра сскажем ей все , и пусть она сама принимает решение. Похоже , Дакк не особо мучался вопросами морал и. Святая простота ! Когда мы зашли в дом , на нас смотрели две пары глаз , полных надежды и ожидания . Пришлось , отводя глаза , р ассказать тяжелую правду бедной же нщине . Я думала , что начнутся слезы и истерика , и уже приготовилась успока и вать , как смогу , конечно . Однако женщина меня поразила своим просветлевшим лицом. — Спасибо вам огромное . Это провидение привело вас в мой дом . Конечно , я понимаю , что моя девочка м ожет умереть , но без вас она так и так умрет , и если есть хот ь один шанс , то я на все согласна . Говорите , если я могу чем-то вам помочь... — Посмотри внутренним зрением на их ауры , у родст венников они обычно имеют некоторую схожесть . Та к тебе будет легче о пределить первоначальную структуру . И скажи им , чтоб оставались в доме , если тебе понадоб ит ся источник сил , возьмешь понемногу от каждого. — Все это Дакк шепнул мне на ухо , практически не раскрывая рта . Пришлось повторить вслух указание остаться в доме и с идеть тихо. Уже привычно переключившись на второе зрение , я внимательно осмотрела мать и мальчика , вернее , их ауры . В основном желтые линии переплетались с нескольким и голубыми и оранжевыми вкраплениями (у мальчика чуть больше голубых , у матери оранжевых ). В принципе дост а точно простое плетение , если уловить логическую цепочку (как молекула ДНК вЂ” сложная и одновременно проста я ничего лишнего , структура ). Девочка вся полыхала оранжевым и кроваво-красным . В голубые и желтые линии грубо врывались красные и баг ровые тона , размывая и сводя на нет эти цвета . Решив дей с твовать по поговорке «глаза боятся , а руки делают» , я , за с учив рукава , принялась творить . Вычленив ненужные для а уры красные и багровые тона , отсоединила их , а порван н ые нити начала связывать между с обой . Не могу сказать , с колько я этим занималась , но по окончании работы по ч увствовала , как рвутся из рук багровые змеи , как вывора чивают наизнанку суставы , а после такой кропотливой ра боты сил практически не осталось . При ш лось последовать совету Дакка и потянуть энергию из всех , кто был поблизо сти , включая самого Дакка , иначе , боюсь , у меня ничего б ы не получилось . Закончила работу , окончательно разо рвав все связующие узелки и порвав на мелкие клочки эти з мееподобные нити , которые после этого сразу пот еряли свой цвет и ушли , впитавшись в землю. Очнувшись как ото сна , устало облокотилась на своего вампира. — Дакк , отведи меня в сарай , мне надо отдохнуть , а то я ч то-то чувствую себя как выжатый лимон. — Что , такой выжатой досуха ? — Нет , такой вялой и смор щенной,— отшутилась я , рас тягиваясь на сеновале , и моментально провалилась в сон. Ночью опять притаск ивался дракон . После небольшой разминки с мечом он заставил меня вытащить мой набор м етательных ножей . Дальше был полный дурдом . Я метала э ти ножи в него с разных точек на площадке , а он мелькал у шеня перед глазами , как молния. Под конец , когда я уже просто упала от усталости , дра кон решил прочитать еще небольшой ликбез по обраще нию с моим оружием. — Учти , ты можешь управлять своим оружием , но это не так просто , как кажется на первый взгляд . Они начнут с лушаться тебя только тогда , когда вы почувствуете един ство . Постарайся этого достичь ! Вообще-то тебе не обяза тельно даже подбирать свое оружие , оно всегда вернется к своему хозяину , лишь только почувству ет зов . Два дня м еня не будет , ты будешь общаться с дормофом , будь с ним вежлива , он , в отличие от меня , шуток не понимает . Удачи тебе , цветная ! ГЛАВА 13 Проснулась я , как всегда , с чувством глубокого само удовлетворения , то есть отдохнувшей дальше некуд а . Об наружив рядом с собой сладко посапывающего вампира , я не пришла в восторг. — Подъем ! Строиться ! — Кажется , с воинскими коман дами я немного переборщила . Мало того , что Дакк под скочил , как в одно место ужаленный , так еще и куры по де ревне та-а-ак зак удахтал и , прям как на призывном пункте мамаши новобранцев. — Тебя что , за одно место кракапупс укусил ? Ты что орешь как оглашенная ? Всю живность в округе перебала мутила , даже самый злостный вуркалак так не смог бы ! — На лупавшего глазами вампира смешно бы ло смотрет ь та-акой очаровашка-а ! — Ладно , хватит хлопать ресницами , давай гони инфу . Что у нас на сегодняшний день запланировано ?.. Хотя … с планами подожди . Расскажи-ка ты мне , Штирлиц мой за секреченный , а что , собственно , ты собирался сделать с невинной девушкой в момент нашей первой встречи . Не пудришь ли ты мне мозги по поводу своего кодирования на человеческий гемоглобин ?! Помнится , что слюна у тебя капала ну очень натурально ! Кажется , Дакк даже покраснел (не знаю , могут ли крас неть вампиры ), но смути лся — точно. — Да нет , Лика , ничего такого не было , просто я немно го хотел тебя напугать . Мне стало интересно , что такая де вушка делает одна , ночью в лесу , а вдруг я смогу ей соста вить компанию ? Если честно , то человеческой крови я еще и не пробовал , так как не прошел круг посвящения , ну , по вашему исчислению,— совершеннолетия . А ведь так хо чется поскорее стать взрослым !!! — Тьфу на тебя , мо жно подумать , поступки определя ются только возрастом . Веди себя как мужчина , и тебя бу дут воспринимать как мужчину , а не как мальчишку зел е ного . И вообще , что-то я с тобой заговорилась , надо мне узнать , что с нашей малышкой , а то я как-то неспокойно себя чувствую. — Да не переживай ты так , все тебе удалось . Ребенок жив и здоров , а вот о тебе такого не скажешь . Если бы я тебя не знал , решил бы , что ты одна из нас , только недоде ланная какая-то . С зубками у тебя проблема , это точно. — Я тебе дам «недоделанная» ! С зубками у меня пробле ма ? Похоже , сейчас будет проблема у тебя , и не с зубками , п с чем-то поважнее и намного пониже ! Вдосталь набегавшись по сараю , я плюхнулась на плащ и потребовала полного отчета. — Давай , Дакк , рассказывай , отчего вампиры вашего клана перестали употреблять человеческую кровь ? Сразу п редупреждаю : в любовь к человечеству я не поверю , так что да вай «правду и только правду». — Ну ладно , если ты настаиваешь ... Слушай ! Наше ре шение не трогать местное население было продиктовано разумной предосторожностью . Если из окрестных дере вень и сел станут пропадать люди , Совет Магов может при слать боевых ад ептов . Начнется война , а против боевой Магии мы мало что можем противопоставить . Таким обра зом , сомнительное удовольствие высосать кровь у како го -то местного алкоголика с немытой шеей (бр-р-р , еще и отравиться можно , прецеденты уже были ) может поста вить п од удар весь клан . Нам вполне хватит и местной жив н ости — чего еще так рисковать ? Мы живем в мире и согла сии уже несколько сот лет , и нынешнее положение нас о чень даже устраивает . Вернее , наш клан , я не говорю о м олодежи. — А что с вашей молодежью ? — Мы т оже хотим участвовать в общей жизни . Вот уже и эльфы вышли из лесов , гномы наладили торговлю , даже дроу начали дипломатические переговоры , а вампиры до тих пор сидят с и днем на своих территориях . А ведь наша Магия тоже не из последних . Магия крови , превраще ний и и ллюзий — никто не может сравниться в этом с чистокров н ым вампиром ! — Да ты никак и сам хотел бы поступить в Академика Магии ? Может , мы с тобой станем однокурсниками ? — Боюсь , что отец не разрешит . Если я пойду прот ив его воли , он будет ОЧЕНЬ недовол ен. — Да ладно , если ты сумеешь поступить в Академия Магии и , самое главное , выучишься в ней , только пред ставь себе , ТЫ станешь самым первым дипломированны м магом-вампиром ! И никто те бе тогда будет не указ . Так что давай дерзай . Как говорится , ученье — све т , а неученье — тьма , хотя , наверное , это не в твоем случае . В твоем случа е это будет еще большая тьм а . Ну а отцу мы пока ничего го ворить не будем . Мало ли что , может , ты еще и не посту пишь. — Ксцати , я связался с отцом , и сюда уже направляется его отряд . Им понадобится два дня , чтоб прибыть сюда дл я отлова отщепенца. — Но мы не можем ждать здесь два дня . И оставить все как есть тоже не дело , вдруг за это время этот вампир-оди ночка еще кого-нибудь укусит . Придется идти в лес , на охоту ! Тебя он может почувст вовать и тогда близко к себ е не подпустит , затаится . А вот меня одну , я думаю , буде т ждать с распростертыми объятиями . Еще и сам побежи т навстречу , как миленький . А тут ты , весь из себя в боевой ипостаси , как выскочишь , как выпрыгнешь , и как начнем мы с то бой дербанить этого маньяка по заулочкам. — Да ты с ума сошла ! А если я не успею к тебе на по мощь вовремя , ты хотя бы представляешь , что он может с тобой сделать ? Да меня за такую самодеятельность отец са молично упокоит ! — Не так громко , а то сюда сейчас полдеревни сбежит ся , решат , что кого-то режут . Во-первых , со мной не так просто справиться , а во-вторых , у тебя будет хороший до полнительный стимул все -таки успеть вовремя . Так что я буду собираться , а ты шагом марш на разведку . И без дан ных о потенциаль ном враге не возвращаться ! Не слушая дальнейших возражений , я демонстративной повернулась спиной к Дакку , который , потоптавшись не много и продолжая бурчать всякие нелицеприятные вещи в мои адрес , все-таки пошел выполнять поручение , пред варительно громко х лопнув дверью. Интересно , а поможет ли мне амулет , когда меня захо дят выпить , как томатный сок через трубочку ? Хотелось бы в ерить , что он все-таки не оставит свою Хранительницу в к ритический момент , а то придется срочно учить весь свод з аконов и правил кл ана Дакка . С учетом всех радостей ж изни и даже преимуществ перед людьми (долгожительст во , регенерация и т . д . и т . п .) все-таки хотелось бы остаться и своей теперешней ипостаси . Поэтому будем готовиться и вооружаться по полной программе. Сделав разминку , немного поупражнялась с мечом , по вторив все уроки , преподнесенные мне драконом (вот ког д а я сказала ему спасибо ), и позанималась с метательными н ожами . Вспомнив , как накануне гоняла по всему сараю несчастного Дакка , попыталась воспроизвести порядок и трае кторию его прыжков и перемещений . Вроде бы полу пилось неплохо . Ножи торчали под разными углами в са мых неожиданных местах , включая потолочную балку , где сидел мой крылатый друг . Так , теперь надо собрать все к свое оружие , а на потолок я вряд ли смогу зале зть . Поэтому рыстренько вспоминаем , что там ночью говорил мне дра кон ? Надо сконцентрироваться (это есть ), настроиться и мыс ленно позвать к себе (уже зову ): ну , идите ко мне , мои хорошие , мамочка ждет вас. — Ой !!! Не так быстро ! — Меня спасла только хороша я реакция . Валяясь на полу , я с изумлением наблюдала кра сивую звездочку , получившуюся из кинжалов , воткнутых п од различными углами в стену сарая , на уровне моих гл аз.— Вот это да ! Предупреждать же надо ! М-да-мс , с призывом надо еще работать и работать , а т о мне никакие враги не понадобятся , сама себя укокошу. Ладно , будем считать , что тренировки окончены . Те п ерь нужно экипироваться по-полному . Убрав свои но жички , достала из рюкзака три головки чеснока (во всех кн ижках пишут о большой нелюбви вампиров к чес ноку — э тим надо воспользоваться ). Чем черт не шутит , может , и он пригодится . Почистив чеснок , я полюбовалась на акку ратную горку из белых благоухающих зубчиков . Ну все чт о могла , сделала . Теперь можно и перекусить. Оторвав крылышко у половинки птички (пер вую поло вину я съела еще утром ), любезно приготовленной наш ей благодарной хозяйкой , взяла горбушку хлеба и приготови лась основательно п оесть . — Ага , она тут лопает , а я , бедненький , по всему ле су круги нарезаю ! Где справедл ивость ? — Так не вовремя вер нув шийся Дакк резво подскочил ко мне и отломил поджа ренную ножку . А затем ... схватил горсть очищенных зуб чиков чеснока и смачно захрустел им и . — Мням , мням, мням , слушай , а вкусно-то как ! Что ж ты раньше не сказ а ла , что у тебя чеснок есть ? Для себя берегла , наверное ? У- у жадина ! У меня даже дар речи пропал . Глядя на вампира , с аппе тит ом поедающего жареное мясо с чесноком , я чуть не по давилась . А Дакк вовсю веселился , хитро поглядывая на мою отвисшую челюсть. — Ты есть-то будешь ? А то я смотрю , у тебя и аппет ит а нет совсем . Если ты не будешь , то можешь мне отдать , я не откажусь. — Дакк , ты же вампир ! — У меня наконец прорезался голос. — Ну да , я в курсе . А что ты так возмущаешься , ты ведь и раньше об этом знала ? — Ты же не должен есть чеснок ! И потом , это жаре но е мясо ! Вы-же кровью питаетесь ! — А кто тебе это сказал ? Лика , если ты не знала , в чес ноке много витаминов и от него зубы крепче становят ся. Очень , кстати , рекомендую . А кровью мы питаемся , когда нет возможности приготовить нормальное жаркое и по есть п о -человечвоки . Ты же не умеешь ощипывать птичек , что же мне оставалось делать ? У нас дома это мама делае т. А рыбу я не ем ! — Но почему ты тогда не ел со мной , когда у нас ещ е были припасы ? Ведь там был целый жареный гусь. — Ну гусь был один , и не такой уж б ольшой , а идти да леко . Я боялся , что тебе и одной мало будет.— Дакк нахал ьно надо мной насмехался.— Так ты крылышко-то бу дешь есть или мне отдашь ? — Он плотоядно облизнулся. — Фигушки тебе , и так уже все сожрал ! Поймаем наше го диверсанта , сразу же отпр авлю тебя на охоту . Хозяйку попрошу наготовить нам припасов на дорогу , но тащить все придется тебе ! — Я мстительно представила , как нагру жу авоськами Дакка. — Вот гад , сожрал все оружие массо вого поражения и еще ухмыляется. Дакк даже жевать перестал. — Ч его я сожрал ? — Чеснок весь мой съел ! — Хотя какое это теперь ору жие , если его вампиры хомячат , как мыши семечки. — Ты врага рода человеческого засек ? А то расселся здесь , как у тещи на блинах. — Да засек я его , засек . Сидит в лесном овраге , непода леку о т села . Видимо , ночи дожидается . Когда пойдем , сейчас или попозже ? — Вообще-то уже скоро смеркаться начнет , так что вполне можем и сейчас выдвинуться . Пока дойдем до мес та да пока ты в засаду сядешь . Слезь с моего плаща , я его надеть собиралась . Подожди м еня немного , через неско лько минут мы сможем отправляться. Я решила нашей хозяйке на всякий случай заранее дать денежку . Мало ли как все пойдет , а ей деньги очень нужны. Войдя в дом , сказала хлопочущей у печки женщине : — Хозяюшка , мы , наверное , сегодня ве чером , ну , в крайнем случае , завтра с утра , тронемся в путь . Не могли бы вы нам припасов на дорогу собрать ? Я вам тут денежку оставлю , сдачи мне не надо . Пусть это будем подарок ва ш им детишкам. — Я вытащила один золотой кругляш и по ложила на стол. Надо бы ло видеть ее глаза — по своей величине они могли соперничать с огнями на фонарных столбах. — Ну что вы , не надо ! Это же целое состояние ! Вы и так о чень много для нас сделали , когда вернули к жизни мою доченьку. — Кстати , как она себя чувствует ? — Спасибо , уже гораздо лучше . Еще очень слабенькая но уже узнает нас , вот молочка попила . Сейчас она спи т. — Я очень за вас рада . Прошу , не отказывайтесь от по мощи . Считайте , что дл я вашей дочери мы стали как род ные . Ведь это второе ее рождение . А родным полагается помогать. Я повернулась и пошла к Дакку . Он уже ждал меня во дворе. — Надеюсь , ты не весь кошелек оставила в этом доме ? А то нам самим придется просить подаяние. — Не переживай , на головку чеснока у меня деньги еще остались . Давай показывай дорогу. Дакк по шел вперед , я на полшага сзади . Скоро он оста новился. — Мы уже практич ески на месте . Дальше я не могу идти , он обязательно меня почувствует. — Хорошо , как скажешь . Значит , пойду одна. — Выта щив меч , в другую руку я взяла кинжал . Но , для того чтоб раньше времени не насторожить свою дичь , спрятала рук и под плащ . Хорошее время для прогулки , ничего не ска жешь . Птички поют , легкий ветерок ласково пробегает по волосам , уходящее солнышко играет красными блош ками по верхушкам деревьев , а в кустиках сидит маньяк- крово пийца и думает , что поджидает свою жертву . Ну-ну , по смотрим еще , кто из на с окажется жертвой , а кто охотни ком. — Девушка , а девушка , а вам не страшно одной гулят , по лесу ? Может , я могу вам составить компанию ? — Из ку стов вышел ... вернее , вышло НЕЧТО ! Все вампиры , которых я видела до этого (и Дакк , и ег о отец , и воины из отряда глэсса Нимбуса ), были достаточ но высокого роста , стройные и гибкие . Можно сказать да же по-своему красивые , несмотря на выступающие клыки и горящие красным цветом глаза . Этот же напоминал про давца колбасных изделий : низенький , примерно ме тр шестьдесят , пухленький ; длинные жидкие волосенки ры жего цвета были повязаны в высокий хвост на макушке . Все это великолепие украшали достаточно длинные желто ватые клыки. Я сначала подумала , что мы с Дакком ошиблись и это п росто кто-то из села случайно забрел в лес в том же на правлении , куда и нам было надо . Но горящие темно-баг ровым пламенем глаза и достаточно приметные клыки не оставляли сомнений в принадлежности этого чуда к се мейству ва мпиров . Как-то не верится , что человек с такой к омплекцией может быть смертельно опасен , хотя о чем это я ? Он же не человек , а если вспомнить рассказы Дакка о возможностях вампиров , стоит все же поберечься. — А вы знаете , я не откажусь от компании такого и нте ресного мужчины.— Я решила подыграть этому ловеласу и заодно посмотреть на его реакцию. — Это вы о ком ? Здесь еще кто-то есть ? — Толстячок начал заполошно озираться по сторонам. — Как это о ком ! Вы же сами мне предложили прогуля ться по лесу вместе . Ну так давайте прогуляемся , я соглас на.— Я кокетливо стрельнула глазками. Кажется , толстячка сейчас инфаркт хватит . Он неско лько раз открыл и закрыл с лязгом рот , последний раз даже прикусив язык. — О… э-э ... а ... а вы ничего у меня странного не замеча ете ? — И он вперил в меня испытующий взгляд. — Нет , а что я должна заметить ? Если ваше обаяни е , то это я уже заметила.— Я еле сдерживалась , чтоб не захохотать в голос. — Ну как же , а мои зубы , а глаза ?! — Видимо , чтоб мне было лучше видно , он даже выдвинул вп еред челюсть и со всем перестал моргать. — Если вы об этих временных явлениях , то не пережи вайте . Неправильный прикус сейчас очень легко испра вить . Новые веяния в стоматологии легко помогут вам в э том . Ну а то , что у вас в глазах полопались сосудики , так н адо меньше за девочками подглядывать . Дайте немного гл азам отдохнуть , и все само собой придет в норму.— Я уже о ткровенно издевалась над этой пародией на вампира , а он , что интересно , до сих пор этого не понимал. — Да ? Ну ладно , если вы так считаете . Мила я девушка , а не желаете ли вы пройти вот в эти кустики ? — Ни в коем случае , мне мама запрещает с незнакомы ми дяденьками по кустам шарахаться ! — Ну так давай познакомимся . Меня зовут Вольцех За бубенный . Я вас уверяю , что больно не будет . Я очень лего нько ку сну в основание шейки , и мы навеки будем вместе . Я разрешаю тебе обращаться ко мне на «ты» , так как мы уже почти родные люди. — Дяденька , не надо меня кусать ! Я , может , еще только жить начинаю . Да и грязь занести можете , зубы небось о т рождения не чистили ? Вон , уже и кариес намечается , судя по не очень хорошему запаху изо рта . Очень рекомендую «Блендамед» , хорошо зубы отбеливает.— Я стояла и ухм ы лялась , не трогаясь с места ни на шаг . Куда же там Дакк за пропастился ? Вон как дядька возбудился , уже слюни кап а ют , а своим взглядом он скоро мне всю одежду спали т. Все-таки он маньяк , даром что вампир. — Деточка , ты даже не представляешь , как тебе по в ез ло ! Я великий и ужасный , я самый свирепый вампир коро левских кровей ! И я беру тебя себе в жены . Мы будем жит ь ве чно , и ты сможешь в свое удовольствие мне угождать . Ну иди ко мне , я уже немного проголодался ! — У этого нен ор мального действительно в животе что-то утробно заурча ло . А сам он не спеша двинулся ко мне маленькими ша жочками , с распростертыми объятиями. Я выт ащила руку с мечом из-под плаща и направила ос трие прямо в живот. — Стой , где стоишь ! И не вздумай ко мне приближать ся , злыдень п рокля тый , ишь ты , жену он захотел . Губу-то закатай обратно . Ну что зенки вылупил ? — Что же , не хочешь добровольно , придется на сильно . А ведь так все хорошо начиналось... С гаденькой улыбочкой эт о т толстячок обманно неук люжим движением переместился вбок и в результате этого маневра оказался на два шага ближе ко мне , чем был изна чально . Толстый-толстый , а перемещается скользящими движениями , как молодой . Вот и верь после этого свои м г л азам . Где же мой помощничек шляется ? Уже здесь дол ж ен быть , а его все не видать. Внезапно вампир резко поднырнул и молнией метнул с я ко мне . Чисто машинально я взмахнула рукой и метнула в смазанный сил уэт свой кинжал . Не сказать , чтобы попа ла , но и не совсем промахнулась . Чуб на макушке срезало подчистую. — Ты что натворила ? Ты же мне прическу испортила ! — Пока толстяк в полной растерянности шарил своими пух л ыми руками по лысой башке , я , недолго думая , саданула э фесом меча по ненавистной сальной морде . Раздался громкий хруст , а затем дикий вопль прорезал округу : — Ну ты и гадина ! Ты ше мне фее клыки выбила ! Чем я т епей кусать путу ? Тьфу ! Тьфу ! — Клыки его действитель но превратились в мелкие осколки , кот орые он теперь ак тивно выплевывал в кулачок. — На кашку манную перейдешь ! Ты зачем маленькую девочку покусал , а до этого ее папу ? Вот теперь ты за все ответишь ! — Я злорадно ухмыльнулась и ткнула клинком в к адык . Вампир замер с открытым ртом , боясь пошеве лить ся . Все-таки на таком расстоянии промахнуться достаточ но сложно . — Это не я ! Я не пы л , не участфофал . Ты фее пелепутала ! Тут и Дакк нарисовался . Прям как наша милиция , по является всегда вовремя . То есть в последний момент , ког д а опасность практически миновала. — Не волнуйся , Лика , я здесь , я рядом . Я тебя спасу ! — Товались , упелите от меня эту ненолмальную . Она меня покалечила и еще упить хочет. — Молчи , фиксатый , а то еще и добавлю , особенно за н енормальную . Сначала замуж звал , а теперь на попят ную ? — Лика , он на тебе жениться хотел ? — Кажется , от удивления Дакка сейчас удар хватит.— Ну тогда он точно н енормальный . Его не убивать , его пожалеть надо , убо го го. — Слушай , что мы с ним делать будем ? Может , упоко ить его по-быстрому , чтоб не мучался ? — Я кров ожадно покосилась на толстяка . Вампир заметно занервничал. — Э-эй , фы чего ? Фы это сельезно , что ли ? Фы так шутите ! — Хватит дергаться и стой спокойно , а то и упокаиват ь нечего будет ! — Для лучшего понимания я помахала у него перед носом своим мечом. — Лик а , а давай ты его обездвижишь , а мой отец ско ро здесь будет , вот пусть он и разбирается с ним. — А может , все-таки упокоить ? Ты мне сейчас расска жешь , какой осинкой надо его проткнуть , и всех делов-то . — Да мне собственно на него наплевать , он все равно не из нашего клана , только перед отцом будет неудобно . Ом бросил все дела , мчится сюда , чтоб разобраться во все м , а мы его поставим в такую ситуацию . Давай я тебя по-быс т рому научу , как его можно связать , а отцу я сообщу , где этого чудика можно будет найти ? — Ну ладно , уговорил . Что делать-то надо ? — Возьми энергию из этого полудурка и , представляя себе самую крепкую веревку во всех деталях , преобразуй эту энергию . Ну а дальше совсем просто , свяжи его и не за будь сделать узел покрепче где-нибудь сзади . Если у тебя все получится , как надо , ему эти путы не разорвать ни за что на свете . Попробуй , а я , если что , тебя подстрахую. — Ну ладно , пока я тренируюсь , следи , чтоб он не уб е жал.— Почему-то единственное , что пришло мне в голо ву,— это смирительная рубашка . О ткрыв глаза , я с удивле нием увидела валяющегося на земле толстяка в светяще й ся смирительной рубашке. — Что это такое ? На веревку не очень-то похоже . Ты побоялась , что он замерзнет , и решила его приодеть ? Толь ко фасон какой-то странный. — Дакк обалдело пере водил взгляд с толстяка на меня. — Что получилось , то получилось . Зато из этого ему точно не выбраться . Давай , раз ты решил оставить его в живых , вот и тащи сам в овраг . Я надрываться под этой туш ей не собираюсь. Кое-как дотащив и свалив вампира в овраг , Д акк с м ое й п омощью закидал его ветками , и с чувством выполненного д олга мы пошли обратно в село. — Давай по-быстрому забираем припасы и топаем да льше . Что-то мне не хочется объясняться с папой. Придя к дому , мы застали нашу хозяйку всю в слезах . Ну дурдом какой-то . Стоит ненадолго отлучиться , как внова здорово. — Что опять приключилось ? Надеюсь , теперь это не в ампиры ? Женщина , всхлипывая , рассказала , что она поспешила расплатиться с долгами со старостой , заодно и прикупить н екоторые продукты . А деревенский староста заявил , что якобы она ему столько задолжать успела , что еще и этих денег не хватит . Так что пусть идет и со своих постояльцев , е сли они такие добренькие , еще денег попросит. — Так , Лика , давай собирайся , а я отлучусь ненадол го.— Дакк успокаивающ е положил руку мне на плечо , раз вернулся и вышел. — Не переживайте , Дакк у нас бывает очень убедитель ным . Он поговорит с вашим старостой , и мне почему-то к ажется , что тот сразу все осознает . Все у вас будет хорошо . Ну а я пожалуй пойду , присмотрю за ним, а то , знаете , па рень молодой , горячий . Как бы не натворил чего. Догнала я его только около той злопамятной калитки. — Ты чего прибежала ? Не доверяешь мне , да ? — Дакк о биженно насупился. — Ну что ты ! Как я могу тебе не доверять , ведь ты же мой единственны й друг в этом мире . Просто решила поу частвовать в этом представлении . У меня некоторая идей ка появилась , вот решила ее опробовать. — Ну тогда ладно . Давай опробуй , но как нам попасть в э тот чудесный дом ? — Откуда я знаю , как ? Долби в ворота , если что пой дет не так , всегда успеем смыться. — Долби сама , если хочешь . А я лучше с черного хода зай ду. — И Дакк начал частично превращаться . Получи лось очень даже ничего . Такие белоснежные зубки (не много торчат , но так даже пикантнее ), глазки слегка по свечивают к расненьким , и , самое главное , у Дакка появи лись большие крылья . Вполне себе так , чем-то похожи н а нетопыриные. — Только кусать его не вздумай , еще заразишься жа д ностью , а я даже не знаю , как это лечится. — Не переживай , у меня все будет в порядке . Встрети м ся в доме ! — Дакк расправил крылья и легко взлетел на за бор . Какой-то миг , и его уже не видно. — Кто там барабанит ? Давно розог не пробовали ? — Все тот же мерзкий голос. Вот и ладненько . Значит , хозяин дома. — Хозяин , меня к вам прислала вдова из домика на от шибе . Просила передать денежку в счет погашения до л га, — Ага , дождешься ты у меня ! И денежек , и чего покруче, хмырь недорезанный. Калитка как по волшебству открылась , и на пороге на рисовался крепкий , достаточно упитанный мужик , с кра с ной рожей и хитрыми маленькими глазками. — Давай , что жмешься ? — Он профессионально протя нул пухлую гладкую ладонь. — Нет , так не пойдет ! Вы должны все пересчитать и подтвердить , что мы в расчете . А здесь очень много пост о ронних глаз . Может , мы пройдем в дом ? Староста смерил меня оценивающим взглядом. — Ну ладно , заходи . — Захлопнув калитку , скомандов ал : — Иди сюда на лавку , нечего в доме следить . Ну... — Что ты нукаешь , не запрягал ! Ты на кого баллоны ка тишь , баклан ? Мужик весь аж покраснел от такого хамства . Ну я же знаю , чт о здесь главное — взять инициативу в свои руки . Поэтому , сделав многозначительную паузу и дождавшис ь, когда он набрал в рот воздуха , чтоб разразиться бранной речью , резко его перебила : — Разъясняю доходчив о и один раз , для особо одарен ных . Эта женщина нахо дится под защитой Синдиката Саблезубых . К твоему с ведению , ваше село входит в под властную нам территор ию , и все , что здесь происходит рано или поздно становится нам известно . На твою голову, к ак на особо зарвавшегося старосту , поступил конкретный за каз . Ис полнитель уже в пути , и отменить приговор сей ч ас только в моей компетенции . Короче , жить тебе оста юсь полтора понедельника , если не меньше , поэтому в т воих интересах прямо сейчас придумать , почему мне сто ит оставить тебя в живых . Считаю до десяти , а даль ше пе н яй на себя.— Тут в кои-то веки (имеется в виду , что очень вовремя ) эффектно появляется Дакк в боевой трансфор мации вампира . Глазки сверкают , крылья расправлены , е ще и шипит очень даже правдоподобно. — О , а вот и исполнитель появился ! Видите , даже ра нь ше , чем я предсказывала . Ну что , будем петь или в молчан ку играть ? — Я-а , вы ... а он ! Он же , он же... — Да знаю я , что он вампир . Я же тебе уже битый час го ворю , что на тебя заказ поступил . Жалуются все на тебя . Говорят , ты местный контингент обижаешь , уже всех до н итки обобрал . А это прерогатива только нашего Синди ката . Короче , у тебя есть только один шанс из ста , и то , е сли я так решу. — Я все , все-все-все сделаю . Только не убивайте . Я же не знал . Хотите , я на вас работать буду ? Все по-честному . Поп олам. — Чего-о ? И это ты считаешь по-честному ? Да здесь и та к все принадлежит нам , включая твою жалкую жизнь . Короче , село через год должно быть в два раза богаче . То л ъко ничего не перепутай ! Не ты богаче , а село и люди в н ем живущие . Никого несправедливо н е обирать, нал оги сни зить . Организовать кассу взаимопомощи из собранных н алогов . Кому на селе совсем тяжело приходится , выде л ить помощь . Тунеядцев и лоботрясов гнать в три шеи. Ес ли все сделаешь , как я велю , будешь жить и дальше на должности старосты . Если попытаешься обмануть — пе няй на себя . Мы все видим и слышим , просто до поры до в ремени не вмешивались , но теперь все , хана тебе , если ч то . Подтверди , что понял и со всем согласен ! — Я требова тельно уставилась в эти заплывшие жиром глазки . Дакк тоже не л ыком шит оказался , решив подыграть мне , он стоял за спиной старосты и периодически щелкал зубами то над его левым ухом , то над правым. — Я все понял , я все сделаю . Организовать помощь и сделать село богаче . А что я могу-у ? Бедный я , бедный ! По щадите меня.. . — Мужика наконец проняло по-настояще му . Тихо подвывая , он плюхнулся на колени и начал би ть ся лбом о ступеньки крыльца. — Ладно , подскажу , так уж и быть . Недалеко от ва шего села проходит тракт , по которому купцы добираются до го рода . Сделайте всем селом небольшое ответвление и на развилке поставьте указатель , что в вашем селе можно от дохнуть , недорого поесть и перековать коней . Организу йте трактир с гостиницей , обговори с кузнецом расценки , чтоб не драл втридорога . Ну и свои товары пусть селяне подго товя т . Наверняка ведь кто-то что-то делать умеет , а в город не возят , потому как некогда или не на чем . Поставьте лав ку с товарами рядом с трактиром . Купцы остановятся переночевать , заодно и прикупят чего-нибудь . Короче , дей ствуй . Может , и сам еще что придумае шь . Если бандит ы будут наезжать , ссылайся на нас . Но если обманешь ... К о роче , ты понял ? Смотрю , староста даже подвывать перестал . В глаз а х начали мелькать будущие барыши . Значит , мысля пошл а. Следующий взгляд , которым он меня одарил у же не шел ни в какое с равнение с предьщущими (сначала презри льный , потом возмущенный , далее испуганный ). Му жик смотрел на меня с неожиданно проснувшимся уважение и интересом. — Спасибо за науку . Все сделаю в точности , как вы ве лели. — Ладно , если ты все осознал , то мы , пожалуй , пойд ем . — Да-да , я провожу вас — И так шустро засеменил вп е ред к калиточке , что я умилилась . Дакк , кстати , успел ку да-то исчезнуть , как только мы договорились со старостой ! — Дядя , а ты ничего не забыл ? Там вроде за тобой дол жок был. — Конечно , конечно . Вот ваши деньги . Вы уж изв инит e , ошибочка закралась в расчетах . Не по злому умыслу , т олько порядка ради . Все же сам , все сам. — Ладно , кончай жужжать . Ты теперь у нас на крючке, как что , надеюсь , ты о вдове позаботишься , как нужно. — В ыйдя на улицу , я на в сякий случай , погромче попроща л ась : — До свиданья , господин староста . Желаю вам здрав ствовать. — И бодро пошла по улице , гадая , куда же мог по деваться Дакк. Вампир догнал меня за поворотом . В руках у него был достаточно увесистый мешок , из которого доноси лись умопомрачительные запахи. — А что ты там такое говорила ? Я даже заслушался . Правда больше половины слов так и не понял , но звучало о -очень убедительно ! Жалко , не на чем было записать , а я н е все успел запомнить . Научишь ? — Как себя вести будешь ! А ска жи-ка мне , друг мой с итный , что это там у тебя в мешочке ? И откуда такое бо гатство, помнится , перед калиткой у тебя ничего такого не б ыло. — Ну я подумал , что компенсация какая-то нам полага ется , а от этого жирного борова не убудет . У него там пол н ые за крома всякого добра ; он , поди , и не сразу заметит п ропаж и. — Что-то я дурно на тебя влияю . Вот уже и до банально го воровства докатился . Что-то еще будет ? — И мы расхо хотались . Так , весело смеясь , мы и завалились на наш дв op . Я быстренько отдала хозяйке о твоеванный золотой . Be с ело сообщила просветлевшей женщине о том , что ее дол ги все уплачены и она больше никому ничего не должна . Я ра здербанила мешок с провизией и по-братски (вернее , по -сестрински ) поделилась с приютившей нас семьей . Все р авно нам на двои х было многовато . Стухнет ведь все по д ороге , а у людей будет праздник . Мимоходом поинтере совалась , как называется это село . Ответ поверг меня в лег кий шок. — Так наше село-то Сальцем кличут . Так , как у нас , ни где больше не умеют сало солить . Наш рецеп т особый , из поколения в поколение передается , да только ехать в город некому , да и не на чем , а село наше на отшибе находится ! Вот и захирело все . Еле концы с концами сводим , тольк о староста да его прихлебатели живут неплохо , остальным же хоть зубы на пол ку клади. Я наклонилась к уху женщины : — Скажу по секрету : если я не ошибаюсь , скоро все изменится в лучшую сторону . Поэтому мой вам сове т поку пайте свиней и солите свое эксклюзивное сало . Думаю , чт о спрос появится , а вот цена на свиней взлетит . Ну вот , по жалуй , и все . Засим желаем удачи , как говорится , не поми найте лихом. Собрав пожитки , мы раскланялись и быстрым шаго м потопали своей дорогой . Надо наверстывать упущенное , и так времени потеряли целую кучу . ГЛАВА 14 И из камней растут цветы . Гулко звучали капли воды , разбиваясь о гранитный ка мень с красными прожилками . Гра г ит уже полгода сидел в этой темной каморке , пытаясь претворить в жизнь свою задумку о живой малахитовой змейке . Пока что не очень получалось . То есть , конечно , сама змейка выгляде ла пра ктически как живая , а в полумраке пещер так и вовсе не отличить , однако сам Грагит знал , что это всего лишь хо лодный камень . Когда-то в детстве он слышал лег енд у о Мастере , который мог одним своим движением из неоду шевленного камня сделать цветок или яще рку , которые превращались в живое существо . Вот насколько велико было искусство Великого Мастера ! Временами Грагиту ка залось , что его творения тоже практически живые , вот еще один шаг или полшага , и бабочка полетит , радуя всех свои ми сапфировыми крылышкам и , а капелька росы прямо сейчас скатится с гранатового лепестка и , искрясь всем и цветами радуги , упадет в подставленную ладонь . Все го лишь маленький шаг , нет , не так — шажок , одно дыхание с ущности жизни , и его творения оживут , обретая собст венную судьбу . К сожалению , вот этого последнего штриха и не хватало молодому драголу . Уже сейчас его творения получили одобрение заслуженных Мастеровых , и , более того , многие прочили ему прохождение пути до Мастеро вого и , может быть , даже вхождение в Гильдию Мастеро вы х . А сегодняшний экзамен вообще казался полной чепу хой , тем более что задание , полученное от чванливого Ма стерка , уже давно было выполнено . Единственное , что до сих пор держало молодого Грагита в этом месте, — это воз можность полного уединения и невмеша тельство в про цесс творчества нарождающегося Подмастерья . До звания настоящего Мастера не каждый Мастеровой мог дожить. Вообще , по степен и п рофессиональной пригодности дра голы подразделяется на несколько ступеней . Первая сту пень — самая низшая , через нее проходят все молодые дра голы , правда некоторые так на ней и остаются . Ее назва ние — Добытчик — говорит само за себя ; добывать драго ценные камни из горной породы любого драгола учат с самого детства . Для них это так же естественно , как ды шать , ходить , е сть . Невысокий рост и крепкое , жилистое телосложение (не путать с гномами , рост которых на це лую голову ниже , а в ширину один гном был равен как ми нимум двум драголам ), зоркие глаза , необыкновенное чу тье на горную породу , чувствительные длинные пальцы — н а целую фалангу длиннее , чем у кого бы то ни было, — все вто делало драголов несравненными добытчиками и мас терами-ювелирами с самого детства . Вторая ступень — Формовщик — уже более почетная и сложная. Формовщик должен чувствовать душу любого камня и ум еть придать ему единственно правильную форму . Толь ко «правильная» форма сможет заставить камень петь , за вораживать игрой света на гранях , снова и с н о ва притяги вать взгляд . Такой камень даже на ощупь будет казаться те плым , живым . Третья ступень — Подмаст ерье , где дра гол готовит для Мастерков и Мастеровых черновые заго товки будущих изделий , попутно упражняясь в собствен ном мастерстве и готовясь к переходу на следующие ступ е ни . Мастерки подчиняются непосредственно Мастеровым Г ильдии и имеют право сами выби рать и использовать любые камни , найденные ими в шахтах . Все остальные должны представлять свои находки на определение уник а льности и только в случае отсутствия этой самой уникаль ности могут получить их обратно для своих нужд . Правда , на деле все обстояло несколько иначе. Подмастерья получали только самые негодные камни ! Мастерки же были в ситуации несколько лучшей , но и и м не светило поработать с действительно качественным ма териалом . Весь качественный материал уходил в мастерские Мастеровых и непосредстве нно в закрома Гильдии . Из самых лучших Мастеровых образуется Гильдия , в кото рую входят всего восемь членов . Заслужить членство в Г и льдии Мастеровых является очень почетным и престиж ным ., сразу же твой авторитет поднимается на самую высо кую вершину , и ни кто из драголов , кроме самой Гильди и тебе не указ . Существует еще одна ступень , вернее , даже не ступень , а верхушка пирамиды — звание Мастера . Но на памяти Грагита , и даже отца и деда Грагита , это звание еще никому не удалось заслужить . Ходили легенды , кот орые Грагиту рассказывал его прадед , о жившем когда-то Вели чайшем Мастере , превратившем изумруды в листья вино градной лозы , которые трепетали на ветру , а плоды — крупные виноградины из черного агата — умудрялись со зре вать и наливаться необычной глубиной. Более того , та кая лоза , высаженная в подходящем для нее месте (место также определил сам Мастер ), регулярно плодоносила и вообще ничем не отличалась от настоящей , разве только тем , что пло ды были из того же самого агата . К сожалению , после ухода Мастера з а грань лоза прекратила свой рост и ни одной новой ягодки с тех пор не народилось . Гильдия Мастеровых давно билась над этой проблемой , но пока безрезультатно. Сейчас молодой драгол сдавал экзамен по переходу на ступень Подмастерья . Как признавал сам учител ь Грагита , правда , только шепотом и когда никого не было рядом, уровень молодого драгола уже давно соответствует ступе ни Мастерового . Но в Гильдии строго блюли порядок , и раньше времени (то есть до того , как ты станешь седым и старым ) никто не позволит пр ойти этот экзамен , обязате льно завалят (пусть даже и необоснованно ), но спорить не с кем . Гильдия Мастеровых является самой последней ин станцией , и жаловаться на действия самой Гильдии просто некому. Некоторое время назад Грагиту удалось пробраться в свя тая святых — мастерскую Гильдии и понаблюдать за творчеством известных Мастеровых . Грагиту удалось под глядеть практически готовое изделие , когда он «случайно» зашел в грот главного Мастерового Мармейфлика в мо мент принятия Творения в жизнь . Диадема поист ине была прекрасна , однако , по мнению самого Грагита , там не хватало нескольких деталей . Восемь Мастеровых , входящих в Гильдию , взялись за изготовление шедевра (как они сами его называли ) — диадемы для прекрасной принцессы Вас сариара . В этом году планирует ся грандиозный праздник , приуроченный к ее совершеннолетию . Съедутся все дру жественные народы и будут представлять свои подарки на всеобщее обозрение . Основу для диадемы — серебристое плетение с золотыми нитями , изготовили соседи-гномы . Получился поистине шедевр . И все это великолепие вен чали причудливые цветы и листья из драгоценных камней . С чисто технической точки зрения придраться было не к чему . Плетение , выполненное гномами , было великолеп но , цветы , изготовленные из драгоценных камней , были безупречн ы , однако сам Грагит был в большом раздумье . Его чутье подсказывало , что этот шедевр можно еще улуч шить и сделать из него поистине бессмертное творение . Но кто будет слушать какого-то кандидата в Подмастерья , пусть даже и талантливого . Ведь и сам Грагит т олько в по запрошлом году отпраздновал свое совершеннолетие. По мастерской поплыл гул гонга , извещающий об окончании экзамена и необходимости сдачи выполнен ных работ на рассмотрение Гильдии . Быстро засунув свою ящерку за пазуху (еще раньше Грагит решил , чт о никому не станет показывать свое творение ), молодой драгол взял цветок кармелиска , выложенный в виде мозаики и пред назначенный для экзамена . Это мера была вынужденной , так как Мастерок , который курировал подготовку к экза мену , за что-то невзлюбил Грагит а и вместо нормального материала выдал только крошку , годную на отходы , но ни как не на Творение . Пришлось придумывать свой выход из ситуации , так как ждать несколько лет нового допуск а к экзамену не было никакого желания . В результате полу чился необыкнове нный цветок , переливающийся всем и цветами радуги в свете факелов , и у любого , кто смотрел на него , создавалось впечатление жизни , которое только у си ливалось маленьким кристаллом прозрачного горног о хрусталя , изображавшим каплю росы на одном из лепе ст ков . Г рагит очень скрупулезно подбирал камни для этого цветка , учитывая все , что необходимо,— глубину цвета , размер , огранку , чистоту и многое другое . Здесь были и гранатовая крошка , и янтарь , и даже мельчайшие крупи нки алмазов (в таком виде практически ни на чт о не годные ). В конце концов , главное , что Мастеровым понравилос ь, их вердикт был однозначно положительным , и Граги т официально получил свой статус Подмастерья. — Драгол Грагит , подойди к Специалисту Печа ти . — В Большом каменном зале голос Мастерового Марм ей флика прозвучал , как трубный глас . — Он подтвердит тво й новый статус Подмастерья , поставив тебе совершенно за служенную печать новой ступени мастерства. При появлении в этом мире каждый драгол получ ал первую в своей жизни печать . Она ставилась на запястье и при каждом повышении мастерства и официально при знанном переходе на следующий уровень Специали ст Печати добавлял новый элемент к уже существующему ри сунку . Только однажды произошло чудо : Величайший М а стер получил свой титул не на официальном собрании , где ему никогда бы такого звания не присудили . В те времена Величайший Мастер слыл бунтарем и экспериментато ром , что очень не нравилось Гильдии . Но им всем при шлось прикусить языки , когда в один прекрасный день знак на запястье Мастера засиял всеми цвет ами радуги и его линии сплелись в полностью законченный и оформ ленный рисунок . Вот так простой Мастеровой и стал Ве личайшим Мастером всех драголов . Правда , об этом за прещено говорить вслух . Официально считается , что все это выдумка , призванная смущать у мы молодых драголов . Поэтому она передается из поколения в поколение через дедов и прадедов , рассказанная исключительно шепотом в глубоких и заброшенных штольнях . Много раз после этого случая Мастеровые Гильдии пытались выбрать самого до стойного , с их точк и зрения , чтоб поставить ему знак Мас тера . Однако через какое-то время дорисованный и закон ченный знак начинал блекнуть , и драгол снова возвращал ся на свою предыдущую ступень — Мастерового . Вот с тех пор и повелось , что звание Мастера — это только леген да , фикция . Эти слухи всячески поощрялись к распростране нию самими Мастеровыми из Гильдии . Грагит считал себя выше всех этих слухов . Он свято верил в существование Величайшего Мастера и безумно жалел , что не может с ним пообщаться . В его молодой голове жи л целый рой раз ных идей по изготовлению новых великолепных изделий . Конечйо , переходу на новую ступень Грагит обрадовался , но сам он считал , что давно перерос и эту , и следующую ступени. Можно сказать , что основной массе Мастеровых по нравилась не столько поделка Грагита , сколько открывающиеся новые возможности увеличения дохода путем изго товления похожих изделий из отходов производства . Сразу н ачались горячие дебаты , кого засадить за их изготовле ние , когда и как выставить поделки на рынки Вассариара и с амое главное — по каким ценам , чтобы не продешевить. Молодой драгол почувствовал , что у него появился реа л ьный шанс , и если сейчас не получится , то в дальнейшем неизвестно , когда еще представится такая возможность . Д ело в том , что Грагит давно мечтал побыв ать в столице , п оездить по свету , посмотреть мир . Как можно творить действительно великие вещи , если всю свою жизнь жи вешь на одном месте ? Но Гильдия очень неохотно отпус кала членов своего сообщества в свободное плавание . Та к уж повелось , что все изделия , поставляемые на внешний рынок , проходили только через Гильдию , а выручка шл а на общее обустройство . Все драголы уже давно привыкли к сложившемуся порядку и не находили в этом ничего осо бенного (ну а если кому-то и не нравилось , то вслух об этом никто не г оворил ), один Грагит задыхался в простор ных пещерах родных гор . Ему хотелось глотка настоящей жизни , чтобы ветер свободы ласкал лицо и никто не стоя л за спиной . Когда никто не прерывает полет твоего творчества и не может повлиять на твои решения . Единстве нныш выходом было как можно быстрее покинуть эти пещерьм пусть не навсегда , но до той поры , пока самого не потянет обратно . А он был уверен , что это произойдет ещё очень не скоро. — Уважаемые Мастеровые ! Разрешите мне сказать свое слово ? — В наступившей ти шине все глаза устремились на молодого драгола , кото рый осмелился перебить уважае мое собрание. — Хорошо , мы выслушаем тебя , все же это твое изделия вынесено на обсуждение нашего собрания.— Главный Мастеровой Мармейфлик ободряюще кивнул Грагиту . — Разрешит е мне при нять участие в разработке этого проекта . Я мог бы показать Подмастерьям , как изготовить красивые и недорогие вещи, и к отправке посольства в сто лицу Вассариара у нас будет готово достаточно изделий для представления их на рынке . Но так как у посол ьства при дворе и так будет очень много дел , а времени в обрез , я осмелюсь предложить свою кандидатуру . Ведь добиться наилучших условий в ре ализации этого проекта в первую о чередь в моих интересах . Если все удастся и Гильдия бу дет довольна моей рабо той , у меня будут реальные шанс на дальнейшее продвижение. — Мы подумаем , и ты узнаешь наше решение чуть по зже . А сейчас покинь зал. С безумно колотящимся сердцем , ужасаясь собствен ной смелости , Грагит бочком вышел из зала . «О Велик ое Око , лишь бы все получилось ! Мне ведь самое главное — покинуть эти пещеры , а назад меня уж вряд ли что сумеет затащить». Драголы свято верили , что за их жизнью присматривает Великое Око Творца , который никогда не оставит своих детей , как бы глубоко они ни забрались под землю. — Эй , ты , как там тебя ? — Из зала вышел высокомер ный Мастерок и пренебрежительно процедил : — Твое прошение удовлетворено , так что беги собирай пыль и на чинай производство ! — И он презрительно сплюнул на ка менные плиты пола. — Ну вот и свершилось ! Теперь все з ависит от меня , и , уж будьте уверены , я не подведу ! — После этих слов Граги ту было уже все равно , как смотрел на него Мастерок и что он делал . Самое главное , что все получилось и скоро он бу дет свободен ! ГЛАВА 15 Следующие несколько дней нашего путеше ствия про шли без особых происшествий , если не считать того , что в первую же ночь после ухода из Сальца в моем сне появился какой-то фантом (вместо уже привычного дракона ) и сварливым голосом начал учить меня медитировать и вни мательно слушать окружающую природу . Попервоначалу получалось плоховато , вернее , совсем никак . Но на третью н очь я добилась некоторых результатов и даже удостоилась л егкого благосклонного кивка этого скрипучего привере ды , после того как смогла увидеть ауру леса и каменной гряды , окру жающей нас . Поэтому , когда я снова увидела , своего дракона , испытала даже некоторое облегчение и ра д ость от встречи . Он мне за это время стал практически р одным , хотя и продолжал гонять нещадно . К урокам с ме ч ом и ножами добавились курсы по правильному обр аще нию со стрелковым оружием , то есть с моим арбалетом . Т оже оказалось оружие непростое , со своим секретом . О казалось , что болты , выпущенные из моего арбалета , пробивают любую броню и , как сообщил мне дракон по секрету , даже его шкуру . Сразу захотелось по пробовать , но я сдержалась . Нехорошо на своего учителя замахиваться ! Вообще , что о-то со мной в последнее время стало происходить . Ночные уроки я уже ждала с нетерпением мазохист ки. Более того , я даже начала по утрам регулярно тренироват ь ся , чтобы повторить все движения , что мы разучивали но чью . Вначале я уходила подальше в лес , но долго так продолжаться не могло , и однажды Дакк засек меня за трен и ровкой. Надо было видеть его удивление . Мой бедный вампир превратился в соляной столб . Я уж думала , его кондраш ка хватит , ан нет , очухался . И даже решил устроить со мной спарринг . После которого потребовал у меня объяснений , откуда я всего этого нахвататься успела ? Ведь несколько дней назад , когда мы только встретились , я , по его мн е нию , вообще держала меч , как дуб ину . А сейчас уже вп ол не прилично могла отразить некоторые удары , и даже ино гда удавалось вскользь задеть его . Пришлось признаватьс я в моих ночных тренировках , медитациях и необычны учителях , взявших надо мной шефство. — Если бы все это мне рассказал кто-н ибудь другой, я бы не поверил . Слишком это все неправдоподобно . Н о тебе не верить у меня нет причин . Думаю , что искать како го-то еще мастера по обучению тебя технике боя уже нет смысла . Вряд ли мы найдем кого-то лучше , чем уже ест ь . Есл и ты не против , я б ы тоже хотел с тобой потренировать ся , глядишь , чему-то новому научусь. — Да нет проблем ! Можешь еще со мной и помедитир о вать , я не против . Глядишь , вместе в астрал выйдем и поле таем наперегонки. — Я в есело ухмыльнулась . Как хорошо, что Дакк на меня не оби делся за скрытность . — Слушаий Дакк , а нет ли какой возможности нам немного сократи ть путь ? Если честно , то я уже порядком притомилась топать по лесам , ноги-то не ка зенные . А нам , насколько я пони маю , еще идти и идти. — Если хочешь , можно купить лошадей . Т огда добе ремся значительно быстрее . Только , боюсь , денег у на с останется не сильно много , а тебе еще устраиваться в сто лице придется. — Нет , лошади пока исключаются . Я не умею ездить верхом . В моем мире я все больше на метро да на машине перемещалась. — А что это за зверь такой — метро ? Может , и у нас есть что-то похожее ? — Да нет , такого зверя у вас точно нет ! Если бы был , я бы уже знала . Так что подумай , может , есть еще какой-то путь , чтобы можно было сократить наш е п утешествие ? — Ну вообще-то есть возм ожность сократить путь . Т о лько это очень опасно . Этой дорогой уже д ав но никто не пользуется , она проходит по краю болота . И об этих местах ходит очень нехорошая слава. — Кто бы говорил по поводу нехорошей славы ! Ты же сам нечисть потомственная ! Нашел чего бояться . Скажи лучше , насколько мы можем сократить дорогу ? — Где-то наполовину . Только я очень плохо знаю те ме ста . Сейчас мы идем по лесу параллельно проезжему трак ту . Места эти обитаемые и достаточно освоенные , а старую дорогу уже давно огибают по широк ой дуге . Может случи ться так , что и мои способности вампира не помогут. Если есть возможность сократить дорогу , то надо со кращать , еще три недели шатания по лесам я не выдержу. — Ну как знаешь , я тебя предупредил , потом пеняй на себя ! — Надо будет , попен яю . Ты говорил , что здесь недалеко есть деревня . Может , по-быстрому сгоняешь за продукта ми , прикупишь чего-нибудь долгоиграющего . Ну там, сала , мясца копченого . Да , и молочка для меня прихва т и, — крикнула я вдогонку удаляющемуся вампиру . А сама решила исп ользовать свободное время с пользой для себя , л юбимой , и с удовольствием растянулась на мягкой зеле ной травке , прогретой приветливым солнышком . Неза м етно для себя задремала . Почему-то приснился мой кот П рошка . Он грозил мне мохнатой лапой и что-то сердито выговаривал . Потом Прошка вырос до размеров прилич н oro тигра и , истошно мяукая , начал звать куда-то за со бой , подтверждая свои требования немилосердными пи ханиями и толканиями огромными пушистыми лапами . Я как могла , отмахивалась , но он все не отставал , и в ка кой-то момент я поняла , что уже не сплю , а трясет меня со всем не Прошка , а рассерженный Дакк . Ф-фух , приснится же такое ! — Н-не тряс-си м-меня ! — клацая зубами , еле смогла я выдавить из себя. — Ну ты и здорова спать ! Уже минут пятнадцать пыта юсь те бя добудиться , а ты только улыбаешься и отмахивае шься . Вон чуть синяк мне под глазом не поставила . Это же позор — вампир и с фингалом под глазом ! Я уж начал бес покоиться , не моргун ли на тебя напал ? — Никто на меня не нападал , да и не спала я совсем . Под умаешь , задумалась немного . А насчет синяка — так это тебе еще повезло , что я промахнулась ! Ты же мне чуть голову не оторвал ! Чем будешь оправдываться ? — Я подбо ченилась и строго посмотрела в упор на Дакка,— Ты как сходил ? Удалось все купить ? — Удалось-уд алось . Держи свое мол око и пошли уже, раз с тобой все в порядке . А то нам надо еще до темнот ы место привала найти. Я отхлебнула из глиняного кувшина холодного молока , а остальное запрятала в рюкзак (целее будет , а то вдруг вампиры еще и молоко употребляют — кошмар !). За пер вый день путешествия по заброшенной дороге я никаких особых изменений в окружающем нас лесе не обнаружила . Все те же деревья и кустарники , та же зеленая травка , и все так же поют птички . Ночь также прошла достаточно спо койно , если не сч итать того , что дракон загонял меня до того состояния , когда хочется убить любого , на кого падает взгляд . Только вот сил не осталось ни на что , даже пальцем пошевелить лень . Утром думала , что поднять с земли мою бедную тушку можно будет только с помощью до мкрата , однако ничего , расходилась . Даже сделала небольшую раз минку , после чего почувствовала себя почти человеко м. Если так пойдет и дальше , этот дракон из меня сделает ка кого-то универсального солдата или терминатора — это кому уже что больше нравится. Следующие несколько дней прошли в таком же режи ме , если не считать того , что лес становился все гуще и не приветливее , а идти становилось тяжелее . Так как прихо дилось зачастую пробираться через буреломы или обхо дить по дуге лесные завалы хаотичного нагр омождения де ревьев . Где-то на третий день под ногами начал пружинить мох и стало сыро . Но это еще полбеды , а вот то , что начали виться тучи наглых комаров-крово пий щ , явилось для меня целым стихийным бедствием . Дакка-то они совсем не тро гали , наверное , чу вствовали родную душу , а вот мне доста валось по полной . Режим нашего передвижения также из менился . Больше мы не надеялись на чутье вампира и наше везение . На стоянках Дакк уходил далеко вперед , чтобы загодя разведать дорогу , а на мне оставалось обуст рой ство привала . Хорошо еще , что , благодаря моей бурной подростковой юности , проводимой в различных поход ах , в памяти сохранились навыки разведения костров . Сейчас это очень помогало , и я не чувствовала себя совершенно бесполезным придатком в нашем тандеме пу тешественни ков . В один из вечеров я и обзавелась новым Прошкой . Но лучше все по порядку. Вечер проходил по прочно утвержденному плану . Я го товила себе постель , параллельно разогревая скудный ужин на костре . В целях жесткой экономии все припасы были заран ее поделены на суточные порции . Остатки мо лока в кувшине уже давно превратились в простоквашу , и я решала серьезный вопрос , употребить ли ее в пищу сейчас , или подождать превращения в творог . По моим рассужде ниям выходило пятьдесят на пятьдесят , и твердое решение этого животрепещущего вопроса все никак не приходило в голову . Так ничего и не решив , отложила его до возвраще н ия Дакка. Внезапно из глубины леса послышался жалобный плач, такой тихий , что балансировал на грани слышимости . Плач напоминал голос мале нького ребенка , но в вообра жении почему-то сразу возник мой Прошка . Вот привя зался ! И чего ему в моем мире н е сидится . Слишком часто в последнее время снился мне мой котик , всегда в разной интерпретации . Часто во сне Прошка активно звал меня куда-то за соб ой , а если я не понимала , то пытался воздей ствовать физически . Мне оставалось только надеяться, что у Прохора все хорошо и моя подруга не оставила бед ного котика в связи с моим внезапным исчезновением. Не в силах сдержаться , я подхватила свой меч и пошла в сторону звуков . В лесу стояла темень хоть глаза выколи , но я этого будто и не замечала . Меня полностью захватил желание быстрее найти того , кто так жалобно звал меня на помощь , это было похоже на какое-то наваждение . Я лезла сквозь кусты , отодвигая рукой ветки деревьев , так и норо вившие воткнуться мне в глаз , пару раз падала , ударя ясь всеми частями тела о пни , камни (и откуда в лесу взя лись камни ?), но упорно вставала и топала дальше . Мне даже н и разу не пришла в голову мысль , что можно дождаться Дак ка и в относительной безопасности и комфорте найти того , кого я с таким маниакальным упорством ищу непонятно сколько уже времени . То , что направление было выбрано верно , я поняла по приближению звуков . В какой-то мо мент , в очередной раз споткнувшись о корень, я полетела в темноту . Шаря в поисках опоры , рука наткнулась на что-то мягкое и теплое . И тут , видимо , от большого испуга , наконец-то «включилось» мое ночное зрение . Сначала я не поняла , что это такое , вернее , кто это . Но когда до меня дошло... Мама родная ! Передо мной лежала огромная кошка , размером с амурского тигра , если не больше , только совер шенно необычной расцветки . Серебристо-голубова тая шерсть , с более темными пятнами , размытыми по всей длине , отливала жидким перламутром в лунном свете . А к этому шерстяному великолепию прилагалась огромная морда с клыками , как у доисторического динозавра или саблезубого тигра , и гигантские лапы с кинжалами (когт я ми назвать это было нельзя !). И моя рука опиралась на шею этого огромного пушистого монстра . Так вот что- та кое было мягким и теплым ! Минуточку , как теплым , эта же кошка вроде как мертвая ?! Взвизгнув , я отпрыгнула на добрых полтора метра из положения сидя ! Судя по всему , очень даже вовремя , так как глаза огромной кошки вдруг открылись , и она уставилась на мен я в упор . Такая игра в гляделки продолжалась , наверное , минуты две-три , хотя мне показалось , что целую вечность . А потом ... потом бо льшая кошка приподняла переднюю лапу , и наружу вы лез ... маленький котенок ! Не знаю , что уж эта кошка во мне увидела , тольк о она легонько подтолкнула носом ко мне это маленькое пушистое чудо размером с трехмесяч ного щенка сенбернара . Я растерялась : и что я теперь дол жна сделать ?! Малыш тем временем , смешно перевалива ясь на своих чересчур огромных для такого туловища ла пах, подковылял ко мне и ткнулся холодным носом мне в руку . Машинально я начала его поглаживать и чесать за ушами , как частенько делала это со своим котом Про шкой . Видимо , маму-кошку такое положение дел вполне устроило , так как напряжение в ее взгляде пропало, и она устало положила голову себе на лапы . Ярко-зеленый взгляд немигающих глаз начал менять свой цвет на жел тый , а затем становиться все бледнее и бледнее . Через ка кую-то минуту кошка тяжело вздохнула и закрыла глаза . Насовсем. — Елки-палки ! Что здесь п роисходит ? Киса , а киса , ты живая ? — Я взяла веточку подлиннее и , набравшись храб рости , потыкала в кошку . Никакой реакции ! Котенок тре бовательно мяукнул . Оказалось , именно этот голос я и услышала у костра. — Подожди , маленький . Сейчас твою маму разбудим, и она тебя накормит . А тетя Лика пойдет по своим делам... Подталкивая перед собой малыша на манер живого щита , я стала осторожно подползать к замершей кошке . Уже начиная подозревать самое нехорошее , я дотронулась до огромной лапы и резко отдернула руку . Н икакой реак ции ! Набравшись нахальства , я потеребила ее за холку . Н ичего ! Вот тут-то я и поняла , что ОЧЕНЬ крупно попала ! Киска-то померла ненароком , а перед смертью умудри лась сплавить свое малолетнее чадо на мою многострада льную голову . И ведь бросить е го я не смогу , что бы там ни говорил мой здравый смысл , совесть ему все равно не пе реорать. — Ну что , пушистый , давай выбираться отсюда ? Дакк нас , наверное , уже обыскался.— Только теперь я сообра зила , что совершенно не представляю , в какую сторону мне нуж но идти.— Обалдеть !!! — Внезапно ногу пронзила резкая боль . Охнув , я с изумлением увидела уже у себя н а руках маленького нахала.— Ну ты даешь ! Ты же мне все штаны порвал ! — Если он и дальше будет по мне так караб каться , то я скоро буду выглядеть хуже , чем самый послед ний бомж в моем мире . От когтей «маленького» котеноч ка штанина повисла живописными лохмотьями , как будто ее нарезали на тонкие и длинные лоскутки очень острым ск а льпелем . Стоять на одном месте смысла не было , и , при мерно определив направление , откуда я пришла , небол ь шими шажками двинулась в обратный путь . В общем , как дошла до места нашей стоянки , просто не представляю . Знаю только , что , когда среди деревьев забрезжил свет ко стра , у меня было ощущение , что я вынырнула со дна са мого глубокого о зера (предположительно , Байкала ), пред варительно проплыв его все вдоль и поперек . Стряхнув ! «ко тенка» на травку , я привалилась к ближайшему дереву чтобы отдышаться как следует . Руки просто отваливали сь после такой «маленькой» ноши . Надо что-то придумывать : постоянно таскать на себе несколько килограммов набор а из шерсти , мяса и костей я просто не в состоянии . Со сто роны костра повеяло жареным мясом . Вот балда ! Я же убе жала в лес , забыв снять с костра разогревающийся ужин , Но тогда я совершенно ничего не п онимаю ! Ведь меня не было до стат очно долго , а за это время наше мясо должн о было не то что разогреться , а просто превратиться в уголь ки ! На всех этих непонятках можно голову сломать . Те м временем «котенок» начал истошно орать , всем своим ви дом показывая , какой он несчастный и как сильно хочет кушать . Да-а , еще на один рот наших припасов точно не хватит . Достав из рюкзака кувшин с остатками простоква ши , я налила ее в пустую мисочку и поставила перед малы шом. — Пей , дурашка . Как же мне тебя назвать , чудо пу ши стое ? — Как-то сам собой пришел на ум мой кот Прошка. А вот не буду я ничего придумывать ! В моем мире у меня был кот Прошка , почему бы и здесь не быть ? — Решено. Нарекаю тебя Прохором ! Носи это имя гордо , чтоб твоему тезке не пришлось за тебя краснеть. Вроде как соглашаясь с моим решением , котенок ото рвался от простокваши и согласно мяукнул , облизнув мор дочку розовым язычком. А тут и Дакк пожаловал. — Ну на удивление , пока все в порядке . На расстоянии дневного перехода никаких проблем я не обнаружил . А как у тебя дела , еще не все слопала , пока я там трудился , дорогу разведывал ? — Да нет , я еще и не приступала , все тебя , ненаглядно го , ждала. — Ого , а это что еще такое ? Лика , это только у меня гал люцинации или ты тоже это видишь ? — Опасно прищурив глаза , Дакк начал подкрадываться к ничего не подозрева ющему котенку , вылизывающему начисто миску. Давясь от смеха , я решила немного подурачиться и сде лала вид , что совершенно не понимаю , о чем он говорит. — Ты , собственно , о чем говоришь ? И нечего пихаться , я тебе ничего плохого не сделала ! — Дакк остановился ря дом со мной , указывая пальцем на моего «малыша» и под талкивая меня локтем под ребра. — Лика , ты мне ответишь наконец , что это такое ?! Ты откуда взяла этого , этого... — Ты про Прошку , что ли ? Так это т еперь мой котик . Правда , миленький ? Смотри , какой лапочка.— Тяжело вздохнув , я заискивающе улыбнулась своему товарищу. — Ты что , совсем обалдела ? Тебе мало тех проблем , ко торые уже есть , захотелось новых ? Ты у кого его украла ? Не боишься , что за ним могут прийти его родители ? Ё-моё , бросай все , мы немедленно рвем когти , если еще получит ся . С минуты на минуту могут появиться его родственнич ки , и тогда я даже за свою шкуру не уверен , не говоря уж е про тебя ... — Всполошившись , Дакк подскочил ко м не, схватил за руку и волоком потащил в лес. — Да не шебурши ты так . Никто сюда не придет . Его мама померла ненароком у меня , можно сказать , на руках. | А перед смертью завещала мне заботиться о своем чаде . Так что теперь его родители — это я ! И я этого малыша не брошу , можешь даже не просить . Да , кстати , его зовут Проша , и он теперь полноценный член нашей команды.— Я с вызовом посмотрела на ошарашенного моим заявлен ие м Дакка. Пока мы так препирались , Прошка подобрался к го рячему мясу , разложенному на листьях лопуха , и , утроб но урча , сожрал его вместе с лопухом , наверное , вместо салата. — И как это тебя угораздило ? Ты хоть примерно пред ставляешь себе , кого т ы пригрела ? Это же самый страш ный зверь , ну или один из самых страшных. — Почему это он самый страшный ? По-моему , внешне очень даже ничего . Вообще-то его мамаша выглядела , ко нечно , куда как внушительно , но , судя по твоим расск а зам , в вашем мире есть звери и пострашнее моего котика ? — Твоего «котика» ?! Да за всю историю нашего мира известен только один случай , когда похожий «котик» стал служить молодому принцу дроу . И та история очень запу танная и темная . Могу тебя поздравить — ты вторая в эт ой когорте , и даже при всем желании тебе теперь не удас тся быть незаметной . Могу для справки сообщить , что все к о роли нашего м ира готовы были бы отдать полкоролевства за такое сокровище , но им остается только мечтать о так ой чести. Пожав плечами , я еще раз внимательно осмотрела свое приобретение . Жратвы в ближайшем окружении уже не наблюдалось , значит , придется ложиться спать гол одно й. Чувствую , что такими темпами я скоро не то что миниа тюрной стану , а смогу запросто спрятаться за любой дох лой березкой в этом лесу . Пока я предавалась пустым вос поминаниям о кулинарных изысках моего мира , Дакк ре шил наладить контакт с новым товари щем. — Ну и кто так поступает ? Ты же сожрал все н аши при пасы и обрек свою хозяйку на мучительную смерть от усы хания кишок . Вон она уже сбледнула по причине отсутст вия полноценного питания . Того и гляди , кидаться на всех начнет.— Дакк тряс пустым мешком и з-под провизии и хитро поглядывал в мою сторону. — Ну ты и гад ! Ты что это на меня наговариваешь ? Смотри , сам уже начал зубами клацать от голода . Так уж и быть , чеснок и лук я отдаю в безраздельное твое пользова ние . Будешь работать у нас штатным фумитоксо м по отпу гиванию комаров . Только на меня не дыши , а то я раньше загнусь от твоего дыхания.— Разозлившись на Дакка , я за вернулась в плащ и улеглась спать поближе к костру , кото рый давал пусть и обманчивое , но все же ощущение безо пасности. Наутро я встал а голодная и злая . Единственный плюс — это то , что ночь я провела с относительным комфортом . Маленькое пушистое чудо по имени Прошка пристрои лось рядом со мной и всю ночь , умиротворяющее мурлы ча , согревало мою спину. А мой котеночек-то подрос ! Или у меня уже глюки на чались на фоне переутомления ? По крайней мере , то , что он стал тяжелее , — это факт неоспоримый . Хотя , конечно , столько сожрать и не потяжелеть — это еще надо умудрить ся , вон как Дакк радуется . Ему теперь не приходится та щить котомку с припа сами , все нащи припасы благопо лучно уместились в этом пушистом мешке с головой и ла пами . А я , как каторжная , тащу теперь и свои пожитки , и мохнатое чудо с раздутым пузом и понятия не имею , на ком сорвать свою злость . А ругаться хочется громко и же латель но матом , так как руки уже онемели от этой тяжести . И что самое обидное , обвинить в сложившейся ситуации совершенно некого , так как сама во всем виновата и этот котяра — только мое приобретение . И ведь не бросишь его , к ак бы ни хотелось , да и не хочется — маленький он еще и беззащитный . Вот попала так попала ! Чувствуя , что еще немного , и я просто рухну , плюнув на всю свою гордосим взмолилась : — Дакк , если ты не сделаешь привал , то вот этот симп а тичный кустик бузины (или черт его знает чего ) имеет все шансы стать моим надгробным памятником. — А в чем , собственно , дело , ты же раньше и больший расстояния проходила и вроде бы не ныла ? — А ты не опупел часом ? Чапаешь налегке , как на про гулке , а я тащу на себе столько , что и бывалому грузчику пупок надорвать можно . Ты хоть примерно представлявши , себе , сколько весит наш котик ? — Лика , ты меня про сто удивляешь . Какого гхмыра ты его тащишь на себе ? Этот «котик» , как ты его называешь вполне способен протопать расстояние в десять раз бол ь ше , чем ты , и это только в перв ый день своего рождения . Я уж не говорю о втором и последующих днях . Я , конечно , не могу тебе рассказать обо всех его способностях , так как в наших летописях ничего конкретного об этом не говорится , только одни домысл ы и догадки , но если хотя бы половина и з них верна , то все твои потуги относиться к нему как к маленькому несмышленышу , по крайней мере , просто смешны . Если те бе будет интересно , я тебя немно го позже ознакомлю с некоторыми особенностями кса - рдонов , по крайней мере , теми , о которых хот ь что-то знаю . С остальными его способностями будешь разбирать ся сама. — Ну ты и гад ! А раньше сказать не мог ? Я , как дура , тащу на себе этого «хомяка» , выбиваясь из последних си л, а ты спокойно смотришь на все это и в ус не дуешь ?! Ты хотя бы примерно пре дставляешь себе , сколько он может весить ? Я же надорваться могла ! Если уже не надорва лась.— Я с облегчением сбросила свою ношу на землю и с усилием растерла занемевшие руки . От кистей побежали колючие мурашки вверх до локтей и выше , к плечам . По степенно к ровообращение восстановилось , чего не ска жешь о моем настроении. Дакк виновато посмотрел на меня. — Лик , не сердись , а ? Я ведь думал , что тебе просто приятно его нести . Ну он типа пушистый , мягкий весь та кой , а девушкам нравится все мягкое и пушистое . Я к ак-то не подумал о его весе , да и вырос он за эту ночь порядочно . Как я могу загладить свою вину ? — А понести меня на ручках слабо ? — Я злорадно ухмы льнулась и выжидающе уставилась на своего вампира. — Ну-ну-у , Лика , ты даешь ! — Оторопевижя физионо мия вы ражала крайнюю степень изумления.— Я , конеч но , мог бы , но , боюсь , тогда у нас могут возникнуть неко торые сложности . Если мои руки окажутся заняты тобой , то в случае опасности мне будет крайне сложно нас защи тить. — Да ладно , не парься . Я пошутила.— Наст роение начало стремительно улучшаться.— Я пока еще в состоя нии передвигаться самостоятельно , хотя при случае на помню тебе о твоем обещании , и тогда ты не отверти шься. Сварганив слабое подобие поводка , я легонько потя нула своего Прошу за собой . Обиженны й мяв был выска зан громко и внятно , а через секунду обрывок поводка си ротливо раскачивался в воздухе после резкого удара мяг кой лапкой с о-очень острыми коготками . Я поняла , что мой «котик» является исключительно свободолюбивым животным и ни на каких при вязях находиться не будет . Его умная мордаха с немым укором смотрела на мои му чения. — Ну и что ты прикажешь мне с тобой делать ? Я же за тебя отвечаю , а ты еще слишком маленький , чтоб одному шататься по лесу . Можешь заблудиться и вообще... Что там вообще , я договорить не успела , так как была наглым образом прервана просто гомерическим хохотом Дакка. — Лика , ты в своем уме ? Твой Проша ориентируется в лесу лучше всех эльфов в мире , несмотря на то что только вчера родился . Это у них врожденное . Так что потер яться в лесу ему не грозит , да и обидеть его вряд ли кто сможет . Ты не гляди на то , что он маленький , его способностям защи щаться и уходить от опасности можно только позавидо вать . К тому же тебя он может почувствовать на любом рас стоянии , так как ходили с лухи , что ксардоны обладают ментальной связью со своим хозяином . По крайней мере тот принц дроу , как гласят легенды , мог своего кса-рдон а вызвать в любой момент и любое место , где бы он на тот момент ни находился . Опа сней и безжалостнее этого тело хранителя не было никого, так как во время боя он уходил с линии удара в мгнове ние ока , телепортируясь за спины своих врагов. — Ни фига себе ! — Гля дя на умильного пушистого то ли котенка , то ли тигренка , я никак не могла поверить в рас сказанные страшилки.— Ну раз так , то топай самостояте льно на своих четырех лап ах . Но если что случится , пеняй на себя , я тебя предупреждала.— Теперь уже я с обидой по смотрела на свое четвероногое , вернее четырехлапое , при обретение . Видимо , пон яв мои терзания и желая меня уте шить , П рошка подошел и , совсем как настоящий земной кот , потерся о мои н оги и , кажется , даже замурлыкал . Было чертовски приятно , как будто кто-то сильный и на дежный погладил по голове и заверил , что все будет хоро шо . Ничего себе внушен ьице , интересно , какие еще скры тые таланты проявятся у него в ближайшее время ? — Ну вы идете или так и будете обниматься друг с дру гом до вечера ? Тогда я пошел за хворостом для костра ? — Ладно , идем уже.— Я ласково потрепала своего пу шистика за ушком и указала рукой на Дакка. — Ор иен тируйся на него и далеко не отбегай , а то я буду волно ваться. Согласно мявкнув напоследок , Прошка плавно nepe тек как ртуть в сторону Дакка и как бы испарился в кустах . Ни одна травинка не шелохнулась , и , как я н и прислушивалась , никаких посторонних зв уков , свидет е льствующих о пробегающем по лесу звере , услышать мне не удалось . По-моему , даже птицы продолжали там же безмятежно петь , хотя при приближении Дакка , ко торый умел ходить практически бесшумно , все-таки за молкали. ГЛАВА 16 Тверда была т воя ру ка , и сердца жар в груди, Но предъявила жизнь права , и вот ты на цепи. — А ну , подойди-ка сюда ! Да , ты , ты , тебе говорю , обо рванец . Ты чего там трешься , давно плетей не получал ? Толстый торговец с отвисшими щеками стоял , широко расставив ноги и грозно пои грывая плетью . Его мясистые губы были плотно сжаты , а густые , кустистые брови сдви нуты к переносице , что , вероятнее всего , должно было обозначать необьгчайную грозность и свирепость их хозя ина . Его слова были обращены к молодому , худощавому парню , явно н е совсем человеческой расы . О чем свидете льствовали его несколько заостренные уши и большие гла за с вертикальным зрачком , широко расставленные и си льно зауженные к вискам . Молодой человек находился в не самом лучшем состоянии , судя по выпирающим ребрам и разного цвета и размера синякам и ссадинам , в изобили и покрывающим его худой , жилистый тор с . Его социальны й статус также оставлял желать лучшего , так как с та рый , по тертый металлический ошейник с высеченными на нем рунами , широкой полосой окаймлявший шею , ясно заяв лял всем , что это — раб . Однако взгляд , исподлобья бро шенный на оскорблявшего его богатого торговца , так ж е ясно говорил о том , что , несмотря на свое незавидное по ложение , этот человек не сломлен духом , а гордая осанка и высоко поднятая голова просто подталкивали к мысли о не совсем простом происхождении. — Ты что , раб , совсем свое место не знаешь ? Так я тебя научу , как уважать и преклоняться перед хозяевами жиз ни ! — Плеть пропорола воздух и , на миг обняв плечи раба , оставила красную полосу на его груди. Не проронив ни слова , тот ненавидяще посмотрел на громко захохотавшего толстяка . Решив , что это неплохое развлечение , торговец пошире расставил ноги для упора и , размахнувшись , повторно отправил свою плеть в полет . На сей раз его целью было сби ть молодого человека с ног и, вываляв его в пыли , полностью насладиться своим превос ходством и силой . Однако , когда , казалось , плеть вот-вот захлестнет ноги раба и сделает его беспомощным , тот сде лал неуловимо быстрое движение в сторону и оказался ря дом с опешившим толстяком . Плеть незаметно перекоче вала из холеных рук , унизанных перстнями , в руки раба с мозолями и обломанными ногтями . Правда , и там она пробыла недолго , так как молодой человек легко , как трос тинку , переломил пополам толстую рукоять , обв итую дорогой кожей , и закинул получившиеся обломки на крышу сарая. Крик , раздавшийся вслед за этим , заставил выскочить из стоявшего рядом двухэтажного дома , являвшегося по стоялым двором , всех посетителей , находившихся в нем на этот момент . Раскрасневшийся толстяк , почувствовав себя значительно увереннее в окружении большого скоп ления народа , постарался реабилитироваться и с пафосом , тыча толстым пальцем в молодого человека , начал свою обличительную речь : — Этот мерзкий раб , это отродье человечества , посмел поднять на МЕНЯ руку ! К роме того , он нанес мне матери альный ущерб , а по законам нашей страны подобное кара ется смертной казнью ! Прошу всех засвидетельствовать этот факт и помочь мне в немедленном исполнении приго вора. Пока торговец распинался , периодиче ски закатывая глаза и хмуря брови , кто-то из доброхотов сбегал за лест ницей и , приставив ее к крыше сарая , быстро достал об ломки злополучного кнута , кои и были торжественно представлены на обозрение всем желающим. Среди толпы выделялся своим ростом и шири ной плеч один человек , чей статус было достаточно трудно опреде лить , и ближе всего , пожалуй , ему подходило бы определе ние «воин» , если бы не манера держаться , показывающая любому наблюдательному человеку не совсем свойствен ные этому сословию независимост ь , благосостояние и даже некоторое высокомерие . Все его облачение составля ли добротные кожаные штаны , заправленные в высокие темные сапоги , отливающие на солнце чешуей змеи , и та кой же жилет , надетый поверх черной рубахи со стоячим воротником и низким выр езом на груди . В принципе обычное одеяние воина , если бы не качество этой одежды и не массивная золотая цепь , просвечивающая в вороте ру бахи . Далеко не каждый мог позволить себе пошить подоб ный костюм из такой кожи , им бы просто не хватило средств на это . Услыхав вначале , из-за чего поднялся весь сыр-бор , воин с досадой сплюнул в пыль и развернулся , намереваясь вернуться обратно в дом , но тут его взгляд за держался на рукоятке кнута , вернее , на его обломках , ко торые торжественно стали переходить из рук в руки для подтверждения рассказа толстого торговца . Заинтересо вавшись , этот воин решил остаться и понаблюдать за раз витием дальнейших событий . А в это время охочие до раз влечений подвыпившие постояльцы уже активно обсуж дали разные варианты казни стропт ивого раба . Кто-то та щил веревку , предлагая вздернуть его прямо здесь , на самом высоком дереве , кто-то предлагал содрать штаны и запороть кнутом , да так , чтобы кожа лохмотьями летела в разные стороны , а кому-то и этого было мало , хотелось че го-то посерье зней и чтоб побольше крови . Тут появился хозяи н постоялого двора и , быстро уяснив , в чем дело , ка тегорически воспротивился проведению экзекуции . Но не нужно думать , будто его охватил приступ человеколюбия . Нет , это был чистый расчет и боязнь потери вложен ных денег . Просто раб был его собственностью , и , хоть и до стался ему практически за даром , терять даже такое ни кчемное имущество хозяину постоялого двора не хотелось . Но тут уж , как говорится , нашла коса на камень . Толстый торговец также не намеревался спу скать все на тормозах , да и разогретая спиртным толпа горячо его поддерживала , требуя крови и зрелищ. — За своеволие раба отвечает его хозяин . А знаете ли вы , любезнейший , сколько стоит поломанный вашим ра бом кнут ? Между прочим , это кнут хазремскои выделки и он был абсолютно новый . Готовы ли вы покрыть ущерб за сломанный кнут и внести дополнительную компенсацию за мои моральные и физические страдания ? — Торговец облизнул языком свои губы , подсчитывая в уме , сколько он может содрать с хозяина раба , и , судя п о его хитро пр и щуренным глазам , сумма выходила немалая. Все то время , пока шло обсуждение дальнейшей судьбы раба , этот молодой человек стоял спокойно , даже не делая попыток что-то объяснить или вымолить пощаду . Его взгляд отрешенно скользил по лицам окружа ющих людей , не задерживаясь ни на ком . Вряд ли он вообще кого-либо видел , давно заклеймив их всех и поставив себя выше всей этой галдящей толпы своим спокойствием и невозмутимо стью. Хозяин раба , окинув оценивающим взглядом свою соб ственность и внимательно вглядевшись в разошедшегося торговца , что-то подсчитал про себя и , вынеся вердикт не в пользу раба , только махнул рукой : — Я отказываюсь от э того раба . Можете делать с ним , что захотите , я к нему никакого отношения больше не имею. Торговец хищно посмотрел на молодого человека , как | смотрит безумно голодная кошка на мышь , неудачно забе жавшую в ее миску. Именно этот момент воин посчитал удачным для свое го вмешательства и , подняв руку для привлечения внимания , обратился к торговцу : — Одну минуту , милейший . Н асколько я знаю закон ы , раб , поднявший руку на свободного человека и нанесший ущерб его здоровью , подлежит умерщвлению без ка ких-либо исключений , во всех других случаях предусмат ривается система штрафов . Давайте проясним ситуацию. Этот раб до недавнего вр емени принадлежал хозяину по стоялого двора и являлся его законной собственностью , а вы попытались эту собст венность испортить , не испросив на то разрешения хозяина . Об этом четко свидетельствует отметина от кнута , живописно украшающая этого молодо го челов ека . А вот на вас я никаких следов от рукоприклад ства что-то не замечаю . Так где же вы прячете следы от на несенного вашему здоровью вреда ? — Внезапно вставший на защиту безмолвного раба воин остановился напротив торговца , скептически оглядел его с ног до головы и про должил : — Если вы не сможете сейчас же предъявить до статочных доказательств своей правоты , боюсь , что мы можем подумать о вашем желании устроить развлечение за чужой счет . А в нашем государстве доказанные случаи обо гащения за чужой счет нещ адно караются высокими штра фами в государственную казну . И это в лучшем случае , что может вам грозить . Думаю , что о худших вы и сами знаете , не мне вам говорить. — Да кто вы такой , чтобы мне указывать , как себя вес ти ? Подумаешь , какой-то выскочка-воин бу дет МНЕ , по томственному наследнику торгового дома Прастов , читать свод правил. — От такого нахальства толстяк побагровел и чисто рефлекторно начал теребить пухлыми дрожащими пальцами свой пояс , где до этого висело его любимое ору жие — кнут. — Мое имя вам знать не обязательно , а вот что не по мешало бы , так это то, что я готов оплатить ваши финан совые потери от сломанного кнута и в качестве компенса ции забираю этого раба . Не советую отказываться от столь щедрого предложения . — И воин практически сил ком вложил в руку толстяку небольшой кожаный мешо чек , явственно звякнувший при его передаче . Отступив на шаг , воин вперил немигающий взгляд в лицо торговца и вроде как невзначай положил правую руку на эфес свое го меча. Только было вознамерившийся что-то возр азить тор говец расширенными глазами уставился на перстень с изображением морды какого-то животного , блеснувший в лучах заходящего солнца красными рубинами глаз на указательном пальце воина . Поперхнувшись и закашляв шись , торговец быстро ретировался со дво ра в неизвест ном направлении , а воин повернулся к молодому чело веку. — Присмотри за моей лошадью и будь готов . Завтра на рассвете мы выезжаем. — Не сказав более ни слова , его но в ый хозяин развернулся и вошел в гостиницу. ГЛАВА 17 Продираясь сквозь колю чий кустарник , я гадала , при дет ли Прошка на стоянку , или я попрощалась с ним на всегда . Всего за одну ночь я умудрилась столь сильно при вязаться к этому пушистому малышу , что сейчас просто места себе не находила . От плохих мыслей хотелось рас плакаться , к ак маленькому ребенку , которого поманил и вкусной конфеткой , а в последний момент ее отняли . Правда , к вечеру уже все мысли притупились , и я сама себе напоминала ходячего мертвеца или зомби не первой све жести . Все руки исцарапаны в кровь колючим кустарни ко м , а сама пропахла потом , как лесоруб на лесопилке . Во лосы спутались , нос покраснел и безумно чесался пос ле укуса какого-то местного насекомого , я уж не говорю , что ноги казались просто чугунными , и передвигать их с каж дым шагом становилось все тяжелее и тяжелее , а желудок терзало неконтролируемое чувство голода. Найдя подходящее , по его мнению , место для ночевки , Дакк бодро объявил привал . Сбросив рюкзак , я ничком рухнула на него , не в состоянии даже пошевелиться , твер до решив , что никуда больше сдвинуть ся не смогу , даже в случае атомной войны . Хмыкнув , Дакк сам развел костер , натаскал веток для постели и застелил ее моим плащом . После чего бережно перенес меня на руках на это импро визированное ложе . Ни на что более не реагируя , я сверну лась калачиком и провалилась то ли в сон , то ли в забыт ье. В себя меня привел одуряющий запах жареного мяса и нежное вылизывание моей физиономии шершавым Про шкиным языком. — Явился все-таки , зараза пушистая ! Тут на меня нахлынула новая волна умопомрачител ь ного запаха , и же лудок жалобно застонал и начал усиленн о прогрызать себе путь на свободу , к костру , где на вертеле жарились разнокалиберные куски свежего мяса . Чтобы не остаться без своего желудка , я очень шустро на четверень ках подползла к костру , искренне надеясь , что э то не сон и не галлюцинация. — Откуда ты это взял ? — Обжигаясь , я жадно рвала зу бами горячий кусок , который просто истекал соком у меня в руках . Я , конечно , понимала , что вести себя так некуль турно , но ничего вкуснее не едала . Голодная диета и посто янны е марш-броски по дикому лесу меня уже доконали и превратили в настоящего дикаря , вернее , дикарку. — Это не я , говори спасибо своему Прошке . Только ты заснула , он заявился с огромным куском сырого мяса и положил его прямо к твоим ногам . Еле убедил его разре шить мне что-то приготовить . Но , пока ты не проснулась , притрагиваться к жареному мясу не позволял категориче ски . Так что теперь давай делись , а то у меня аппетит разыгрался не на шутку . А когда голодный , я становлюсь очень опасным , могу и покусать ненар оком ... твоего Про шку. — Ага , покусал один такой , смотри , чтобы кусалки остались , а то мой Прошенька такой , ему палец в рот не клади.— Я ласково потрепала своего «котика» по шкирке и , выбрав кусок побольше и поаппетитней , пока все не слопал голодный вампир , скормила своему малышу. — Ты что делаешь ?! Это твое чудовище уже налопалось в лесу от пуза , смотри , как раздулся , а ты его еще и жаре ным кормишь . Он вполне в состоянии прокормить себя , а нам и самим мало. — Дакк возмущенно засопел , хватая с костра импро визированный шампур с кусками мяса побо льше. — Не жадничай ! — Наевшись , я преисполнилась благо душия. — Если бы не мой малыш , не видать бы тебе этого мяса , как своих ушей . А птичек ощипывать , насколько я понимаю , ни ты , ни я так и не научились. Завалившис ь на плащ , я руками сгребла свою пуши стую грелку (кстати , Прошка был совсем не против ) и , за рывшись в густую мягкую шерсть , сладко засопела. Ночью , несмотря на усталость , мы продолжили зани маться с драконом . После почти двухнедельных ежеднев ных трениро вок (не считая нескольких ночей с медита ц ией ) я уже достаточно свободно владела оружием и могла без запинки повторить ряд связок и приемов . Мой клинок носил гордое название — ксифос , о чем я узнала в нашу пя тую встречу с драконом . С недавнего времени он н ачал проводить перед тренировками небольшой ликбез по ору жию , системам его владения , знакам отличия и т.д . и т .п . Я , к ак сказал сам дракон , если уж начал обучать , то это обу чение должно быть качественным , а то ему будет стыдно за меня , когда я не смогу и двух слов связать в приличном об ществе . Самое интересное — это то , что дракон был непло хо осведомлен о моем мире и , судя по его рассказам , о чень многие вещи , как и их названия , были одинаковыми в на ших м ирах . Оказывается , дракон еще во времена своей мо лодости (как он сам выразился ) умудрился побывать на моей родине . Раньше драконы могли путешествовать между мирами , переходя из одного в другой и вплетая в их су щ ность бытия свои нити ауры . Однако со временем эти путе шествия прекратились , так как род дра конов стал очен ь малочисленным , а после подобных путешествий не всегда и не все возвращались на свою родину в добром здравии . Тем более что влияние на ход жизненного цикла , без осо бого ущерба для здоровья дракона , возможно только в мо лодом мире , а таких становилось все меньше и меньше. Так что после всех этих рассказов при общении с драко ном я уже чувствовала себя свободно и раскованно , как при встрече со своим соотечественником где-нибудь за границей. Утро принесло с собой новую неожиданность . Ночью мне спалось легко и спокойно , несмотря на возможную опасность в этих местах . Более того , под утро , когда выпа ла роса и стало зябко и сыро , я совершенно не испытала никакого дискомфорта , оказавшись полностью укутан ной , как мне показалось спросонок , мягким пу шистым пледом. — Бог мой ! Это ты , Проша ? Но каким образом ты мог так вырасти ? — Мой милый «котик» прежде был размером с крупного щенка сенбернара , а сейчас стал в полтора раза больше . И это только за одну ночь ! — Проша , если ты бу дешь расти такими темпами , мне хотелось бы знать , не планируешь ли ты переплюнуть свою мамочку и вымахать еще больше ? Хотя куда уж больше , вон когтищи-то какие ! — Да-а , Лика , могу тебя поздравить . Видимо , твой Про ша очень уж тебя полюбил , раз принялся такими темпами взрослеть . Об ычно этот процесс происходит чуть медлен нее , и только в случае крайней необходимости они идут на этот шаг . Так что в скором времени ты вполне можешь по лучить полноценного друга-телохранителя. — Спасибо тебе огромное . Мне вполне и тебя хватает в роли тело хранителя . Туда не ходи , то не делай , это не гово ри , а если еще и котяра к тебе присоединится , то мне мож но вообще в монастырь записываться. — Не плачь , не все так плохо . Твой «малыш» ничего против твоего желания делать не будет , а защитить при не обходи мости сможет куда лучше , чем вся королевская гвардия . Единственный минус — это твое желание не при влекать к себе излишнего внимания . А при таком друге-те лохранителе ты будешь выделяться среди толпы , как свер кающий на солнце алмаз в куче отбросов. — Дакк ехидно ухмыльнулся , отчего его клыки зловеще сверкнули в лучах местного светила. — Зубки-то свои подбери , и не нужно показывать чрез вычайную остроту своего ума ! Я и без того знаю , что ты у нас образованный молодой человек , по меркам столетней школьной пр ограммы . А вообще-то в некотором роде ты прав : если малыш будет продолжать так расти , то я даже не знаю , как смогу его представить в городе . Но расставаться с ним я не намерена , несмотря на все ваши закидоны по поводу спасения мира . Короче : малыша я не бро шу ни при каких обстоятельствах ! — А тебя никто об этом и не просит . У меня появилась одна идея , как мы смогли бы замаскировать твоего Прошу . Магистров магии мы этим не обманем , но простых обыва телей и разных там недоучек от магии вполне можем попы таться обвести вокруг пальца . Сейчас стало очень модным держать при себе боевого трарга , хотя это удовольствие и не из дешевых . Трарги обитают у подножия Северных гор, и приручить его возможно , только если он был пойман еще совсем детенышем . Их внешний вид отдале нно напомина ет твоего Прошу , толь ко размером немного поменьше , не такие выдающиеся клыки и когти , ну и цвет их шкуры обычно бывает только в серой гамме , от светло-серого до темно-серого , почти черного . Насколько я знаю , у короля и нескольких наиболее богат ых и влиятельных вельмож королевства есть несколько экземпляров боевых траргов . Твой «котик» от рождения обладает феноменальной способностью к маскировке , и если тебе удастся с ним до говориться и объяснить , чего ты от него хочешь добиться , возможно , он по йдет тебе навстречу и сможет изменить свой облик в нужную для нас сторону . Не скажу , что эт им ты сумеешь полностью отвлечь от себя ненужное внима ние , но , по крайней мере , не будешь единственным в коро левстве человеком , владеющим телохранителем из народа к са-рдонов. Я недоуменно посмотрела на Дакка : — А почему именно из «н арода» , а не из «вида» или «по роды» ? — Кса-рдоны являются разумными , на свой лад конеч но . По крайней мере , их нельзя назвать животными в пря мом смысле этого слов а . Их нельзя приручить или заста вить делать что-то против своей воли , они не живут в клет ке . Кому и когда служить , они выбирают только сами. — Ну ладно . Допустим , ты меня убедил , но как я смо гу объяснить Прошке , какой облик он должен принять . Я ведь этих траргов и в глаза не виде ла ! — Когда придет время , я имею в виду , когда мы подой дем поближе к границе Вассариара , попроси Прошу , чтоб он ментально считал образ трарга с моей памяти. — А он что , и это может ? — Я ошарашенно устави л а сь на вампира.— Может , он и мысли мои сумеет прочит ать ? — Не думаю , что это возможно . Вот чувствовать твои эмоции — это да . А читать мысли , я полагаю , кса-рдоны не умеют . Другое дело , если ты сама перед ним откроешься , дашь дорогу к своим мыслям . Вообще-то кса-рдоны на страиваются на пси-поле своего друга и со временем ваша эмпатическая связь будет только крепнуть , и вы вполне сможете общаться мысленно даже на очень большом рас стоянии. Прошка ласково потерся своей усатой мордой о мою руку . Да-а , если он будет продолжать расти такими темпа ми , мне скоро не придется даже нагибаться , чтобы погла дить или почесать за ухом своего «малыша». — Иди , мальчик , погуляй . Я же вижу , как тебе этого хо чется . Только будь осторожен и не отбегай далеко , так как мы уже выступаем.— Наклонившись , я чмокнула Прошку в нос и , не успев увернуться , оказалась полностью умытой теплым шершавым языком обрадованного моей лаской кса-рдона. Дакк затушил костер , и мы быстро собрались в путь . Мой плащ поистине был сокровищем . Несмотря на то что я уже которую ночь подряд стелила его на голую землю , он все еще оставался чистым , как в тот день , когда я первый раз взяла его в руки . После привала мне достаточно было несколько раз его встряхнуть , чтоб все комья грязи чудес ным образом его покинули . Я уж не говорю о том , что ни вода , ни даже искры о т костра никак не влияли на внеш ний вид моего плащика . Бережно упаковав его в рюкзак , я была полностью готова к дальнейшему пути. По уже сложившемуся порядку , Дакк выдвинулся впе ред с небольшим отрывом шагов в десять , а я топала по его следам , стараясь н е слишком отставать . Как-то все больно гладко получается , Дакк меня так стращал этой старой до рогой , мол , и нечисть здесь всевозможная водится , и люди пропадают непонятно по каким причинам , и даже разбой ников нет , так все боятся этих мест , а нам до сих по р хоть бы хны , ну просто оторопь берет . Какое-то невероятное везение . Ведь не считать же за особо злобную нечисть тучи комаров , от которых житья уже не стало . Боюсь , что когда мы выйдем из леса на более обетованную землю , местные запросто могут меня принят ь за эту самую нечисть . А что , вполне могу подойти под ее описание . Вся в волдырях от мелких кровопийц , немытая , нечесаная , руки исцарапаны в кровь , ногти обломаны , все в заусенцах . Добавьте к этому п олуразвалившиеся кроссовки и штаны , забрызганные грязью аж до самых бедер . Вид получается — супер ! Как бы еще и саму не упокоили , так , на всякий случай . Доказывай потом , что пришла к ним в роли спасительницы-хран и тельницы непонятно от каких страхов . Задумавшись , н е сразу заметила , что шедший впереди меня Дакк куда-то запропастился . А заметив , не особо-то и обеспокоилась . В принципе он и раньше забегал вперед , так сказать , на разведку . Так что я продолжала бодро топать первоначальным маршрутом , глядя в основном себе под ноги . По ст о ронам смотреть — это задача Да кка , а моя задача — не грохнуться , споткнувшись о пенек , и не переломать себе все конечности. Внезапно откуда-то слева послышался тихий свист . Это еще что такое ? Я начала крутить головой , пытаясь понять , откуда может раздаваться эта переливчатая трель . Вдр уг в голове словно граната взорвалась . Не успела я очухаться , как в мою сторону полетела еще одна огромная шишка , а следом за ней еще и еще . Я вертелась как уж на сковороде , пытаясь увернуться от летящих в меня снарядов . Свист перешел в мерзкий тонкий сме ш ок. — Ну я тебя достану , шутник хренов ! — Сказать , что я разозлилась , это ничего не сказать . Рука непроизвольн о потянулась к клинку . Увернувшись от очередного снаряда — кривой суковатой коряги , летящей прямо мне в голову, — я отпрыгнула за густой разлапист ый куст и до рези в глазах начала обшаривать каждый сантиметр леса в той стороне , откуда в меня пуляли . Пройдясь по третьему раз у и ничего не обнаружив , уже начала отчаиваться . Внезапно глаза зацепили что-то неправильное , что-то лишнее . В общем , то , чего б ыть не должно по определению . Среди густой травы , налитой тяжелой темной зеленью , выделял ся желто ватый пожухлый бугорок. — Интере-е-есно-о... Подобрав несколько шишек , в изобилии усеявших все пространство вокруг меня , я начала их кидать в сосед ние кустики, а сама тихонько стала подкрадываться к этому чахлому бугорку , огибая свой куст с другой стороны. Пожухлая кочка весело захихикала , и в мою сторону , вернее , туда , где должна быть я , то есть в кустики , шебу рш ащие от бросаемых мной шишек , полетел целый град камней , грязи и квакающих лягушек. Ну , ничего ! Хорошо смеется тот , кто смеется последний . Мне бы только до тебя добраться , ох и похохочем ! Я мстительно перебирала в уме различные способы наказаний , которым смогу подвергнуть этого дебила-шутника , вплоть до изощренных пыток . Когда до цели оставалась буквально пара метров , мой шутник явно почувствовал что-то , и из чахлой кочки показались сначала острые мохнатые уши , а потом и вся физиономия . Черные глазки-бусинки начали обшаривать прилегающую территорию , а дл и нный крючковатый нос так двигался туда-сюда , что , казалось , вообще жил своей отдельной жизнью . Еще секунда , и мое приближение было бы обнаружено со стопроцентным попаданием . Только я ему этой секунды не дала : резким рывком покрыла недостающие метры , разде л яющие нас , и правой рукой вцепилась в торчащее ухо существа . Последовавший за этим пронзительный визг мог оглушить своими децибелами кого угодно . Чтобы прекратить невыносимый шум , я подняла в воздух и несколько раз хорошенько тряхнула ушастого . Визг переш е л в тихий скулеж , который действовал на нервы ничуть не лучше , чем если бы провести куском пенопласта по стеклу . Пришлось срочно переходить к более серьезным средствам воздействия , иначе у меня могли заболеть зубы . Легонько ткнув это недоразумение ножом м е жду ушами , я наконец-то смогла облегченно вздохнуть. — Будешь верещать , уши отрежу и скажу , что так и было ! — Я поднесла свой ножик поближе к его глазам, чтоб , не дай бог , не подумал , что шучу. Существо моментально заткнулось и молча смотрело на меня насто роженными глазами. — Ну а теперь давай говори , что тебе от меня было надо , что ты тут делаешь и кто ты такой ? Надеюсь , нормально разговаривать ты умеешь ? — Если я тебе все ра сскажу , ты меня отпустишь ? — Ма ленькими волосатыми ручками этот гаденыш попытался осторожно отпихнуть от себя мою руку с ножом. Пришлось напомнить , кто сейчас хозяин положения , путем резкого встряхивания и легкого укола ножом за ухом. — Ну ладно , ладно . Все понял , ни на что не претендую . Зовут меня Лешек , а что я здесь делаю ? Да живу я здесь ! И вообще , я владыка этой лесной прогалины.— И Лешек забавно дрыгнул своими ногами с несоразмерно для тако го малыша большими ступнями , что , видимо , должно было означать горделиво отставленную ногу при представ лении ко двору.— Так что могла бы и по вежливее ко мне ? относиться , все-таки это тебе не хухры-мухры. — Ага , сейчас , разбежался , волосатый ! С какой это ста ти я должна тебя уважать ? Пока вроде как не за что . И что ж ты так неприветливо гостей встречаешь или у вас так при нято ? — Да нет , не прин я то . Понимаешь , скучно мне здесь , вот я немного и погорячился . Вообще-то моими обязанно стями является защита этих мест от непрошеных гостей , с помощью заблуждения , ой , нет , блуждания , ну , в общем , я должен был просто тебя заблудить в своем лесу . Но ведь м ы хорошо развлеклись , разве нет ? Неужели тебе не было весело ? Я так точно не смеялся так весело уже лет тридцать ! Может , еще поиграем ? — И этот нахал просяще заглянул мне в лицо. — Ты не обалдел , случаем ? Кому весело , а кому шишка на половину лба ! Да ты хо ть представляешь себе , что я мог у с тобой сейчас сделать за такие кренделя ? — Я грозно сдви нула брови и , насупившись , уставилась на этого Лешека. — Если честно , то наказывать его мне уже расхотелось , но так просто сдаваться я тоже не собиралась . Правда , н ичего путного в голову , как назло , не приходило . Ну не отпускать же его после всех этих проделок просто так ? И где , собст венно говоря , мои телохранители ? Ни Дакка , ни Прошки , когда они так нужны , днем с огнем не сыщешь. — Ну ладно . Допустим , я тебя прощу , но это только до пустим . Но ты же понимаешь , что подобные шуточки за просто так не проходят и я должна потребовать с тебя ком пенсацию за причиненный ущерб . Во-первых , шишка на лбу , во-вторых , время на тебя потратила , да еще и штаны все в зелени . А она , меж ду прочим , не отстирывается ! Ко роче , выводишь нас из этого леса кратчайшим путем и без ущерба для здоровья . И тогда можешь валить на все четыре стороны , будем считать , что мы в расчете. Почему-то от моего щедрого предложения Лешек ску кожился и вообще сни к. — Да я бы и рад , но мое влияние ограничивается в о -он теми березками . Кстати , если будет желание , то именно за ними ты и найдешь своего спутника . Я бы на твоем месте уже давно на нем женился , ну-у та-акой заботливый , прям мочи нет !!! Все бегает , суетится , будто у него шило в задни це , наверное , сильно тебя лю-юбит. — Сейчас и я тебя полюблю ! Так полюблю , что рад не будешь ! Ты чего гонишь , ежик обшарпанный . Сам же то лько что говорил про владыку леса , а теперь в кусты ? — Я начала закипать , как чайник. — Ну правда , правда . Я не вру ! Если бы смог , я обязате льно помог бы,— залебезил Лешек.— Вот хочешь , на шиш ке поклянусь ? — И он прижал уши к голове. — Ну никакой пользы , одни убытки от тебя . Ладно уж , живи.— Я обреченно махнула рукой , поднимаясь с колен . Отрях нув одежду и кое-как приведя себя в порядок , я по вернулась в указанном Лешеком направлении , где предпо ложительно находился вампир. — Милая девушка , а какого пенька вас понесло по этой дороге ? По ней уже лет тридцать никто не ходил , если не больше . И куда путь держите , если не секрет , вдруг и я чем помочь могу ? — А не слишком ли ты любопытный ? — Прищурив шись , я посмотрела на этого нахала . Хотя если хорошенько подумать , то что он может мне сделать ? А вот помочь , мо жет , и смог бы , если только знает , что жд ет нас впереди на этой дороге ? — Ладно , отвечу на твой вопрос . Пошли мы этой дорогой , чтоб сократить путь и побыстрее попасть в столицу Вассариара для поступления в Академию Колдов ства и Магии. — А что , туда всех берут ? Неужели и вампира примут ? Лешек нед оверчиво смотрел мне в глаза. — Ну всех не всех , а у кого есть способности , опреде ленно берут. — Полной уверенности в этом я , конечно , не испытывала , но должны же они понимать , что магической силой могут обладать не только люди , но и разные другие народы . Так сказать , нацменьшинства . И здесь для самим правителей будет выгоднее , когда эти самородки будут на их стороне , а не в стане врага. — А возьмите меня с собой ? Я тоже кое-что умею . Во т смотри , могу морок навести , могу заколдовать так , что и зрение , и с лух потеряешь , могу любое растение на голой земле за считаные минуты вырастить . А хочешь — могу под землей источник с родник овой водой провести.— И как бы в доказательство слов Л ешека , прямо передо мной внезап но вспучился ком земли и , разбрасывая куски дер на , в небо забила струя чистейшей холодной воды . Ничего не скажешь , впечатляет ! Только вот зачем нам еще один по путчик и как я его в городе представлю ? Лешек мертвой хваткой вцепился мне в штанину , уже пострадавшую от Прошки , и начал так теребить ее , умол я юще заглядывая мне в глаза , что я начала серьезно опаса ться , как бы мне не остаться совсем без штанов. — Понимаешь ли , я не уверена , что того , что ты пере числил , хватит для поступления в Академию . Если честно , я и про себя не уверена , может , и меня не п римут . А идт и туда еще далеко , ты быстро устанешь , да и опасностей по дороге много , мало ли что в пути может случиться. — Да ничего со мной не случится ! А вот с вами вполне может , если меня с собой не возьмете . Эти места никто лучше меня не знает . Если воз ьмете меня с собой , я помогу вам выйти из леса , а примут меня или нет в Академию , это уже не твое дело . Все равно здесь мне не жизнь . Я еще очень молодой , а в этих заброшенных местах уже загибать ся начинаю , ведь ни одного живого человечка за послед ние де сятки лет и на расстоянии стрелы не было . Скоро мхом обрасту и в болотного переквалифицируюсь . Девуш ка , а девушка , ну не будь такой злой , возьми меня с собой, а ? Чего тебе стоит ? Я тебе обещаю , что в тягость не буду , а вот помочь постараюсь . Я ведь здесь совсем одичал уже , пожалей меня , а ? — Из черных круглых глаз скатилась прозрачная слезинка и затерялась где-то на груди , в густой коричневой шерсти. Я совсем растерялась . Ну и что мне прикажете делать ? С одной стороны , сердце ведь не железное , жалко его , а с другой — как я с ним в городе покажусь ? Слишком уж он заметный , с ним точно не получится тихо проскочить . А , ладно , была не была . Пусть идет с нами . Как говорится , Бог не выдаст , свинья не съест. Только имей в виду , если начнешь буянить , мигом отправлю обратно , и никакие мольбы не помогут . И вот еще что , когда дойдем до города , дальше каждый сам по себе . Я с тобой нянчиться не собираюсь . Тебе все понят но ? — Я вперила строгий взгляд в хнычущего Лешека. — Ура !!! Все , все понял , на все согласен.— И Лешек в припрыжку побежал впереди меня к тому месту , где я должна была найти Дакка. ГЛАВА 18 Действительно , через десяток шагов мы наткнулись на бесцельно кружащего по лесу Дакка . Надо было видеть его вытаращенные глаза , когда мы материализовались перед ним , бу квально в трех шагах. — Где ты была ? Я же тебе говорил : не сходить с тропы . Я тебя уже двадцать минут ищу ! Как ты умудрилась так по теряться , чтобы я не смог тебя даже почувствовать ? — Пре рвав свою обличительную речь , Дакк с изумлением уста вился мне за с пину.— А это что еще такое ? Лика , ты в кур се , что мы не одни ? Быстренько отойди в сторону , я сам с ним разберусь . У-у , нечисть лесная , сейчас я тебе покажу , как приставать к честным путникам ! — Глаза Дакка начали принимать угрожающий красноватый оттенок. — Кх-м , подожди минутку , пожалуйста.— Я успокаива юще положила руку вампиру на плечо.— Тут такое дело ... — Я замялась , не зная , как объяснить появление в нашей колоритной команде еще одного члена . Сейчас , глядя на Дакка , утверждение , что я просто пожалела Леше ка , мне и самой показалось притянутым за уши.— Пон и маешь , Лешек пообещал помочь нам выйти из этого леса ,. он все-таки местный житель и лучше всех все здесь знает . Ну вот я и пообещала , что мы возьмем его с собой до столи цы Вассариара. — Ты хоть сообра жаешь , что говоришь ? А если нас с ним кто-нибудь увидит , представляешь , какую встречу тебе обеспечат горожане ? Подумать только , лесная не чисть в городской черте ! Да тебя же сразу потащат на раз борки к столичному главе за то , что ты притащила это... этого ... лешего. — Да ладно тебе . Как только на горизонте покажется столица , мы с ним расстанемся , ну а дальше он будет сам по себе . И никто не сможет связать его с нашим появле ни ем. — Я умоляюще посмотрела на разбушевавшегося Дак ка. — Ну подумай сам . Ты же го ворил , что никто за неско лько последних десятилетий не пользовался этой дорогой и даже ты не можешь се бе точно представить , что может нас ожидать впереди . А до выхода на проезжий тракт , на сколько я понимаю , еще топать и топать. — Ладно , но всю ответствен ность за этого ушастого ты берешь на себя . Я тебя предупредил.— Дакк обречении махнул рукой , понимая , что я уперлась и наш спор может зайти в тупик . А потом отвернулся , демонстративно делая вид , что не замечает маленького лешего , семенящего за ним следом. — Лешек , ты говорил , что хорошо знаешь эти места . Может , просветишь , что нас может ждать впереди ? — ше потом начала я расспрашивать лешего . Надо же мне как-то реабилитироваться в глазах Дакка и показать ему , что не зря я настояла на нашем новом попутчике. — Ну где-то через один дневной переход мы подойдем к Чертову болоту . Места там гиблые , и я на вашем месте туда не совался бы. — А обойти это болото по более безопасной дороге можно ? — Я с надеждой посмотрела на нового провожато го . Вот что я не люблю , так это болота . Никогда не знаешь , что от них можно ожидать , к тому же змеи всякие , тряси ны , я уж не говорю о повышенной концентрации комаров , а на мне и так уже живого места не осталось , несмотря на все мои ухищрения. — Боюсь , что обходить его придется очень долго . За по следние годы болото разрослось так , что затопило все про ходные тропки . Хотя можно пройти и через само болото , я знаю там пару относительно безопасных тропинок и впол не мог бы провести вас по ним . Есть только одна пробле ма — это местная кик имора . Ну такая против на я тетка, хуже любой самой вредной тещи будет . Хотя оно , конечно, и понятно — жить среди гнилого болота , общаться только с местными гадами — любой станет вредным и злым на весь мир . Короче , провести через болото я вас смогу , это даже не слишком много времени .займет , всего один днев ной переход , и мы будем уже на той стороне . Вот только договариваться с кикиморой будете сами ! Учти , не полу чится договориться , придется обходить . Кикимора , если не захочет , никого не пропустит через свои владения , и здесь я вам не помощник. — Ну ничего себе ! И как же мне с ней договариваться ? — Вот на мою голову свалилось . Сначала бандиты , потом по лоумный вампир , я уж не говорю о совершенно озабочен ном водяном . Теперь еще и кикимора до кучи ! — В голове н ачали лихорадочно прокручиваться различные варианты будущих переговоров . Назад поворачивать , когда уже сто лько пройдено , совершенно не хотелось . Значит , нужно во что бы то ни стало умудриться договориться с этой вредной мадам. — Ой , а что ты там сказала пр о водяного ? Расскажи, а ? — Глазки-бусинки загорелись нездоровым любопытст вом. Я пожала плечами , почему бы и не рассказать . Все рав но нам еще идти и идти , надо же чем-то себя занять . Поэ тому , не особо вдаваясь в подробности , рассказала про мою встречу с э тим представителем местной водной среды и его счастливое избавление от моей особы. — Ну-ка , покажи мне это колечко ! — Внимательно рас смотрев кольцо на пальце и зачем-то даже понюхав его , Лешек задумчиво выдал : — Ты знаешь , а ведь может и по лучиться . Тот твой водяной является дальним родственни ком местной кикиморе , и , хоть у нее с ним давняя вражда , кольцо-то должно действовать на ВСЕХ представителей водной среды . А болото — тоже в какой-то степени водоем ! Хм , интересная ты девушка , первый раз слышу , чтобы кто-то смог удрать от водяного да еще и выкуп с него взять ! — От нее всего можно ожидать ! Думаю , она еще не раз нас всех удивит , главное , целым остаться после ее выхо док, — не оборачиваясь , буркнул Дакк , видимо , внимате льно прислушивавшийся все это врем я к перешептыва нию за своей спиной. — Девушка , а девушка , а давай я первым пойду , так бы стрее будет . А то к болоту мы подойдем хорошо если только завтра к вечеру , а я могу провести более коротким путем , уже сегодня к закату будем у его границ . Все-таки я -то до рогу лучше знаю ! — Вообще-то меня Лика зовут , а его Дакк . А в принципе я не против ; если говоришь , что так будет быстрее , то давай веди. Обрадованный леший перебрался в начало нашей про це сии и быстро засеменил вперед , забирая немного пра вее от перв оначального направления . Такая дислокация Дакку совсем не понравилась , но никаких активных дей ст вий он предпринимать не стал , только пробурчал что-то недовольно себе под нос. Как это ни странно , но идти действительно стало на много легче . Ветви деревьев сам и собой отклонялись с на шего пути , и даже коряги умудрялись отползать на манер змей , освобождая дорогу нашей бравой компании . С та ким провожатым наше путешествие стало напоминать увеселительную прогулку по лесу . К тому же Лешек заме тил , как меня доним аю т местные насекомые , и легким движением волосатой длани легко разогнал этих жутких кровопийц . В лесу дышалось легко и свободно , еще бы по есть что-нибудь , и можно даже представить себя на вос кресном пикнике , на лоне природы . Глаза сами по себе стали высма тривать знакомые шля пки грибов , притаив шихся в корнях деревьев . Эх , грибного супчика бы сейчас или картошечки жареной с грибочками и золотистым луч ком . Да пару бутылочек холодненького пивка к ней , и ну его на фиг , это путешествие ! Мечты , мечты ... только и остается теперь , что мечтать. Ближе к вечеру действительно стала ощущаться повы шенная влажность , разлитая в воздухе . Под ногами пружи нил влажный мох , а из-под него выступала с мерзким чав каньем вода . Дакк предложил сделать привал и переноче вать здесь , а уже с утра , так сказать , на свежие ноги , попы таться пройти через болото . Я была только за , тем более что ноги от усталости гудели неимоверно . Только вот ложить ся в эту сырость никакого желания не возникало . Слава богу , решением этой проблемы занялся Лешек . Буквально через пять минут он вывел нас на небольшую прогалину , где кружком росло несколько невысоких елочек . Здесь было относительно сухо и по сравнению с окружающим нас пейзажем даже уютно . Лешек взялся обеспечить нас едой и , пожелав устраиваться со всеми удобствами , испа рился в лесу . Дакк натаскал лапника для моей постели и , пока я расправляла плащ и перетряхивала вещи из рюкза ка , притащил целую охапку сухого валежника для костра . И где он его только отыскал ? Лично мне казалось , что су хого в эт ом лесу найти ничего невозможно , ведь даже игол ки на елках были насквозь мокрыми . Обрадовавшись , я от души похвалила вампира за такое внимание к моей персо не и , запалив костер , уселась рядышком на корточках , протянув озябшие мокрые руки к живительному те плу . В наступающих сумерках окружающие деревья приобрета ли все более зловещий оттенок . Я уже начинала беспокои ться о своем «котике» . За всеми этими событиями день прошел незаметно , и только сейчас , растирая ноющие мышцы , я с запоздалым раскаянием вспомни ла , что не ви дела Прошку с самого утра . Сумеет ли меня отыскать мой пушистый малыш в такой сырости ? И главное , захочет ли ? Может быть , он уже передумал возвращаться , все-таки здесь лес , свобода . От таких мыслей стало грустно и тоск ливо. Со стороны болота еле слышно треснула ветка , и в сле дующую минуту из-под ближайшей елки послышался шо рох . Я встрепенулась и с надеждой вгляделась в окружаю щую меня темноту : а вдруг это мой малыш вернулся ? Но на стоянку гордо вышел Лешек , таща на плече мешок , на би тый неп онятно чем. — Смотри , сколько всего я принес ! Держись за меня и со мной точно не пропадешь ! — С этими словами Лешек начал торжественно выкладывать передо мной свою до бы чу . Чего тут только не было : грибы ; красные и синие ягоды ; черные орехи непонятной конус ообразной формы ; куча корешков и пучки разных травок. Разглядев все это богатство , Дакк скептически хмыкну л и демонстративно засобирался в лес. — Пойду и я на промысел , а то мы с тобой долго на этом подножном корме не протянем . Я не белка , чтоб орешки грыз ть , мне кой-чего посущественней надо . Жди , скоро принесу наш ужин , вот тогда и поедим.— Теперь уже Дакк, гордо расправив плечи , канул в темноту. Посмотрев на поникшего лешего , грустно опустившего плечи , я решила его приободрить . Ну действительно , и чего Да кк так невзлюбил этого лесного волосатика ? Ему-то он ничего плохого сделать не успел , это я с огром ным синяком на лбу щеголяю ! — Ладно , Лешек , не грусти . Давай рассказывай , как все это можно употребить в пищу ? — Я с интересом рассмат ривала разложенное пе редо мной лесное богатство. — А ты правда это будешь есть ? — Леший смотрел на меня , как смотрит утопающий на соломинку. — Ну конечно , глупый ! Ты что , думаешь , что я только мясом и питаюсь ? Я вовсе не против погрызть орешки в дороге , а из ягод можно было бы сварганить компотик . Эх , жаль , котелка у нас нет , не в чем компот сварить . Надеюсь , эти ягодки не ядовитые ? — Ну что ты ! — даже обиделся леший.— Я готов первый все попробовать , чтоб ты уже не сомневалась . А котелок я тебе организую , сейчас мы такой компот ик тебе сделаем , не оторвешься ! Порывшись в своей котомке , Лешек вытащил берестя ной котелок , слегка закопченный снаружи от опалившего его жара . Я с сомнением посмотрела на этот «котелок» . Как-то не верилось , что в деревянной посуде , вернее , даже берестяно й , можно что-то приготовить на костре . Однако , обрадованный моим вниманием к своим заслугам , леший развил бурную деятельность , твердо вознамерившись при готовить мне необыкновенный компот из лесных ягод . Ну , вот и ладненько , еще бы вампиру удалось принести какой-нибудь дичи , чтоб можно было закинуть в «топку» что-то более серьезное , чем горсть орешков . Поглядывая на суетящегося вокруг костра Лешека , я с усилием боро лась с требовательным урчанием в животе . Рука сама собой потянулась к рассыпанным орехам . Как ая-никакая , а все-таки еда. Орехи оказались неожиданно вкусными , и , увлекшись их поеданием , я задумчиво смотрела на языки пламени , когда Лешек , деловито помешивающий в котелке свое ва рево , с тихим писком уронил в костер поварешку и стал пятиться задом , ос текленевшим взглядом глядя мне за спину . Сразу стряхнув с себя оцепенение , я кувырком ушла в сторону от костра , выхватывая клинок и вставая в боевую стойку. Только разглядев , кого так испугался наш леший , я об легченно перевела дух и , рассмеявшись от радос ти , кину лась теребить и обнимать своего малыша . Правда , малы шом называть его уже было проблематично . За прошед ший день мой Прошенька умудрился вырасти практиче ски вдвое и сейчас в холке был практически мне по бедро. — Ах ты , пушистый нахаленыш ! Где ж т ы пропадал це лый день , я вся извелась ! Судя по твоему упитанному виду , от голода ты не страдал . Вон какое брюхо наел , а твоя хо зяйка тут от голода загибается . Скоро живот к позвоночни ку прирастет.— И , словно в подтверждение моих слов , от куда-то из глуби н живота послышалось утробное урчание . Но мой малыш и здесь не подвел свою горячо любимую хозяйку . Молнией метнувшись в кусты , Проша волоко м вытащил какое-то животное , отдаленно напоминающе е выдру , только раза в три больше . Глядя на это страшили ще , я с сом нением покачала головой. — И как , мой хороший , ты себе представляешь , я буду ЭТО готовить . Я же даже птичку ощипать не могу , не то что шкуру с такого монстра снять . Хотя ... — Я еще раз с сомне нием оглядела предложенное на ужин чудовище : может , хоть лапку откромсать получится , очень кушать хочется. Прошка , видя мучения своей хозяйки и капающую го лодную слюну при воображении свежего жаркого , одним небрежным движением лапы располосовал тушу надвое и приглашающее отошел на пару шагов . После этого все со мнени я отпали разом . Вытащив нож , я кое-как вырезала несколько кусков мякоти прямо из середины тушки и с поднявшимся враз настроением , напевая какую-то легко мысленную мелодию , нанизала на прутики сочащееся кровью мясо вперемежку с грибами . Надеюсь , что не по мр у от этих даров леса . Похожих на мухоморы и поганки не наблюдалось , и то хорошо. Когда над полянкой поплыл аппетитный запах жарено го мяса , перемежающийся запахом грибов , откуда -то сверху раздался тихий писк : — Лика , это чудовище еще долго будет здесь ? А т о я уже устал , и шерсть вся от смолы свалялась . Может , ты ска жешь ему , чтоб ушел ? — Задрав голову , я с трудом разгля дела в ветвях самой высокой елки темный силуэт нашего лешего. — Ну и чего ты там делаешь ? Слезай скорее , смотри , ка кую вкуснятину мой малыш притащил ! Да ты не бойся , о н смирный и без повода никого не тронет. — И я с наслажде нием облизала пальцы , испачканные жиром , стекающим с импровизированного шашлыка . Вообще мясо получило сь отменное . По вкусу очень напоминало молодого молочно го поросенка , т акое же нежное , сочное и слегка сладкова тое. Видя мое полнейшее спокойствие и расслабленное со стояние Прошки , Лешек очень осторожно и с небольши ми перерывами все-таки начал аккуратно спускаться с де рева . Пока он достиг последней ветки и оказался на тве р дой земле да пока бочком приблизился к костру и взял пер вый кусочек горячего сочного мяса , прошло , наверное , еще с полчаса . Зато еще через полчаса мы выяснили , что у Лешека , оказывается , в запасе имеется аналог соли , с по мощью чего мясо приобрело прямо -таки незабываемый вкус . А самое ценное — это то , что расчувствовавшийся Леше к приволок откуда-то небольшую бутыль и с самым хитрым видом предложил мне на пробу . Принюхавшись , я пожала плечами и лихо отхлебнула . Горло привычно обо жгло , терпкая жидкость с привкусом лесных трав легко по текла по пищеводу и где-то там внизу взорвалась ослепите льным фейерверком . Закусив жареным грибочком , я по жаловалась на отсутствие привычной гитары и удивленно оглянулась на притихшего лешего . Тот смотрел на меня с отвисшей челюстью и , по-моему , в ближайшее время под бирать ее не намеревался. — Ты чего , случилось что-то ? — Я участливо заглянула лешему в глаза.— Эк тебя скрючило ! На-ка , хлебни чуток, может , полегчает ! — Протянув бутыль лешему , я практиче ски насильно влила не сколько глотков ему в рот , после чего пришлось долго стучать его по спине , спасая от воз можной асфиксии. Откашлявшись , леший с возросшим уважением протя нул мне свою огромную лапищу и , с чувством пожав мою руку , резко выдохнул : — Ну ты даешь ! Я даже засму щалась от такого комплимента : — Да , собственно , ничего особенного . Попробовал бы ты нашу самогонку , вот я на тебя посмотрела бы , уж не го ворю про медицинский спирт ! А это так , что-то типа баль зама «Битнер» на травах . Слегка согревает , и ладно. Покосившис ь на меня , Лешек дрожащей рукой протя нул мне бутыль и взял предложенный шампур из деревян ного прутика с нанизанными жареным мясом и грибами . Так за милой , ничего не значащей беседой прошло еще минут пятнадцать , и наконец-то появился наш долго жданный друг Дакк — с понурой головой и пустыми ру ками. Радуясь приятной тяжести в желудке и легкой эйфории от лешачьего бальзамчика , я решила слегка подшутить над своим другом. — Что же , Дакк ты наш , не весел , что ж ты голову пове сил ? Не поймал ты никого аль обидел тебя кто ? — От тако го экспромта у меня даже настроение поднялось ввер х сразу на несколько ступеней . — Ладно , давай не куксись , иди к костру , смотри , сколько мяса малыш приволок ! Нам вдвоем никак не осилить ! — Я примиряюще похлопала по земле рядом с собой. — Между прочим , на пять километров вокруг ни одной порядочной живности не сыскать ! Все больше какая-то, пакость попадается . Так что не ухмыляйся , я понятия не имею , где твой «котик» (слово «котик» было произнесено с изрядной долей сарказма ) смог заловить такого здорового вахмуржика. Я чуть не поперхнулась не до конца прожеванным кус ком мяса. — Кого-кого ты сказал ? Какого такого вахмуржика ? В моем мире это животное больше всего напоминает обыкновенную выдру . Она обитает в основном рядом с во дой. — Я не зн аю , как называется это животное в твоем мире , а у нас это самый обыкновенный вахмуржик , прав да , очень крупный экземпляр и необыкновенно упитан ный . Интересно , это где же сегодня успел побывать твой удивительный «малыш» ? — Последние слова я уже еле ра зобр ала из-за смачного чавканья. А все-таки приятно сознавать , что благодаря тебе все мужчины в нашем отряде сыты и находятся в относитель ной безопасности . Если я не ошибаюсь , это же мой «ко тик» умудрился всех накормить , а теперь охраняет наш по кой , сонно жму рясь на весело пляшущие языки костра. Ночь прошла спокойно и , лично для меня , в тепле и уюте . Значительно увеличившийся в размерах мой пушистый телохранитель согревал меня не хуже электрической грелки и никому не позволил меня разбудить раньше , чем я захоч у сама . Так что я проснулась отлично отдохнувшая и с приподнятым настроением . Чего не скажешь о моих спутниках , от вида которых меня сразу же обуяло чувство стыда . И когда только они успели так подружиться ? Сидят рядком на поваленном молодом деревце и бура вят меня хмурыми взглядами . А Дакк еще и поглаживает правую руку , на которой виднеются свежие царапины , постепен но сходящие на нет . И я даже догадываюсь , откуда они могли появиться. Я укоризненно посмотрела на невозмутимо вылизыва ющегося Прошу. — Что ж ты, поганец , такое творишь ? Разве ж можно так на своих кидаться ? Неужели ты думаешь , что мои са мые близкие друзья могли причинить мне какой-то вред или доставить неприятности ? Наверняка мой друг хотел всего лишь ласково погладить меня по голове в расчете на то , что я все-таки проснусь. — Мой прочувствованный мо нолог не остался без внимания всех присутствовавших. Однако только от Прошки я и удостоилась хоть ка кой-то реакции в виде смачного зевка в сторону замерших в неподвижности Дакка и Лешека. — Не правда ли , друзья ? — Я чуть ли не давилась от хо хота , глядя на их кислые физиономии. — Правда , правда , только ты все равно своего зв еря-то придержи . А то еще откусит что-нибудь нужное , с кого тогда спрашивать ? А пока отрастет заново , знаешь , сколь ко времени пройдет — ого-го ! — Дакк взбодрился , глядя на мою смеющуюся физиономию. — У кого отрастет , а у кого и просто зарубцуется,— ду мая , что его никто не слышит , буркнул себе под нос Лешек. После такой реплики я уже не смогла удержаться и про сто закатилась от хохота . Да кк и Лешек сначала фыркали, потом прыснули и тоже зашлись . Отсмеявшись , я начала спешно собираться в путь : все-таки нехорошо , когда все ждут только тебя . По ходу сборов Прошка все время терся об меня , как обычный кот , явно напрашиваясь на ласку . Потрепав с воего «малыша» по холке , я приказала ему бы ть со мной рядом , а свои следопытские поползновения отло жить на потом . Наш дальнейший поход снова возглавил маленький леший . Это совершенно не понравилось Дак ку , но и он понимал , что здесь Лешек как местный жите л ь сможет помочь гораздо лучше , чем он , со всеми его зна ни ями. Так мы и передвигались . Гордый своей значимость ю маленький леший , за ним — злой и насупленный Д акк , не довольно бурчащий себе под нос что-то нелицеприятное в отношении лешего . А за ними — мы с П рохором. ГЛАВА 19 Где-то через полчаса неспешного шага вода под но гами захлюпала с утроенной силой и появились первые за в од и осоки . Еще через пару минут мы вышли к этому преслову тому болоту , которое так часто обсуждалось нами в по следнее время . Его раз меры действительно поражали , куда ни кинь взгляд , всюду простирались кочки , пок ры тые то ли мхом , то ли еще какой-то болотной травкой . Чах лые кустики торчали на этой огромной территории то тут , то там , создавая тоскливое впечатление старого пса с бо лезненн о торчащими островками шерсти . Налетевший ве терок принес с собой запах гниющей воды и тучи злобству ющих насекомых. — М-да-а , тоскливое местечко . И где мне , интересно , искать эту пресловутую кикимору ? — Задумавшись , я вы сказала свои опасения вслух и сразу же получила ответ на свой вопрос от путавшегося под ногами Лешека : — Если ты готова к переговорам , то можно попробовать вызвать хозяйку этого болота прямо сейчас . — И Лешек на пряженно замер в ожидании ответа. Проверив подарок водяного и надев колечко на указа тельный палец левой руки , я приказала «лишним товари щам» из нашего отряда отступить за ближайшие кустики . К «лишним» были отнесены Дакк и Прошка , которого се годня утром я отказалась отпускать от себя . Неизвестно , как еще сложится наш дальнейший пут ь , ведь в случае уда чи придется срочно делать марш-бросок через все болото . А сумеет ли мой «котик» в одиночку его преодолеть — это еще вопрос ! Мысленно прокрутив в голове всевозможные аргумен ты , я посчитала , что вполне готова к переговорам со склоч ной старухой . Немного волнуясь , я отправила нашего ле шего в качестве парламентера , а сама стала в нетерпении ожидать его возвращения . Ждать пришлось долговато . Устав стоять на одном месте , я подтащила небольшую ко рягу и кое-как на ней пристроилась . Минут чер ез сорок бесплодного ожидания появился леший в компании с тон кой как жердь теткой с копной длинн ы х спутанных волос мерзкого зеленого цвета. — Эта , что ли ? — проговорила-проскрипела тетка, уставившись немигающим скептическим взглядом . Оце нивающе осмотрев меня с ног до головы и , видимо , не най дя ничего примечательного с ее тонки зрения , кикимора повернулась к лешему. — Девка как девка , ничего особен ного . Не могла она справиться с водяным ! Он хоть и про тивный , как все мужики , но голова у него все-таки вар ит. Набрехала она тебе все , а ты уши и развесил . Все вы му жики такие ! Не , не пропущу я ее , нечего по моему болоту всяким тут шастать ! — И вредная тетка еще раз окинула меня презрительным взглядом. Мне надоело выслушивать в свой адрес всякие нели цеприятны е эпитеты , и я решила тоже поучаствовать в этой «милой» беседе. — Уважаемая , во-первых , здравствуйте . А во-вторых , — это кольцо вам ничего не напоминает ? — Я демонстра тивно помахала у нее перед лицом левой рукой с матово поблескивающим колечком на пальце. — Чаво , чаво ? Ась ? Что-то зрение совсем плохое стало . Ты бы дала мне , девонька , поближе рассмотреть коле ч ко-то , глядишь , чего и увидала бы ? — Кикимора прямо на глазах превратилась в старенькую слащавую бабульку.— Подойди ко мне , милая , а то у меня и ножки не ходят , стара я уже. Я недоуменно посмотрела на лешего . Как это у нее по лучилось , только что скакала как коза по кочкам , а сейчас прям «старушка божий одуванчик» ? Едва заметно Лешей повел головой из стороны в сторону и предостерегающе кинул взгляд под ноги . Ободренная его поддержкой , я по чувствовала настоящий азарт . Ну карга старая , ты у меня сейч ас получишь по полной программе . Не хотела по-хо рошему , будем разговаривать , как получится ! Осторожно ступая , прощупывая ногой каждый санти метр земли , я подо шла к кикиморе на пару шагов . Вернее , это я думала , что всего лишь на пару . Когда оглянулась , оказалось , что Лешек остался далеко позади . Теперь нас разделял добрый десяток , а то и два десятка шагов , что в условиях незнакомого болота было очень даже серьез но. Из-под распущенных косм старухи на меня с не при крытой злобой и превосходством вперился взгляд сове р шенно молодой женщины. Сделав вид , что ничего не заметила , я еще раз показала ей руку с кольцом. — Ой , милая , да я ж не вижу ничего . Может , ты с н и мешь ко лечко-то и дашь мне его рассмотреть поближе ? — Тетка протянула ко мне дрожащие от жадности руки. Внезапно я почувствовала какой-то дискомфорт в но гах . Пос мо трев вниз , увидела , что мои ступни медленно , но верно пог руж аются в бурую топкую жижу. — А вот фиг тебе ! Утопить меня решила , карга старая ? Может , тебе так лучше будет понятно , что это за кольцо и все вытекающее из этого.— И я от души впечатала этим ко льцом ей в лоб. Что тут началось ! Тетка сразу заверещала , как резаный поросенок , и в одну секунду верн ула свой настоящий об лик — высокой худой жерди неопределенного возраста. — Ты что , ты чего дерешься ? Обижаешь старую женщи ну , хулиганка ! — На лбу кикиморы , глубоко отпечатав шись , ярко-голубым цветом выделялся узор кольца. — Ну ничего себе украшеньице ! — уставилась я на ее лоб. — Что , что такое ? Что ты там увидела ? — Тетка начала заполошно себя оглядывать со всех сторон. Совершенно машинально я полезла в карман брюк и достала маленькое овальное зеркальце , которое всегда тас кала с собой на всякий случай. Разглядев свое новое украшение , кикимора плюхнулась на болотную кочку и разревелась в голос : — У-у , злыдня ! Что ты со мной сделала ? Я же посмеши щем для всего болота стану , меня же теперь никто бояться не будет ! А ты подумала , какой здесь теперь будет прох од ной двор ? Ведь все же , кому не лень , попрутся этой доро гой , а я даже и напугать никого не смогу ! Я ведь ничего тебе плохого не сделала , ну подумаешь , попросила колечко по трогать . Очень оно мне нужно , это твое колечко , и получ ше видали ! — Ага , ничего плохого ! А кто меня утопить в болоте пы тался ? Дядя Вася , что ли ? — Я совершенно не испытывала никаких угрызений совести , уж больно противная особа эта кикимора. — Ну подумаешь , немножко притопить хотела ! Так не утопила же . А потом , это моя прямая обязанно сть — охра нять болото от таких , как ты ! — Совершенно не раскаива ясь , болотная кикимора пожала плечами и опять посмот релась в зеркальце.— У-у-у , гадина сухопутная ! — Хорош ныть ! Переведешь нас через болото кратчай шим путем , пропадет знак с твоего лба , б удешь такая же красивая , как и раньше. — А не врешь ? — Кикимора резко прекратила причи тать и недоверчиво уставилась на меня. — Я , в отличие от некоторых , никогда не вру ! — гордо ответила я , потихоньку скрещивая пальцы за спиной. — Так чего ты тут расселас ь , пошли скорее ! — Кикимо ру как будто из катапульты подбросило. — Да подожди ты , не так быстро . Сейчас спутников по зову , и можем идти. — Так ты чего , не одна здесь , что ли ? Обманщица ! Лад но , давай зови скорее , а то надоела ты мне хуже пиявок ! — Обреченно махнув рукой , кикимора демонстративно по вернулась ко мне спиной. — А я тебе и не говорила , что одна,— пробурчала я ей уже в спину . — Эй , Лешек , веди всех скорее . А то мне это болото скоро по ночам сниться будет.— Я призывно зама хала рукой своим спутникам. Из кустов вышли Дакк с Прошкой и , осторожно ступая по мху , подошли всей компанией к нам . Прошка шел , брезгливо отряхивая лапы от налипающей на них бол от ной грязи . Кикимора , заинтересовавшись моими спутни ками , скосила взгляд и , разглядев , кто к нам приближ ает ся , резко обернулась. — Ничего себе товарищи ! Ты где себе таких набрала ? Вампир , леший и кошак-переросток ! Ох , непростая т ы, оказывается , девка ... — И изучающий немигающий взгляд прошелся по мне , как рентген.— Может , и не врал леший по поводу водяного . Теперь , пожалуй , и я поверю , что от тебя всего можно ожидать ! А куда это вы намылились та кой странной компанией ? — И кикимора заинтересован но уставилась на меня. — Много будешь знать , скоро состаришься ! — отрубила я . — Давай , веди уже , если хочешь от у крашения изба виться. — Ой-ой-ой , ну и не говори ничего , очень надо,— Громко фыркнув , кикимора резво поскакала по кочкам в глубь болота. Нам ничего не оставалось , как двигаться за ней , пере прыгивая на манер лягушек с одной кочки на другую . Очень хотелось надеяться , что , благодаря кольцу , вред нющая тетка нас не обманет и не заведет в самую топь этого гнилого болота . Легче всего прыжки давались Прошке и , пожалуй , еще Дакку , а вот я и лещий начали достаточно быстро выдыхаться . Только вот остановиться и по прос ить о помощи или хотя бы о небольшой передышке ни мне , ни бедному маленькому лешему гордость не позволя ла . А сами наши спутники ни о чем не догадывались и про должали сосредоточенно скакать за удаляющейся кикимо рой . Когда я уже раз , наверное , в двадцатый оступилась и по колено провалилась с бурую топкую жижу , пришлось , наплевав на свою гордость , громко скомандовать останов ку . Отряд дисциплинированно остановился , поджидая нас с Лешеком на малюсеньком островке с одним чахлым де ревцем . На бедного лешего без слез было не взглянуть . По пояс в болотной грязи , с ушей свисает тина , а шерстяной покров весь покрыт ряской . Кикимора , увидав наш пла чевный вид , только мерзко расхихикалась. — Так , дамочка , а что это мы на манер болотных лягу шек скачем по кочкам ? Неуже ли нет более удобного пути через ваше болото ? Очень советую не врать , так как это мо жет отразиться на вашей незабываемой внешности.— Ра зозлившись , я в упор посмотрела на нашу провожатую. — Ну вообще-то , есть , но вы же хотели как можно быст рее , а это сам ый быстрый путь ! — Глазки кикиморы так и забегали из стороны в сторону. — И на сколько же длиннее другая дорога ? — Ну-у , часа на два-три придется идти дольше. — Все , решено , веди той дорогой ! Лишние два-три часа погоды не сделают , а скакать я больше не нам ерена . И так меня уже скоро местные жители за свою принимать нач нут . Покорно вздохнув , кикимора развернулась на сорок пять градусов , и посеменила по мягко пружинящему мху , аккуратно обходя пресловутые кочки и попадающиеся островки воды . Идти стало не в пр имер легче , даже бедный Лешек воспрянул духом и , ловко перебирая своими корот кими ножками , пошел след в след за мной , так сказать за мыкающим. Мелкая мошкара донимала по-страшному . Не выдер жав , я обернулась к Лешеку. — Слушай , а ты можешь сделать так , чт об они от нас от стали , сил уже никаких нет ! — Это территория кикиморы , я здесь никакой власти не имею . Вот если бы в лесу , тогда да.— Виновато разведя руками , Лешек понурился. — Да ладно тебе , я просто так спросила , мало ли что . Перетерплю , не сахарная.— У спокоив Лешека , я мстите льно подумала : «Ну , кикимора болотная , я тебе сюрпри зик-то на прощанье приготовила . Посмотрим , как тебе по нравится». До края болота мы до шли уже в глубоких сумерках . Не хило так это болото разрослось , особенно если считать , что ког да-то здесь был вполне проезжий тракт . Кажется , пора эту кикимору урезонить , а то совсем на нее управы не ста ло . Так она скоро весь лес затопит , и совсем от нее житья не будет . Из всей живности только и останутся , что пиявки да лягушки . Тоже мне , царица б олот нашлась ! Ступив ногами на твердую землю , все облегченно заре вели дыхание . Прошка сразу сел вылизываться , леший по бежал на лесную опушку счищать с себя все лишнее . Один Дакк выглядел так , будто не по болоту целый день топал , а по мощеной мостовой в п огожий денек прогулялся . Ни единого пятнышка на штанах . И как это у него получает ся уму непостижимо ! Кикимора требовательно уставилась на меня и протянула руку за зеркалом. — Подожди , не торопись . Знак кольца действительно сойдет с твоего лба , только есть одно небольшое уточне ние.— Я мстительно ухмыльнулась.— В последнее время ты слишком много силы себе взяла и тем самым нарушила равновесие в этом лесу . Поэтому , начиная с сегодняшнего дня , ты должна в кратчайшие сроки вернуть болото в его прежние границы , чтоб через лес снова смог пролегать торговый путь . А пока болото будет смещаться на свое ста рое место , никаким путникам ты не имеешь права чинить препятствия в прохождении по болоту ! Если ослущаешь ся знак снова появится на твоем лбу и будет жечь тебя , пок а ты не одумаешься.— Мою вдохновенную речь кикимора слушала , раскрыв рот . Да и не только она , даже леший , не успев скрыться за деревьями , резко затормозил и от удив ления превратился в соляной столб. — Слушай , мы так недоговаривались . Ты обещала , что знак исчезнет , как только я переведу вас через болото . Ни о каких дополнительных условиях речи не было ! — С тобой договариваться о чем-то — себя не уважать ! Свое обещание я выполнила — знак-то с твоего лба исчез, ну а по поводу всего остального ... Так я ведь те бе ничего и не обещала , а следовательно , никаких обязательств перед тобой не имею . Так что будь здорова и ...пока. — Развер нувшись на сто восемьдесят градусов , я пошагала в сторо ну застывшего от моего нахальства лешего , гордо распра вив плечи. За спиной осталось болото и тихо подвывающая кики мора . Ее причитания по поводу неудавшейся жизни мы слышали еще минут пять , быстрым шагом удаляясь в глубь леса. — Ну ты даешь ! На моей памяти еще никто не смог обуздать распоясавшуюся болотную тетку . Этот подвиг, пож алуй , еще похлеще твоей истории с водяным будет. — Лешек с восхищением смотрел на меня. Судя по его виду , теперь он готов был идти за мной хоть в огонь , хоть в воду , непоколебимо уверившись в моих воз можностях вылезать из всех ситуаций с выгодой для себя. — Слушай , Лика , а откуда ты узнала , как действует это кольцо ? Насколько я знаю , когда ты его получила , ты еще и понятия не имела о его функциях ? Или ты от меня что-то скрываешь ? — Дакк посмотрел на меня с плохо скрывае мой обидой. — Да брось ты , какие мог ут быть секреты от лучшего друга ? Разве я тебе когда-нибудь давала повод подозревать меня в обмане ? — Теперь уже я с обидой посмотрела на Дакка . Даже удалось выжать одну слезинку из левого глаза . Раньше у меня это никогда не получалось . Совершенству юсь , б лин ! — Извини меня , Лика , ляпнул сам не знаю что . Я ниче го такого не имел в виду . Сказал , не подумав , стоит ли об ращать внимания на всякую ерунду ? — Судя по выраже н ию лица Дакка , он чувствовал себя ну о-очень винова т ым. Сделав вид , что обижена смертельно , но благодаря своему ангельскому характеру прощаю все и всем , я с ви дом обиженной королевы отправилась в лес. Ну вы идете или мне самой вам дорогу прокла ды вать ? — Я недоуменно посмотрела на своих спутников , остановившись и поняв , что за мной никто не поше л. — Э-э , как бы это тебе сказать ... Дело в том , что нам не много в другую сторону . Если ты не против , я покажу доро гу к ближайшей подходящей полянке для ночевки.— Пе ремигаувшись с Дакком , Лешек бодро засеменил нескол ь ко левее намеченного мною курса . Да-а , недаром говоря т, что все мужики любят ходить налево ! Как бы мы ни устали за этот трудный переход через бо лото , но никто не хотел оставаться так близко к опасном у месту . По молчаливому согласию все решили пройти сто лько , сколько нужно , чтобы найти прилич ное место ночевки , желательно подальше от гнилых испарений. ГЛАВА 20 Ты в темноте идешь на о щупь . Идешь уж много лет. И подменяешь грудой злата Живого солнца свет. В подземных пещерах народа драголов царила необ ыч ная суета . С самого утра прибыло посольст во от бл ижай ших соседей — гномов . Молодые драголы бегали по кори дорам и мастерским , выполняя различные поручении старших . Молодой Подмастерье в последний раз переб и рал и раскладывал по двум кучкам недавно изготовленны е им украшения . Грагит прекрасно понима л , что если у н его все получится , как и было задумано , то на первое врем я ему очень будут нужны деньги . А за неимением таков ых самое резонное взять с собой в дорогу несколько ювели р ных украшений . Вот их-то он и намеревался преврати ть по городе в полновесны е золотые . Чтоб не настроить про тив себя Мастеровых из Гильдии , которые очень трепетно носились к пропаже всех наиболее ценных изделий , нез а висимо от того , кем и когда они были произведены , Грагит изготовил украшения из остатков драгоценных и полудра гоцен ных камней , так называемой некондиции . Более того , по специальному указу все изделия должны были ре гистрироваться в определенном реестре и поступали в рас поряжение всего Клана . Из-за этого Грагиту пришлось трудиться день и ночь , чтоб успеть сделать как м ожно бо льше интересных вещей , предназначенных для подарков на празднике совершеннолетия принцессы , а также воз можной продажи по ювелирным лавкам Вассариара . И то лько за счет личного времени , предназначенного для еды и сна , он успел сделать несколько поде лок и для своих нужд , не особенно ценных своими камнями , но выглядевших очень оригинально за счет мастерства и разыгравшейся фантазии молодого Подмастерья. Праздник Грагита волновал мало . Самой его горячей мечтой было вырваться на свободу , из-под опеки Гил ьдии . А там уже можно будет затеряться в городе в надежде , что посольству будет не до какого-то там Подмастерья и , по крайней мере в первое время , его не будут очень уж искать. То , что должно быть представлено на суд придирчивых Мастеровых , Грагит аккуратн о протер и переложил в спе циальный лоток . Чего там только не было ! Браслет для мо лодой девушки представлял собой три переплетающихся ленты разной ширины , каждая из которых была своего цвета и выложена своеобразным узором из мелких камуш ков граната , изум руда и сапфира , с вплетением в узор ме льчайшей россыпи бриллиантов . В комплект к этому брас лету прилагалось также сделанное ожерелье из более тон ких лент . Над этим комплектом Грагит трудился день и ночь и потратил немало из отпущенного ему времени толь ко на его изготовление . Остальные изделия были немного проще , ну а те , которые он отложил для себя , с точки зре ния Грагита , вообще нельзя было считать чем-то особо вы дающимся . Но , по расчетам молодого драгола , на первое время ему должно было хватить и эт ого , а т ам он уже не пропадет. Услыхав шаги в коридоре , Грагит еле успел спрятать украшения , предназначенные для продажи , как в его ка морку заглянул Мастерок . Презрительно цедя слова сквозь тесно сжатые зубы , он сообщил Грагиту , что его ждут в Малом зале. — И прихвати с собой свои безделушки , высокое собра ние решило немного развлечься. — Не дожидаясь ответа , противный Мастерок быстро побежал по своим делам , ехидно похохатывая над своей , как он явно подумал , удач ной шуткой. Накинув темную ткань на пригото вленный поднос с украшениями , Грагит поспешил по темным коридорам в сторону Малого зала . Ему ни в коем случае нельзя было за ставлять ждать себя столь высокое собрание . Как бы они еще не рассердились и не передумали брать его с собой . Подойдя ко входу в Ма лый зал , Грагит даже запыхался , и ему пришлось остановиться на минуту , чтоб отдышаться и привести себя в порядок . Крепко сжав зубы , чтоб не вы дать волнения непрои звольным клацаньем , Грагит реши тельно перешагнул через порог. При его появлении на молодого П одмастерья устави лось сразу несколько пар глаз . Здесь присутствовали не только Мастеровые из народа драголов , но и несколько гномов , видимо , также входящих в состав посольства и приглашенных сюда для окончательного утверждения всех нюансов будущего путеше ствия . Безумно волнуясь , Гра гит сделал несколько шагов вперед и аккуратно поставил свой поднос на высокую массивную стойку из красного гранита , возвышающуюся посередине зала . Сдернув плоЯ ную ткань , он низко поклонился и отступил обратно ко входу. Пока вы сокое собрание придирчиво рассматривали принесенные им изделия , Грагит стоял ни жив ни мертв . И только когда Мармейфлик , удивленно хмыкнув , удов летворенно отошел от стойки , он облегченно перевел ды хание . Если самый придирчивый Мастеровой решил , что его и зделия достойны быть представлены высокому собра нию , можно поздравить себя с получением самой высокой оценки по шкале драголов . Судя по оживленному перешептыванию , и среди гномов проект нашел свое место . Осталось только дождаться окончательного решения по поводу своей судьбы. — Ну что ж , Подмастерье Грагит , ты справился с пору ченным тебе делом . Однако ты еще слишком молод , чтоб быть представленным при дворе ее королевского высоче ства . Поэтому твой комплект будет передан молодой принцессе вместе с другими подарками в качестве дани уважения от всего народа драголов . Своим старанием ты заслужил право сопровождать посольство в столицу , но все сделки по реализации остальных изделий тебе предпи сывается проводить только под присмотром Мастерового Кракса . Все , и ди готовься к путешествию . Посольство вы ступает завтра на рассвете. С безумно колотящимся сердцем Грагит низко покло нился и пятясь вышел из Малого зала . Глаза застилала пе лена , поэтому пришлось остановиться и подождать , пока сердце успокоится , а глаза н ачнут хоть что-то различать . В голове стучала только одна мысль : «Получилось ! У меня получилось !» Еле сдерживаясь , чтобы не побежать , Грагит степенным шагом прошествовал к своей каморке . При дирчиво оглядел комнатку и понял , что за все эти годы у него даже не появились какие-то свои , любимые вещи . Да и сама эта комната была для него чужой . В холодных тем ных пещерах и узких переходах Грагиту всегда не хватало воздуха , солнечных лучей , живого тепла и света . Только мечта вырваться когда-нибудь из-под надзора Гильдии по зволяла ему творить его необычные вещи . Грагит искренне не понимал , почему нельзя пробить в пещерах дополните льные шурфы , улучшить систему вентиляции и отменить запрет на выход на поверхность . Ведь как хорошо было бы наладить натуральный обмен с местным населением . Вы ходить на поверхность имели право только особо отличив шиеся драголы , да и то эти знаменательные события про исходили под чутким руководством и надзором доверен ных лиц из Гильдии Мастеровых . Если бы все эти нововве дения можно был о претворить в жизнь , возможно , и пещеры показались бы более теплыми , родными . Сейчас же жилище больше напоминало клетку , из которой ему всей душой хотелось вырваться на свободу , где никто не будет ему указывать , что и когда творить , как жить , как д ыша ть и как ходить . Все принятые решения будут только его собственные , и жизнь обретет новый смысл в горячо лю бимом творчестве. Единственное , что Грагит решился взять с собой,— это его инструмент , перешедший ему по наследству еще от прадеда и немного им модерниз ированный . К тому же и маленький мешочек были ссыпаны неучтенные камни , бе режно собираемые Грагитом на протяжении долгого вр е мени . Он давно уже решил , что когда-нибудь выберется из этого плена , и тогда ему могут понадобиться камни для ег о творчества на об ретенной свободе . Об этих камнях ник то не знал , поэтому никто не мог обвинить его в воровстве . Ночь прошла ужасно . Умом молодой драгол поним ал, что ему просто необходимо отдохнуть и набраться сил . Од нако никак не мог заставить себя закрыть глаза и расслаб и ться . В результате к назначенному времени сбора Граги т чувствовал себя измученным , но тем не менее совершен но не хотел спать . Около выхода из пещер он появился одним из первых и тихонечко уселся в сторонке . Скоро и все ост а льные начали подтягиваться . Как ни странно , в группе со провождения оказался и давешний Мастерок , за ч то -то так невзлюбивший Подмастерье. Заметив сторонившегося Грагита , к нему с доброй ухмылкой обратился Мастеровой Кракс : — Давай не жмись , парень , иди сюда к нам ! — И он при зывно махнул р укой , указывая на место позади себя. — Дядя , да ты что ? Что ему с нами делать , это же о б ык новенный Подмастерье ? Да и то всего лишь недавно при судили , наверное , от жалости . Сиротка все-таки ! — М асте рок , крутившийся около Мастерового Кракса , от перепол нившег о его возмущения даже покраснел. «Ничего себе , так этот малахольный , оказывается , еще и племянник моего куратора в этом путешествии ! В о т п о ездочка будет ! Интересно , а как он сам-то попал в сопр о вождающие ? Насколько я понял , никого из драголо в до звания Мас терового в это путешествие брать не планиро валось . Наверное , дядя постарался , замолвил словечко». — Прекрати немедленно , Кворд ! Он честно заслужил свое право находиться в нашем отряде . В отличие от неко торых ! Если бы не твоя мама , моя сестра , ты бы сейча с остался в пещере — выполнять нудное , но очень ответст венное задание . Так что нечего кидаться на всех , как мар гун на цепи. «С ума сойти , за меня заступился Мастеровой , да еще и придрагольно отчитал своего родного племянника ! Инте ресно , там моей маленько й пещерке обвал не грозит ? А то , может , надо было заранее все оставшиеся пожитки отта щить кому-нибудь из наиболее симпатичных знакомых . Глядишь , все целее было бы , хотя теперь это не так важно» . Немного ошарашенный таким оборотом , Грагит боч ком протиснул ся на указанное ему место и решил на вся кий случай , больше помалкивать , а отвечать , только когда его спросят. Утреннее солнце неприятно резануло по глазам . Вот нто значит всю жизнь сидеть под землей и не иметь воз можности выйти на поверхность . Если бы др аголы чаще могли о тлучаться из своих нор , сейчас не было бы так бо л ьно глазам . Свежий горный воздух разрывал легкие на ча сти . Да , конечно , со времен ушедшего за грань Мастера ювелирные изделия , изготовленные драголами , стали по льзоваться безумным спросом, так как теперь ни одно из делие не могло попасть на продажу , если не проходило же ст очайший контроль со стороны Гильдии Мастеровых . Тогда же и было заключёно с гномами соглашение о том , что работы с драгоценными камнями — это прерогатива др а голов , а сами г номы будут заниматься в основном ме та ллами . Именно поэтому и было запрещено драголам се л иться отдельно и заниматься ремеслом вне стен родных пещ ер . Соответственно и цены на изделия выставлялись са мой Гильдией , а прибыль шла на нужды всех драголов . Б л а года ря чему ни один драгол из общины никогда не го лодал и всегда имел одежду и спальное место . Но стоило ли это все лишения солнца , воздуха , вольного ветра ? Сам Грагит давно ответил себе на этот вопрос ! Через несколько минут появились гномы , дисциплин и рованно занявшие свои места в караване , и вся процессия двинулась вперед , к столице Вассариара. ГЛАВА 21 К месту нашей ночевки мы подошли уже в полной тем ноте . Спать хотелось неимоверно . Пожалуй , я даже готова была пожертвовать ужином , лишь бы меня никто не т рогал и дали отоспаться как следует . Расстелив плащ , я плашмя завалилась на него , из последних сил похлопала рукой ря дом с собой , подзывая свою пушистую грелку . Прошка не подвел , через минуту мы уже дружно храпели , тесно при жимаясь друг к другу , и что акт уально — без сновидений . Не знаю , может быть , дракон решил дать мне немного от дохнуть , а может быть , сам умаялся от такой горе-учени цы ? Утро выдалось прохладное , да еще и роса выпала . Так что проснулась я от мелкого озноба , сотрясавшего меня , как эпилепт ика в момент приступа . И , только окончатель но проснувшись , я поняла причину такого дискомфорта . Исправно гревшего меня всю ночь Прошки и след про стыл . На поляне сиротливо догорал умирающий костер , и кроме меня , злобно протирающей глаза , никого вокруг не наблюдалось . Интересно , и куда это все подевались ? Неу жели я их настолько допекла , что они решили меня бро сить и смылись , пока я спала ? Да нет , не может такого быть ! Но так или иначе , а вставать надо , иначе мне грозят ревматизм , остеохондроз и ОРВИ в при дачу . Кое-как раз мяв затекшие за ночь мышцы , я решила заняться зарядкой и отправилась по привычке в сторону от стоянки для про ведения тренировочных упражнений . Согревшись и даже немного вспотев , я вернулась на полянку и просто обомле ла . Недавно пустая , сейчас она просто кишмя кишела от развитой на ней деятельности . Как по мановению волшебной палочки , все мои спутники оказались вдруг на своих местах . Прошка лежал на моем плаще , невозмутимо выли з ываясь . Дакк подкладывал веточки в костер , заставляя его все выше и выше взметать в небо свое яркое пламя , а Ле шек деловито что-то раскладывал на земле неподалеку от костра , явно сортируя по кучкам свою добычу . Увидав меня , остановившуюся в ступоре на краю поляны , муж ская часть нашей команды как-то засуетилась , и ко мне быстренько подскочил Лешек , заискивающе заглядывая мне в глаза. — Лика , а ты уже встала ! Ты , наверное , и освежиться не против ? Здесь неподалеку есть очень неплохое озеро с чис той прозрачной водой . Тебе должно понравиться ! Давай я тебя провожу ? — И не давая мне опомниться , Лешек про фессионально взял меня под руку и потащил в сторону от костра , в глубь леса. Через пару минут я опомнилась , вырвав руку из захвата предприимчивого лешего , встала в возмущенную позу и в категорической форме потребовала у н его объяснений. — Что это вы там устрои ли ? Что еще за секреты от това рищей ? И вообще , куда это ты меня тащишь ?! Боюсь только , что эти полные чувств вопросы не до стигли цели . Совершенно не вслушиваясь в мои слова , Ле шек полегоньку подталкивал меня в нужно м для него на правлении , и через минуту передо мной открылось нео быкновенной красоты лесное озеро . Спокойная серая гладь завораживала взгляд , а окружающий его лес только подчеркивал романтический настрой пейзажа . Увидев , что я совершенно очарована и даже забыла читать нотации на тему некорректного поведения некоторых личностей , Ле шек пробормотал что-то типа : «Ну ты здесь искупайся пока , я зайду за тобой попозже»,— и испарился в неизвест ном направлении. Решив не особенно заморачиваться , тем более когда пе редо мной было такое роскошество , я быстро разделась и , осторожно потрогав воду — была просто чудо ! — с востор гом окунулась с головой . В меру теплая и в меру прохлад ная , вода была чистая , как слеза младенца . И только очу тившись на середине озера , я внез апно вспомнила о похо жей ситуации , когда сексуально озабоченный водяной пи тался сделать из меня что-то типа своей «младшей жены» . Правда , вспомнив о кольце и проверив его наличие на своем пальце , я немного успокоилась и предалась отдыху в полном смысле э того слова . Я ныряла , кувыркалась , соб и рала кувшинки , а под конец просто легла на спину и рас слабилась , глядя в синее небо и неспешно плывущие по нему облака. Накупавшись вдоволь , я оделась и почувствовала жут кий голод . Ну еще бы ! Ведь со вчерашнего дня росинки ма ковой не было во рту . Откуда-то потянуло съестным , и , н е дожидаясь Лешека , который почему-то не откликался на мои крики , я направилась в сторону доносящихся арома тов . Пройдя несколько шагов , я нос к носу столкнулась с деловито шагавшим мне навс тречу Лешеком. — О , Лика , я смотрю , ты уже накупалась ? А я за тобой ! Пошли , а то уже завтрак стынет.— И он хитро посмотрел на меня. Вопросов у меня , конечно , была куча-мала , но при сло ве «завтрак» все улетучилось из головы , словно выдутое ветром , и я безр опотно позволила отвести себя на нашу стоянку , так как сама вряд ли нашла бы дорогу , не поплу тав предварительно пару часов по лесу. На поляне меня ждал поистине королевский завтрак — предварительно в чем-то замаринованное , запеченное на костре и обложенно е лесными ягодами и травами мясо . Когда я попробовала , то в течение двадцати минут — именно столько мне потребовалось , чтобы понять , что бо льше ни кусочка не в силах проглотить, — я не только гово рить , даже мычать не могла . Настолько это было вкусно . Во время столь лихорадочного поглощения пищи мои ре бята сидели и вяло ковырялись в своих порциях этого ч у десного блюда , но зато с нескрываемым восторгом набл ю дали за моим обжорством. — Ну и что все это зна чит ? — После такого завтрака же лание выяснять отношен ия отпало само собой , но интерес к тому , что творится за моей спиной , естественно , остался. — Неужели ты так ничего и не поняла ? Кажется , мы тебя немного перехвалили , вернее , твою сообразитель ность ! — При этих словах Дакк имел вид всемирного пре восходств а и полного довольства собой. Вот ненавижу , когда , разговаривая со мной , кто-то счи тает себя умнее всех и просто снисходит до общения . Не знаю , как там на самом деле , но все внешние проявления снобизма были налицо , вернее , на лице . Та же самодово льная ух мылка и загадочный взгляд — мол , я-то знаю , а вот ты попробуй догадайся . Все благодушие улетучилось в мгновение ока. Заметив резкую перемену в моем настроении и посчи тав за благо перестраховаться , Дакк тут же изменил свое поведение. — Ликуша , да мы все вм есте решили сделать тебе при ятное ! Вот и отправились с утра пораньше по делам , пока ты спала . Даже Проша решил поучаствовать , как будто по нял нашу задумку . Ведь это именно он пошел на охоту и добыл-таки где-то вполне приличное мясо , Лешек натас кал всяки х корешков и травок , ну а я занялся костром и го товкой . Надеюсь , что тебе понравился наш сюрприз ? Сказать , что мне стало стыдно , это ничего не сказать . Ребята хотели сделать мне приятное , а я начала подозре вать их непонятно в чем . Ну я и свинья ! Видимо , на меня переход через это поганое болото так подействовал , нады шалась всякой гадостью , вот дурные мысли и лезут в мою непутевую голову . Пришлось срочно извиняться перед всеми сразу и каждым в отдельности , а заодно и благода рить за такую неожиданную заботу о своей персоне . В ре зультате все довольны , даже Прошка , умывая лапой уса тую морду , очень хитро поглядывал на меня и , казалось , улыбался . После того как все так просто разрешилось , мы упаковали остатки еды в сумки и тронулись в путь . Про шка опять убежа л куда-то по своим делам . На этот раз я не стала его задерживать , пусть бежит , главное , чтобы вече ром вернулся ко мне . Должна же я об кого-то греться но чью. Дальнейшее наше путешествие проходило без особых осложнений , если не считать того , что «малыш» ум удрялся расти буквально по минутам как на дрожжах . Через полто ры недели нашего путешествия Проша практически срав нялся по размеру со своей матерью . По крайней мере , я бо льшой разницы между ними не находила , ну , может быть , Прохор был немножечко мельче и субтильней . Но , думаю , со временем и эта разница исчезнет . Все-таки Прошенька пока еще растущий организм , а вот когда он достигая окончательного своего размера , вот тогда и начнет мате реть . Даже страшно себе представить , до каких габаритов может дорасти мое случайное приобретение . И как я смогу его прокормить в городских условиях , если он сейчас съе дает каждый день по десять — двадцать килограммов мяса , а ведь он пока что растет и набирает мышечную массу . Хо рошо хоть , что в лесу сам охотится , да еще и в сю нашу гоп-компанию умудряется кормить . Ну ладно , как гово рится , будем решать проблемы по мере их поступления . Хорошо бы , чтоб их было поменьше , проблем этих . И так уже выше крыши те , что свалились на мою голову. К концу второй недели мы вплотную приблиз ились к торговому тракту , но сразу выйти на него и показаться людям все же не решились . Неподалеку обнаружилось подходящее место для стоянки , чем мы и воспользовались . Перекусив тем , что оставалось из припасов , провели военный совет . Перед нами встала насу щная проблема : как пробраться в город , не привлекая ничьего внимания . И вторая , вытекающая из первой,— это где нам устроиться в городе , чтобы хватило средств и на съем помещения , и на прокорм всей нашей компании , и желательно на возмож но более длительный срок , потому как по поводу подра ботки и пополнения золотого запаса пока никаких идей не было . Ну ладно , допустим , вторую проблему пока мо жно отложить на потом , когда доберемся до города и немного осмотримся . А вот первая стояла во всей своей красе , и ре ш ать ее надо было незамедлительно. Вспомнив о предложении Дакка помочь Прохору зама скироваться под охранного трарга , сразу же решили и по экспериментировать . Для чего в течение получаса я пыта лась втолковать ему , что от него требуется . Не сказать , чтоб он меня не понял , просто никак , по-моему , не мог взять в толк , чем плоха его нынешняя внешность . И только когда я догадалась ему объяснить , чем конкретно мне мо жет грозить Появление в городе в сопровождении Прошки в его нынешнем виде , мой «котик» , согласно р ыкнув , раз вернулся к терпеливо ожидавшему конца нашего общения Дакку . Судя по напряженному лицу Дакка , передача ин формации проходила не совсем гладко , и я очень пережи вала , сумеет ли он правильно сформировать образ и сти ль поведения траргов моему Прошке . Все-таки кса-рдон ни как не отвечал Дакку , и о том , что это не просто игра в гля делки , можно было догадаться только по чрезмерно вни мательному взгляду этой большой кошки . Минут через пятнадцать — двадцать Прошка отошел в сторону и оку тался серебристым сиянием от усов до кончика хвоста . Пара минут , и передо мной предстал совершенно другой кот , если сравнивать по меркам моего мира , более напоми нающий своей комплекцией не тигра , а леопарда , разве что без пятен . Вообще по поводу его нынешнего окраса разгов ор особый . Насколько я припоминаю наш прошлый разг ово р о боевых траргах , их расцветка должна ограничи ваться разными оттенками серого цвета , а вот нынешний цвет Прошкиной шкуры «немного» не соответствовал вы шеозначенным стандартам . Если в натуральном свое м об лике его шкура переливалась матовым серебром , то сейчас передо мной стоял огромный , массивный кот абсолютно черного цвета , по-м ое му , даже с оттенком антрацита. — Лика , объясни своему охраннику , чтоб он не выпенд ривался и немедленно поменял черный цве т на какой-ни будь серенький . Да и размером мог бы стать немножечко поменьше , а то прямо гигант какой-то . Тем более что я ему уже все доходчиво объяснял , но он предпочитает делать по-своему , совсем как ты.— Дакк скептически рассматри вал замаскированного к са-рдона. Я укоризненно посмотрела на Прошку. — Ну ты же взрослый мальчик , почему не сделать , как дядя Дакк советует ? Он же нам только хорошего желает , а ты противишься. Внезапно откуда-то извне в голову пришла оформлен ная мысль в качестве ответа на мои об винения . Нет , ска зать о том , что я слышала у себя в голове чей-то голос , я не могу . Это было больше похоже именно на мои мысли , то лько пришедшие откуда-то со стороны , как будто разгова риваешь сам с собой . Судя по рассказу Дакка , у него все было совсем н е так . Он просто мысленно рассказывал , до полняя образами ту информацию , которую должен был передать Прошке , и внутренне чувствовал , что его внима тельно слушают . Я же смогла не только передать свои мыс ли и чувства Прошке , но и получить от него вполне понят ный ответ. Ничего не получится , Дакк . Проша наотрез отказывается быть абсолютно таким же , как обыкновенные трар ги . Он говорит , что маскировка под трарга и так ущемляет его гордость , поэтому , если уж придется оставаться в этом облике , тогда только с услови ем некоторых выдающихся отличий. — Что , у вас уже и ментальная связь установилась ? — Дакк уважительно посмотрел на Прошу.— Ну ты даешь ! Не слишком ли быстро развиваешься ? Смотри , как бы не во вред самому себе . Ты не думай , наша Лика не беспо мощна , я ее в обиду не дам , да и она сама кое-что уже мо жет. Прошка внимательно выслушал Дакка , а затем у меня в голове пронесся ветерок чужих мыслей. — Дакк , Прошка очень ценит твою заботу , но он уве рен , что поступает правильно. — Ну ладно . Хочется ему быть исключите льным , пус кай будет . Только ты , Лика , должна быть готова к тому , что твой трарг будет привлекать к себе повышенное внимание и , вполне вероятно , ты можешь получить не одно предло жение о его продаже . Такого необычного трарга многим могут захотеть приобрест и во чтобы то ни стало . Мой тебе совет , сразу отвечай всем желающим , что твой трарг завя зан только на тебе , а ты сама его воспитывала с самого дет ства и никого другого он не послушает . Надеюсь , тебя в конце концов все-таки оставят в покое . Дакк с сомнение м покачал головой. — Хорошо , с одной проблемой мы худо-бедно разобра лись . А вот что нам делать с лешим ? — задумчиво произнес вампир.— Хотя королевство Таринф и является достаточ но лояльным ко всем разумным расам , живущим в нашем мире , все-таки появление в главной его столице настояще го лешего может вызвать определенный переполох . Вот если его зачислят на учебу в Академию , тогда никто не сможет тыкать в него пальцем , и даже городская стража бу дет бессильна вышвырнуть его из города . Все учащиеся в Академи и неприкосновенны и подчиняются только Сове ту , заседающему в Башне Магов . Но все это будет только в случае его поступления ! А чтобы попробовать поступить, ему требуется проникнуть в город и не быть вышвырнутым из него сразу же . Даже и не знаю , что можно пр идумать в этой ситуации.— Дакк развел руками. Ну что ж , придется мне поднапрячь свои мозги и выдать какое-нибудь решение . Не могу же я действительно оста вить бедного лешего один на один с его проблемой . Все-таки за две недели путешествия по лесу он показа л себя очень даже неплохим парнем . Да и тяготы совм естно го пути сближают людей , как показывает практика , и не только людей , и бросить его сейчас — было бы не по-това рищески. Так , ладно , что мы имеем ? А имеем мы небольшого ле шего , внешним видом очень напо минающего человека , с некоторыми отличиями в виде густой растительности по всему телу и достаточно длинных ушей . Что можно со всем этим сделать ? — Дакк , скажи , а нормальную человеческую одежду, только небольшого размера , как раз на нашего Лешека , ре ально достать ? Дакк оценивающе осмотрел засмущавшегося Лешека. — Ну в принципе можно , только гарантировать качест во этой одежды я не берусь . А что конкретно тебе нужно ? — Штаны посвободнее , рубаху навыпуск , обязательно плащ и какой-нибудь головной убор побольше . Да , еще и обувь какая-то пригодилась бы и бритва. — Ладно , завтра я все это достану , только денежкой по делись уже . А то захапала себе все , а я хожу , как попрошай ка какой-то. — Без проблем. Достав мешочек с золотыми , я разделила их на пять час тей и по од ной пятой протянула Дакку и Лешеку . Леший не ожидал от меня такого шага и заметно смутился от прояв ленной щедрости . Даже не хотел сначала брать , но я нич е го и слушать не стала и попросту всучила ему его долю. — А почему ты поделила на пять частей ? Из каки х сооб ражений ? — Дакк задумчиво рассматривал несколько зо лотых , полученных им от меня. — Если ты умеешь считать , то нас сейчас в команде чет веро , включая Прошку . Надеюсь , возражений не будет ? — Ли чно я считаю Прошу таким же полноценным членом команды , к ак и все остальные , а поэтому он также имеет право на свою долю , которая на всякий случай будет хра ниться у меня . Ну а пятая часть называется резервный фонд . В случае непредвиденных расходов можно будет по крывать траты именно из этой части , что мы сейчас и сде лаем . Поэтому я выдаю тебе дополнительные монеты именно из этой части на приобретение одежды для Лешека и экипировки для моего боевого трарга . Надеюсь , этого хватит. Как ни странно , никаких возражений по поводу моих действий не последовало . Ну что ж , значит , Дакк нашел их справедливыми и полностью удовлетворился моими объ яснениями. — Лешек , тебе придется нем ного сбрить свою растите льность с рук и лица . Не переживай , это ненадолго . Как то лько пройдешь вступительные экзамены , сможешь опять отрастить свои волосья и сразу станешь таким же неповто римым мачо , как и сейчас . Учти , возражения не принима ются , поэтому можешь даже не начинать ! — Мой непрере каемый тон в совокупности со строгим видом оборвали на корню все возражения бедного лешего . Тот только было открыл рот , видимо , чтобы привести аргументы в защиту своего волосяного покрова , да так и захлопнул его , ничего и не сказав. ГЛАВА 22 Судьба дала тебе урок, наука впрок пошла. Теперь ты сам себе пророк, сжимает меч рука. Они были в пути уже четыре дня , а Арант все не мог определить свое отношение к этому человеку . С одной сто роны , тот приходился ему хозяином , или безраздельным господином , это уже кому как нравится . С другой сторо ны , вел себя достаточно корректно и не нагружал сверх того , что делал и другие члены их небольшого отряда . Бо лее того , в первый же день , отойдя на расстояние дневного перехода от столицы королевства Бармингам — Бармы , Тармар (так он себя назвал ) самолично сбил металличе ский ошейник и с непонятной б резгливостью выбросил его в ближайшие кусты . Тем не менее ритуальная фраза о свободе и правах не была произнесена , а значит , и осво бождения от ненавистного рабства не произошло . В этом королевстве можно было попасть в рабство по разным причинам , и причин этих было не счесть . Но , е сли при на сильственном пленении еще можно было освободиться , просто сбежав , то , дав клятву о передаче жизни и свободы , закрепленную кровью , самому разорвать ее было невоз можно . Отступник погибал сразу же в неимоверных муче ниях , но не это останавливало А ранта . Собственная смерть его уже давно не страшила . Хуже всего бесчестье , ложаще еся на род отступника , и страдания , которые будут испы тывать все первенцы этого рода . Как же глупо он попался в сети своей самонадеянности ! И вот уже долгих пять лет вы нужд енно пожинает плоды своего опрометчивого поступ ка молодости . Долгих пять лет унизительного рабства и не возможности уйти из жизни по собственному желанию , чтобы кровью смыть этот позор. — Арант , на тебе устройство стоянки и лошади . Легард и я отправляемся на охоту , а ты , Майхор , проверишь пери метр. — Раздав всем указания , Тармар легко соскочил со своего коня , бросил поводья Аранту и , призывно махнув рукой молодому воину , скрылся в ближайших кустах. В принципе все верно . Все при деле и все заняты не ме ньше , чем сам Арант . Только вот статус его в отряде никак нельзя было определить с достоверностью . То ли раб , то ли оруженосец , то ли слуга , а может , еще кто . Хотя нет , на оруженосца он не тянет , оружия-то ему так и не доверили . Хотя обижаться на это было бы г лупо . Кто он есть ? Раб , от которого непонятно чего можно ожидать . Наверное , в та кой ситуации и он не стал бы доверять первому встречно му , каким бы хорошим тот ни казался . Единственное , что точно знал Арант,— это то , что и держать кого-либо в рабах он ник огда не стал бы . Хуже этого Арант не мог себе даже ничего представить. Взяв лошадей под уздцы , он обтер травой им бока и не много поводил по поляне . Сообщив Майхору , что ведет их к ближайшему ручью напоить , Арант уверенно повернул на восток . С самого детст ва у него была одна особенность . Он мог найти общий язык практически с любым живым существом , если оно ему нравилось , а лошадей Арант осо бенно любил . В той , свободной , жизни у Аранта остался верный конь , отпущенный им на волю . Собственно гово ря , лошади т емных дроу уже не были лошадьми в прямом смысле этого слова . Это разумные существа , обладающие очень сильной телепатической связью со своим наездни ком . Они мо гут чувствовать его на расстоянии и при необ ходимости очень быстро перемещаться , совершая гигант ские прыжки и используя пространственные складки . Да и внешностью они немного отличались от всех других , обыкновенных , лошадей . Они были всеядны , очень долго жили , никогда никого не слушались , кроме раз и навсегда выбранного ими наездника , который со време нем стано вился другом , братом , второй неразделимой половиной. Арант вспоминал свою первую встречу с Вихрем . Каж дый дроу в один прекрасный момент начинал ощущать ка кой-то зов , тоску мятущейся души . Это был самый верный признак , что где-то появился твой к оргал — так дроу назы вали своих лошадей. Почувствовав такой зов , Арант вышел на лесную опуш ку , в нетерпении осматриваясь по сторонам и каждую ми нуту ожидая появления своего коргала . Гадая про себя , ка ким-то он будет , его друг на всю жизнь ? Как ни был А рант настороже , а все равно пропустил его появление . Услышав за спиной осторожное фырканье , он резко развернулся и уставился в хитрые глаза абсолютно черного коргала с яр ко-рыжей , как огонь , гривой . Какой же он красивый ! Сде лав шаг навстречу друг другу , А рант осторожно обнял Вих ря за шею , а тот в свою очередь доверчиво положил голову на плечо молодого дроу . Имя Вихрь пришло в голову вне запно , и коргал сразу же с ним согласился . Ощущение по коя и уверенности воцарилось в душе , когда молодой дроу Арант — н аследник правящего дома дроу , нашел своего коргала . Как же давно это было ! Отгоняя нахлынувшие воспоминания , Арант потрепал за холку коня своего хозяина . Ручей оказался достаточно глубоким и чистым . Напоив лошадей , Арант разделся и искупался сам , тщательно выстирав свои штаны и рубаху . Надев еще мокрую одежду , он пошел обратно , собирая по дороге хворост для будущего костра. Запалив огонь и развесив мокрые вещи для просушки , Арант заварил чай из лесных трав , в изобилии покрывав ших поляну . Часа через два поя вились Тармар с Легардом . Судя по всему , охота прошла не очень успешно . Вся добы ча состояла из пары лесных голубей да одного худого зай ца , которого разве что в суп пустить для запаха . Внутренне усмехнувшись , Арант молча взял принесенную добычу и пошел к ручью — потрошить и разделывать . Заодно и воды нужно было принести для похлебки. Возвращаясь обратно , около стоянки Арант приостано вился , невольно услышав часть разговора , в котором шла речь о нем . Собеседники обсуждали его , и Легард — креп кий мужчина сор ока лет с абсолютно седыми волосами , высказывал свои опасения : — Тармар , ты п ойми меня правильно . Я не говорю , что ты совершаешь необдуманные поступки , но , может быть , ты ошибаешься в этом парне , и он совсем не такой , каким тебе показался ? Он бывший раб , и ты не знаешь , какого он рода , как угодил в рабство и почему соплеменники не вы купили его сразу же . Насколько я знаю , дроу никогда не оставляют своих в беде , а этот парень находится в рабстве уже несколько лет . Тебе не кажется это странным ? Мое тебе предл ожение : дай ему немного денег , и пусть идет на все четыре стороны . Не стоит подвергать опасности все наше предприятие. — Я благодарю тебя за совет , но думаю , что относитель но этого парня ты неправ . Я очень ценю тебя , Легард , и ты это знаешь . Ты всегда был моим наставником , учителем и очень близким человеком . Что-то есть в этом парне , что заставляет меня доверять ему . Я практически уверен , что он ничего не сделает во вред нам , если мы в свою очередь будем честны с ним . Более того , он заинтересовал меня как человек с очень необычной судьбой . Я не держу его наси льно , но и гнать от себя не буду . Если хочет , пусть идет пока с нами , а дальше посмотрим . Мне кажется , что он нам еще пригодится , а я привык доверять своим предчув ствиям . Ты же знаешь , я почти никогда не ошибался.— Тармар примирительно улыбнулся своему дядьке. — Вот именно , что почти ! Ладно , делай , как считаешь нуж ным , но лично я буду за ним присматривать , да и тебе не помешает быть настороже.— Легард достал кружки и разлил го рячий травяной отвар. Поня в , что основной разговор закончился и ничего бо лее интересного он не услышит , Арант специально громко хрустнул веткой и вышел к костру . Только одна мысль би лась у него в голове . Что там Легард говорил по поводу бывшего раба ? Но ведь он не бывший , а очень даже насто ящий раб ! Не может же быть такое , чтобы Тармар не знал ритуальную фразу , разрывающую связь раба и его хозя и на ? И тут Аранта осенило : да ведь Тармар не может знать, каким образом он угодил в рабство и что его тут держит до сих пор . Если он хочет освободиться , он должен найти подходящий момент и рассказать Тармару о своей пробле ме . Осталось только застать его одного , чтоб можно было спокойно поговорить. С безумно колотящимся сердцем и заново вспыхнув шей надеждой на новую жизнь Арант прошел к кос тру и занялся готовкой , ни на кого не глядя , боясь выдать свое волнение . До самого сна ему так и не удалось остаться с Тармаром наедине . Поэтому , когда было распределено ночное дежурство и , как всегда , Аранта обошли в этом от ветственном деле , он про себя решил попробовать погово рить с Тармаром в его смену . На первое дежурство заступал Майхор , Тармар же должен был стоять на страже в середи не ночи , поэтому и он , и Легард решили укладываться спать сразу же после ужина . Завернувшись в плащ , Тармар улегся в с тороне от костра , в тени кустов . Арант и сам так делал частенько , поэтому он не мог не оценить степени подготовки Тармара и грамотности его поведения во вре мя похода по незнакомым местам . Ведь даже если против ник сумеет обойти часового , то единственного, кого он сможет увидеть,— это Легарда , лежащего у костра . После яркого пламени глаза недоброжелателя вряд ли в состоя нии засечь еще одного человека , лежащего в тени . Таким образом , их команда получала дополнительный шанс на выживание в случае нападения вр агов. Устроившись неподалеку от своего хозяина , Арант за крыл глаза и притворился спящим . Дождавшись смены Тармара , он тихонько встал со своего места и неслышным шагом направился в сторону схрона часового . Не доходя немного , он специально переломил ветку , чтобы обозна чить свое присутствие. — Тармар , не стреляй , это я , Арант. — Тихий шепот в ночном лесу прозвучал неожиданно громко и отчетливо. — Я вижу , что это ты . Что , тебе не спится ? Или что-то нужно ? — Тармар испытующе вглядывался в темный силу эт своего бывшего раба. — Я хотел бы поговорить . Помнишь , когда мы только зашли в лес , ты снял с меня рабский ошейник и выкинул его ? Зачем ты это сделал ? — Зачем ? Да я и сам не знаю . Наверное , потому , что не навижу рабство , хотя и родился в Барме , где это обычное я вление . Мне показалось , что ты достоин быть свобод ным , несмотря на то , что у тебя было в прошлом . Поэтому ты можешь считать себя абсолютно свободным и совер шенно не обязанным следовать за нами. Тармар замолчал , ожидая ответа или какой-то реакции на свои слова . И тем более был поражен , услышав совсем не то , что предполагал. Арант глубоко вздохнул и , наконец решившись , обра тился к Тармару : — Я не могу считать себя свободным , так как ты до сих пор являешься моим господином и хозяином.— Эти слова Аранту яв но д авались очень тяжело . Он их проговорил буквально через силу , как будто выплюнул какую-то га дость изо рта.— Ты можешь меня освободить , только разо рвав клятву крови , данную мной пять лет назад . А до этого я буду считаться рабом и просто вещью.— Арант гор ько усмехнулся и с вызовом посмотрел на Тармара. Даже в темноте было видно , как сошлись его брови на переносице , а взгляд , упершись в Аранта , буквально про жигал насквозь. — Я не стану спрашивать , парень , что заставило тебя дать такую страшную клятву . Если захочешь и посчитаешь меня достойным твоего доверия , то расскажешь сам . Я , к сожалению , не помню точно , как правильно нужно прове сти ритуал освобождения тебя от клятвы , но если ты мне подскажешь , то я готов освободить тебя от нее хоть сейчас . Жаль , что я не знал об этом раньше , в противном случае ты давно уже был бы свободным человеком. — Наверное , ты имеешь право знать правду , и , хоть ты и не настаиваешь , я считаю , что просто должен все расска зать тебе до того , как ты примешь решение. Пять лет назад я в стретил одну девушку и полюбил ее . Она была эльфийкой из знатной семьи и входила в Дом Ут ренней Росы . Но наши кланы враждовали , и тогда мы ре шили провести ритуал , который должен был навеки свя зать наши судьбы , несмотря ни на что . В момент проведе ния обр яда появились воины из ее клана , а когда пришла ее очередь произнести свою часть клятвы , обряд был прерван , в результате чего девушка погибла , а в ее смерти об винили меня . Прерванный обряд связи двух судеб извра тился в страшную клятву практически вечного рабства . Отец девушки как ее прямой преемник в один миг превра тился в хозяина и моего повелителя , чем он и воспользо вался . В отместку за проявленное своеволие и осквернение чести и имени благородной эльфийской семьи я был про дан за символическую плату самому жадному трактирщи ку в обмен на клятвенное обещание под страхом смерти никому не продавать меня и не отпускать на волю . Отпус тив меня на волю , ты получаешь кучу врагов в лице пред ставителей Дома Утренней Росы . Подумай , нужно ли тебе это ? — Все мы совершаем ошибки в молодости , но далеко не все расплачиваются так страшно , как ты . Даже если ты и был в чем-то виноват , то уже давно искупил свою вину. Хотя лично мое мнение — в любви всегда есть несколько граней и не всегда один виноватый . Если та девушка тебя полюбила , то это был ее выбор , и не совсем честно наказы вать тебя одного . По крайней мере , я никому не давал ни каких обещаний и тем более не был связан с эльфами клят вой , а потому мое решение — это только мое решение. Тармар засучил рукав : — Если я что-то забуду , ты должен будешь мне подска зать , чтобы ритуал прошел так , как нужно. С бешено колотящимся сердцем Арант вытащил узкий нож из черной гномьей стали , который хранил все эти дол гие пять лет и никому его не показывал , считая единствен ной лич ной вещью , оставшейся у него с времен , когда он был свободен . Этот нож когда-то участвовал в ритуале об ращения Аранта в раба , теперь ему предстояло исправить допущенную несправедливость и освободить его. Тихий напевный речитатив вплетался в шелест листвы, органично сливаясь со звуками ночного леса . В нем было все , что бывает в ночном лесу : и обещание покоя , и будо ражащее кровь ощущение опасности , и единение с приро дой . Арант легко полоснул по запястью остро отточенной сталью и передал нож Тармару . Повтор ив ту же операцию , Тармар произнес ритуальную фразу отказа от владения жизнью и свободой Аранта . Красные капли крови молодо го дроу и воина смешались и упали на темную землю при свете луны . Одно долгое мгновение ничего не происходи ло , а потом ... Яркий лун ный свет залил все пространство вокруг этой необычной пары , очертив практически ров ный круг , пр име рно двух метров в диаметре . Порезы на ру ках затянулись прямо н а г лазах , оставив после себя два серповидных тонких ш рам ика . Если приложить одну руку к другой , получался абсолютно ровный круг , похожий на луну , светившую в эту ночь на небе. Арант с изумлением рассматривал бледный шрам , оставшийся у него после проведения обряда. — Тармар , после первого обряда с моей предполагае мой невестой у меня не осталось ник аких отметок , а сейчас и у тебя , и у меня остался след луны . Ты понимаешь , что это значит ? — Кажется , начинаю догадываться. — Твоя и моя линии жизни переплелись , и бог и решили соединить наши судьбы для каких-то испытаний . Я не знал , что такое может быть , и наче никогда бы не решился попросить тебя о проведении обряда. — Арант виновато посмотрел на воина. — Не переживай ты так . Значит , это было предначерта но свыше . Не зря же я оказался в тот момент именно на этом постоялом дворе . Я ни о чем не жалею и тебе н е сове тую . Скоро меня сменит Легард , думаю , им не стоит знать о том , что только что произошло . Так что иди спать , завтра еще будет время обо всем подумать. — Спасибо тебе за твое благородство , Тармар . Я поста раюсь , чтобы ты не пожалел о своем поступке ни когда. — Прислонив правую руку к левому плечу , Арант покло нился с достоинством наследного принца. ГЛАВА 23 Ночь прошла спокойно , а утром , после легкого завтра ка , Дакк отправился за нужными нам вещами . Я решила провести этот день с пользой и , вызнав у Л ешека местона хождение какого-либо водоема с чистой водой , пошла приводить себя в порядок . Леший , узнав о моем желании как следует вымыться , притащил какие-то корешки , само лично мелко настругал их и порекомендовал использовать вместо мыла . Он уверил меня, что они отлично мылятся и хорошо отмывают всю грязь . Обрадовавшись такому бо гатству , я заодно прихватила с собой всю грязную одежду для стирки и моего Прошку в качестве сопровождающего. Прибыв на место , первым делом искупалась сама , хоро шенько отдраив с себя пот и грязь . Лешек не подвел , корни мылились великолепно , и даже волосы , вымытые с этими корешками , стали на ощупь более мягкими и шелковисты ми . Короче , все то же самое , что обещает нам реклама лю бого шампуня в моем мире , но чего , как правило , не п ро исходит . Надо будет Лешеку заказать затариться этими ко решками про запас и аккуратненько так его повыспраши вать , может , он еще чего полезного знает , а нам не говорит ? Накупавшись вдоволь и полюбовавшись на свои волосы , с тяжким вздохом принялась за ст и р ку . Сказать , что вещи были грязные,— значит ничего не сказать . Лично мои штаны после перехода через болото просто стояли ко лом от налипшей на них грязи . Стирка затянулась на до статочно продолжительное время , пока я наконец-то не осталась удовлетворена ре зультатом . Развесив вещи по со седним кустикам и осмотрев себя , с грустью констатиро вала , что придется мыться еще раз . Не сказать , чтобы мне так уж надоели эти водные процедуры , просто после столь продолжительного бултыхания в воде разыгрался звер ский ап петит. В животе громко бурчало от голода . Внезапно вспомни лось , что еды-то у нас не осталось , одна надежда , что Дакк догадается прикупить провизии в деревне . Мимоходом по чесав развалившегося на берегу Прошку , я поделилась с ним своими опасениями остаться голодной . Впрочем , лад но , если нечего будет есть , буду сосать лапу , как медведь во время спячки. Одевшись , я упаковала развешенные вещи в тючок и расчесала изрядно отросшие волосы . Вроде и не так долго я здесь пробыла , а вот поди ж ты , за эти несколько не дель волосы успели отрасти сантиметров на десять . Воздух здесь такой полезный , что ли ? Пока я собиралась , Прошка полез в воду , наверное , тоже искупаться решил . Когда я полностью оказалась го това идти к месту стоянки , окликнула своего сопровожда ющего — гл ядь , а Прошки нет . Нырнул ! Когда его морда показалась из воды , в зубах у него билась огромная рыби на . Я так и ахнула . Прошка вышел на берег , положил рыбу на землю и встряхнулся так , что мелкие брызги окутали его радужным облаком. — Это что же , ты ради меня решил порыбачить , чтобы я не осталась голодной ? Ты же мой хороший , дай я тебя рас целую ! — От избытка чувств я обняла п у ши стого спасителя моего желудка и поцеловала в нос , пахнущий речной р ы бой. Утробно урча , Прошка подтолкнул меня носом к бер е гу , и я с у дивлением обнаружила в сторонке целую гор у сверкающей серебристой чешуей на солнце разнокалибер ной рыбы . И когда он только успел все это наловить ? При шлось срочно вспоминать детство . Сломав парочку дли н ных тонких веток , я пропустила их через жабры и собрал всю рыбу в две довольно объемистые с вя зки . Настроени е заиграло всеми красками . Ну еще бы ! На улице тепло , лето , я хорошо выспалась , искупалась , вещи все чистые , а теперь еще и появились шансы хорошо и вкусно покушать . Придя к нашей стоянке , увидела , что Д акка до сих пор нет . Ну что ж , неизвестно , когда он еще появится , а ку шать уже хочется — просто невмоготу. — Эй , Лешек , ты , случаем , не умеешь запекать рыбку н а костре ? А то в этом смысле у меня некоторый пробел в об разовании. — О чем речь , сейчас я такую рыбку сварганю , пал ь ч и ки оближешь . Только ты мне немного помоги , я скажу , что нужно делать. — И леший завалил меня целой горой ка ких-то , беловатого цвета , корешков , наказав аккуратно все почистить и сполоснуть . Делать нечего , пришлось под чиняться. Что у ж он там делал с рыбой , сказать в точности не бе русь . Видела только краем глаза , как чем-то ее натирал и посыпал . Забрал у меня почищенные корешки и напихал внутрь уже полностью подготовленной рыбы , даже каждой в рот засунул по корешку . Потом самые крупны е рыбины завернул по отдельности в листья какого-то растения , по хожего на лопух . Обмазал глиной и закопал в углях . Я сиде ла , как на иголках . Во-первых , очень хотелось есть , а во-вторых , меня терзало жуткое любопытство . Интересно , насколько велик кулинарн ый талант нашего лешего и можно ли будет это употреблять в пишу ? Через какое-то время , когда я решила , что желудочный сок окончательно переварил мой желудок , Лешек с таин ственным видом разгреб угли и вытащил на свет божий не сколько комков серовато-черног о цвета . Меня чуть не стошнило , но , к счастью , это была всего лиш ь запекшаяся глина . Зато когда он счистил все это и развернул лопухи , поползший по поляне запах мог поднять и мертвого . Са мое интересное , что строго к началу дележа заявился и наш пропавший добытчик . Зря я про него плохо подумала , он притащил мешок , где , кроме заказанных вещей , оказалась куча разнообразной снеди , правда , при наличии та-акой рыбы мне уже было все равно , что у него там , в мешке . По сыпав рыбку какими-то пахучими пряными травами , Ле шек торжественно подал мне свое произведение на листе лопуха. — А голодающему вампиру здесь ничего не подают ? Неужели я не заслужил хоть маленький кусочек этого оду ряюще пахнущего яства ? — Дакк сделал вид , что обиделся , не забывая принюхиваться к дон осящимся ароматам и сглатывать слюни. — Мчав , мняв , мняв ... а , собственно , в чем дело ? На сколько я помню , ты рыбу не ешь ! Ну и чего тебе надобно, старче ? — С набитым ртом я еле-еле смогла выговори ть эти бесхитростные фразы . Чтобы не быть несправед л и в ой жа диной , перед тем как начать есть самой , самую крупную рыбину я положила перед облизывающимся Прошкой , несмотря на укоризненные взгляды Лешека . Пусть смот рит , сколько влезет , в конце концов , если бы не мой Про шенька , и готовить было бы не из чего. — Ну-у , т ы знаешь , в се-таки , благодаря тебе , я не со всем обычный вампир и мог бы попробовать питаться и рыбой . Тем более такой ! — Дакк шумно сглотнул набежа в шую слюну и уставился голодным взглядом мне в рот. — Не вижу смысла ! — нагло заявила я , совершенно иг норируя жалобные взгляды голодного вампира.— Как ку шал мясцо , так и кушай дальше , а с рыбкой мы как-нибуд ь и сами справимся.— Я гр омко облизнула пальцы от стека ющего по ним сока. — У-у , садисты ! А ну , быстро выдай мне мою долю рыбы ! — Злобно скрюченными пальцами Дакк потянулся к спокойно вкушавшему Лешеку , отчего тот подавился и долго не мог прийти в себя . Пришлось и мне кулаком по хлоп ать по спине лешему , который никак не мог откашля ться , отчего тот чуть было не свалился в костер. — Да бери , не жалко,— успокоив Ле шека , сказала я.— У нас этой рыбы целая куча , на всех хватит , благодаря Про шке . Он сегодня в качестве рыбака выступил . А от тебя , Дакк , я такого не ожидала . Кидаться на человека — тьфу ты , на бедного лешего — из-за какой-то рыбы ! — Да ладно тебе ! Я ведь ни кого не покусал ! От вас по-другому было не допроситься еды , а бедный вампир , между прочим , целый день голодный . И вообще , если вы будете так готовить , то я готов полностью перейти на рыб у и есть ее хоть каждый день ! — Жадно обсасывая хвостизм Дакк плотоядн о поглядывал уже на следующую порцию. — Ну вас ! Ненормальные какие-то . Один кидается , каш дикий грурт , а другая , вместо того чтобы заступиться , еще и драться лезет. — Бормоча и бросая на нас косые взгляды , леший забрал свою порцию рыбы и перебрался , от гре ха подальше , к кустикам на краю поляны. Наевшись до отвала , я от щедрот выдала Прошке еще п а ру рыбин поменьше . Все равно такого крутяка не накор мишь , так что ему эта рыбка , как мне леденец . Примерно та к он эту рыбку и лопал . Сначала облизывал со всех сто рон , а потом потихоньку , тщательно пережевывая , очень медленно смаковал . Когда с обедом было покончено , я подступилась к Дакку с допросом . Очень скоро выясни лось , что до города — рукой подать , максимум дня три-че т ыре ходу , что здесь рядом пролегает очень оживленный т ракт , по которому постоянно проходят торговые карава ны. Немного подумали и решили постараться присоедини тьс я к какому-нибудь каравану недалеко от города , чтоб войти в него вместе с купцами и их челядью . Среди такого количества людей был опреде ленный шанс затеряться , не привлекая к себе особого внимания . Осталось дело за ма лы м — продумать легенду появления нашей такой разно шерстной компании и что можно пообещать купцам , чтоб они приняли нас к себе . Некоторые идеи у меня появились сразу же . Я пр едложила соблазнить купцов поставкой све жей дичи на весь обоз , без остановок на время охоты . На крайний случай всегда оставался вариант просто заплатить за место в караване , что , в общем-то , было нежелательно , так как деньги нам очень понадобятся в самом городе . Вы слушав меня , Дакк согласился , что это неплохой вариант , тем более что предлагать больше нам вроде как и нечего . Осталось только продумать легенду . Для этого подозвали к себе все еще сторонившегося и дующегося на нас лешего. — Так , давай , Дакк , в ытряхивай евро добычу . Будем делать из нашего лешего человека ! — Я придирчиво раз глядывала большую кучу одежды (кульки со снедью преду смотрительно отложила в сторону ), сваленную вампиром мне под ноги.— Ну и что ты нам здесь раздобыл ? — Зако павшись в куч у тряпок , я выудила широкие штаны , подвя зываемые плетеной веревкой , правда несколько длинно ватые , зато любимого цвета нашего Лешека — темно-ко ричневого . Заодно отложила серую рубашку с завязками на рукавах и под горлом и плащ с капюшоном , немного по треп анный и выцветший , зато относительно целый . Отде льно Дакк достал устрашающего вида тесак , на полном се рьезе заявив , что бритва готова и можно приступать к пре ображению нашего лешего . Лично мне поплохело только от одного его вида , а Лешек так и вообще , к азалось , сейчас в обморок грохнется. — Ты что , совсем обалдел ? Ничего приличней н е мог купить ? Этим тесаком только свиней разделывать на ско тобойне , а не маленького лешего брить . Как ты себе это представляешь ? — Я возмущенно переводила в з гляд с огромного тесака в руках у Дакка на медленно закатываю щего глазки Лешека. — Ниче го особенного ! Очен ь многие этим бреются , и ничего . Между прочим , ножик достаточно острый , я сам лично проверял , так что брить будет хорошо. — Раз такой умный , вот сам его и побрей ! Но только , чтоб он после этого живой остался , и желательно без по терь различных органов , ну там — ушей , например. Услыхав мои предупреждения , Лешек окончате льно скис и , тихонько хрюкнув , медленно сполз с деревя нного чурбачка , который притащил откуда-то из ле су и исп оль зовал в качестве кресла , после чего аккуратным клубочком улегся у нас в ногах. Ничуть этим не обеспокоившись , Дакк начал приме ри ваться к лежащему неподвижно лешему. — Подожди минутку , мне кажется , что с этим легче пойдет. — Порывшись у себя в ка рманах , я достала остатки мыльного корня и , разведя его водой , полученной мыль ной пеной густо намазала лежащего в беспамятстве Леше ка аж по самые уши . Одобрительно хмыкнув , Дакк присту пил к ответственной работе по приведению лешего в более привычный д ля человеческого взгляда вид. Пока Дакк аккуратно срезал-спиливал лишний волося ной покров с неподвижного лешего , я отмерила длину и своим складным ножом , оставшимся у меня еще с поис ка грибов , отчекрыжила часть штанин , подогнав их под нуж ный размер . За вре мя экзекуции Лешек успел прийти в себя и теперь сидел , тихонько подвывая и боясь даже лиш ний раз вздохнуть , чтоб ненароком не помешать Дакку и не лишиться каких-нибудь важных частей со бственного тела. Закончив , Дакк громко позвал меня полюбоваться на идеал ьно проделанную работу , пара-тройка небольших порезов не в счет ! Скептически осмотрев то , что получи лось , я поняла , что одной шапкой нам не обойтись . Реше ние пришло само . Нужно просто перебинтовать ему голо ву , закрыв бинтами чересчур выступающие уши. — Одевайся ! Я тебе уже все здесь приготовила , так что давай быстрее . Не хватает еще , чтоб кто-то на нашу теплую компанию нарвался в самый животрепещущий мом ент ! — Я кивнула Лешеку на разложенную на траве одежду , а сама скромненько отошла в сторонку , чтоб ник ого не смущать. Облачившись , Лешек сразу стал требовать зеркало . Пришлось дать ему полюбоваться на свое отражение . Что тут началось ! Бедный леший никак не мог смириться со своим новым видом . Он плакал , обзывался , грозил наслать на нас всех насекомых , какие только могут водиться в лесу , и под конец заявил , что больше никогда не будет нам гото вить ! А вот это было уже серьезно ! Пришлось срочно про водить политбеседу и выступать в качестве психотерапев та . Первые полчаса он и слушать меня не хотел , вторые полч аса мы с ним активно препирались по каждому слову , ну а потом ... Потом он просто сник и , вяло махнув рукой , позволил делать с ним все , что нам заблагорассудится , но грозно пообещал напоследок : — Как только поступлю в Академию , я на вас за все отыграюсь ! Вы у мен я попляшете танец бешеных крако нят ! Разорвав одну из своих рубах , п рихваченных еще из первой деревни , на бинты , я вспомнила «курс молодого бойца» и аккуратно замотала лешему голову , сделав клас сический шлем , под которым спря та ла его ненормально длин ные уши . Отойдя на пару шагов , критически осмотре ла свою работу и в целом осталась довольна результатом . При определенном воображении теперь лешего можно было принять за моего младшего брата , немного не от мира сего , немного уродливого , но все-таки челове ка , Чего , собственно , мы и добивались ! Ну , все ! Теперь можно выдвигаться в засаду и подби рать подходящий для наших целей караван. — Прошенька , котик , сгоняй , пожалуйста , на охоту ! Нам сейчас очень не помешал бы некоторый запас мяса , а вся надежда только на тебя . Кормилец ты наш ! — Я ласко во погладила своего четырехлапого друга и получила от него поцелуй шершавым языком , размером с лопату коче гара , прямо в нос . Пока я вытиралась , этого паршивца и след простыл . Ну и ладно , главное , чтоб он меня не подвел. — Лика , у меня есть предложение . Когда я ходил доб ы вать одежду , видел здесь недалеко постоялый двор . Думаю , что разумнее будет пойти туда и спокойно дожидаться тор гового каравана в цивилизованных условиях . Тем более что если мы просто так выйдем из леса , на с могут и не успеть выслушать — просто нашпигуют стрелами. — Надо же , у тебя иногда и толковые мысли бывают . Ну ладно . Думаю , здесь ты прав . Заодно и нашу маскиров ку проверим на местных жителях . Только сначала надо до ждаться возвращения моего боевого тра рга , а то , если о н потом заявится к нам в одиночку , у местных жителей ин фаркт может случиться . Поэтому Лешеку предлагаю от дохнуть , а мы с тобой продумаем легенду нашего здесь по явления. — А что здесь думать ? Ты , Лика , из семьи преуспеваю щего торговца , Л ешек — твой двоюродный брат . Ты сбе жала из дома , так как мама твоя умерла еще при рождении , а отец женился повторно . Недавно твой папаша погиб при очередном торговом рейде , а все имущество прибрала к ру кам мачеха . Тебя решили продать замуж в качестве пя т ой — десятой ж ены одного из южных царьков . Ну вот ты и взяла все , что удалось , включая лично выращенного и вы дрессированного боевого трарга , и подалась в Вассариар , зная , как хорошо и справедливо живут здесь люди . Ну а братец убогий сам за тобой навязался. — Хм , звучит неплохо . Только вот каким боком ты к нам относишься ? Или у меня еще один братик имеет ся ? Прям не побег из дома , а исход евреев из Египта . Как это мы еще слуг недовольных не прихватили , даже странно ? — Все бы тебе ернича ть ! Сама ничего придум ать не мо жешь , слушай тогда умных людей , тьфу ты — нелюдей ! Я тебе не братик , а наниматель на долж ность телохраните ля . Сам я из обнищавшего старинного дворянского рода. Между прочим , все сказанное — истинная правда , разве только по поводу об нищавшего можно поспорить . Я на правляюсь в столицу для поступления в Академию , часть оплаты ты получила , окончательный расчет по прибытии на место . По дороге на нас напали разбойники , но мы от бились , поэтому и голова у твоего убогого братца перевяза на . Ну и последнее . В с вязи со всем вышесказанным пере говоры по принятию нас в состав каравана буду проводить я лично , а ты всегда находишься при мне и играешь роль телохранительницы . Благо за последнее время ты неплохо научилась владеть своим клинком , даже я не всегда успе ваю за тобой , а это , поверь мне , очень высокая оценка. — Ну Дакк , ты прямо кладезь мудрости . Что бы я без тебя делала ? Ладно , я все поняла , можешь все то же самое повторить Лешеку , только не забудь уточнить по поводу дебильного братца . А когда придет Прошка , с мело выдви гаемся на твой постоялый двор , господин начальник . В аша личная телохранительница готова к выполнению своих прямых обязанностей ! Только внесу некоторую яс ность : если я посчитаю нужным в ходе переговоров , то вправе изменить отношения телохранительн ицы и нани мателя на , к примеру , взаимовыгодные партнерские отно шения . Ты как , не против ? — Увидев , как Дакк махнул мне рукой , я посчитала разговор оконченным и пошла приводить в порядок свое оружие и личные вещи. Часа через два появился Прошка , неся прилич ных раз меров кабанчика на загривке . Пришлось потратить еще пару часов на разделку туши и упаковку мяса по котомкам . Остатки отдали Прошке на съедение. — Кушай , Прошенька , так сказать , про запас наедайся. Неизвестно , удастся ли тебя покормить на этом пресло ву том постоялом дворе . Может , там цены будут , как в пяти звездочной гостинице ? — Послушный «котик» с урчани ем подкрепился выделенной для него долей мяса , и мы сро ч но засобирались в дорогу. До постоялого двора было полчаса быстрого хода , солнце уже начало кл ониться к закату и надо было пото рапливаться . Я примерила на Прошу выданный мне Да к ком немного потертый кожаный широкий ошейник с ме таллическими заклепками , который он приволок вместе о остальными шмотками из деревни . У основания ошей ни ка была приделана п летеная ручка , за которую удобн о было держаться рукой . Конечно , сдержать такого зверя обыкновенному человеку нереально , но этого и не требо валось . Считается , что хорошо в ыд рессированный зверь должен безоговорочно подчиняться своему хозяину , а руч ка служит для обозначения хозяйской руки и для успокое ния окружающих людей . Хотя Прошка и был недоволен такими нововведениями , однако без уговоров позволил надеть на себя ошейник и благовоспитанно пошел рядом со мной , как говорится , нога в ногу . Замыкал нашу про це ссию мой «дебильный братец» , а самым первым , гордо расправив плечи , вышагивал Дакк. ГЛАВА 24 Уже практически в темноте мы подошли к большому , постоялому двору. — Думаю , что всем вместе вваливаться в трактир буде т не особо умно . Предлагаю пока оставить в о дворе Прошку и , чтоб ему не было скучно , твоего братца. — Дакк много значительно скосил глаза на Лешека . — Если ты ввалишься в помещение с боевым траргом , преждевременное повы шенное внимание всех постояльцев будет обеспечено на все сто процентов. — Ладн о . Прошенька , присмотри , пожалуйста , за на шим братцем , а я очень быстро к вам выйду . Вот только ! разберусь , что здесь к чему , и сразу к вам. — Оставляя своих друзей во дворе , я чувствовала себя очень неловко , но прекрасно понимала , что это действительно н аилучший вы ход из ситуации. Найдя для Прошки и Лешека укромный утолок во дво ре , я следом за Дакком перешагнула порог трактира. За стойкой трактира стоял колобок ! Именно так можно описать абсолютно круглого краснощекого мужичка , ко торый полировал чистой тряпицей стойку из мореного дуба . За столиками сидели несколько человек , впрочем , не слишком много . Видимо , нужный нам караван еще не пришел , а значит , придется здесь задержаться на какое-то время. Подойдя к стойке , Дакк заказал красного вина и кружку хлеб ного кваса для меня . Получив требуемое , поинтересо вался свободными номерами. — Могу предложить отличный номер на двоих с окнами в сад . Там вам никто не помешает хорошо отдохнуть.— Ко лобок многозначительно ухмыльнулся , поглядев на меня сальными глазками. — Боюсь , это не совсем то , что мне нужно . Мне хоте лось бы получить два раздельных номера с сообщающейся дверью или , на крайний случай , просто находящихся по соседству . Видите ли , эта девушка служит у меня телохра нитель ниц ей , а при ней находится еще и боль ной брат. — Увидав гримасу озабоченности , Дакк быстро добавил : — Больной в смысле ... — И он покрутил пальцем у виска.— Но вы не волнуйтесь , он совершенно спокойный , только немного не от мира сего. — А-а , ну тогда ладно . Только от такой телохранитель н ицы и я бы не отказался. — И колобок запанибратски подмигнул вампиру. Дакк быстро расплатился за помещения , дав трактир щику хорошие чаевые . Непонятно только , за что . От не запланированного навара колобок просто засиял , как на чищенный самовар. Я уже еле сдержива лась , чтоб не сказать этому мужи чью , что я о нем и о подобных ему думаю . Взяв себя в руки , самым холодным тоном , на который только способна , поставила трактирщика в известность о проживании в ком нате вместе со мной и братом еще и боевого трарга . Надо был о видеть изменение мимики этого пухлого и благопо лучного мужика . Весь его румянец волшебным образом сменился интересной бледностью , а взгляд , брошенный на меня , уже нельзя было назвать масленым . Сейчас в нем читался откровенный страх с примесью раболепног о ува жения . Ничего себе , какое впечатление на простых лю дей производит обладание такой кошечкой ! Я , конечно , слы шала от Дакка , что буду объектом самого пристального внимания , однако и представить себе не могла , что это внимание будет таким ошарашивающим. — А где вы оставили своего трарга , госпожа ? — В во просе , заданном трактирщиком , явно читалась надежда, что мы просто пошутили . Пришлось грубо развея ть эт и надежды. — Мой трарг и брат остались во дворе . Но я наде юсь , что это ненадолго . Мы очень устали , пут ешествуя по этим неспокойным дорогам . И надеемся хорошо здесь отдох нуть и вкусно поесть. Явно смирившись со своей участью , трактирщик робк о заметил : — Госпожа , мы не были готовы к таким необычным по стояльцам , и боюсь , что не запаслись должным количест во м свежей дичи. Дакк поспешил его успокоить : — Не переживайте , любезнейший . Мы не планируем задерживаться здесь надолго . Нам хотелось бы пр ис о едини ться к какому-нибудь то рговому каравану , идущему в столиц у . Надоело , понимаете ли , отбиваться от разбойничьих шаек , и остаток пути хочется проделать в относительном спокойствии за свою жизнь и кошелек. Такое объяснение частично успокоило взволнованного трактирщика. — К тому же мы тут недавно поохотились , и на какое- то время запас свежего мяса у нас есть . Так что в аша основная задача — это хорошо и вкусно накормить нас . Надеюсь , на это ваших запасов хватит ? — Я скептически оглядел а упи танного мужика. — Конечно , Конечно . Сейчас все будет готово . За какой столик вам подавать ? — У меня создалось ощущение , что трактирщи к сейчас просто выпрыгнет из-за стойки от из лучаемого им усердия. — Пожалуй , сегодня мы перекусим у себя в номере и пораньше ляжем спать . У меня будет е ще одна небольшая просьба. — Дакк легким щелчком отправил в направлении трактирщика еще одну монетку . П осле чего колобок стал просто излучать волны внимания и почтительности.— Если появится подходящий караван , сообщи сразу же мне о нем . И желательно с подробностями . Надеюсь , мы поня ли друг друга ? Усиленно закивав , колобок убрал пустые кружки и на лил нам п о новой. — Это за счет заведения ! Ваши комнаты уже готовы . Это самые лучшие комнаты во всем трактире . Они на вто ром этаже . Я сейчас отправлю слугу за вашим братом и т раргом , и он их приведет. — Не нужно ! Лучше я сама схожу за ними , мне неслож но. На лице трактирщика отразилось явное облегчение . Интересно , а что он ожидал , что мой трарг и «дебильный братец» накинутся на его слугу и слопают с потрохами ? В ы йдя во двор , я без труда нашла Лешека и Прошку на том же месте , где и оставила . Кратко пересказав разгов ор с трактирщиком , я взяла Прошку за ручку на ошейнике , и мы чинно вошли в трактир . Все разговоры за столиками моментально стихли , и под прицелом ошалелых взглядов мы не спеша поднялись на второй этаж в отведенные для н ас комнаты. Дакк уже с удобством устр оился на широкой кровати , кинув мешки на пол и даже не делая попыток разобрать сложенные вещи. — Ты не слишком ли вошел в роль ? Я , между прочим, тебе в служанки не нанималась . Насколько я по н имаю, обязанности телохранителя не включают в себя заботу о чисто те твоих шмоток ? — Я мстительно попинала валяю щуюся котомку Дакка. — Эй , ты чего творишь ? Там же мой любимый плащ ! — Вот и вытащи его, если не хочешь , чтоб он превра тился в мятую тряпочку , годную только для мытья полов. Наши пререкания были прерваны остор ожным стуком в дверь , и после разрешения войти в комнату протиснулась испуганная дородная служанка с огромным подносом в руках . Следом за ней прошмыгнул пацан лет пятнадцати с другим подносом , на котором красовался кувшин и плете ная бутыль в обрамлении не скольких внушительных кру жек. — Если господам будет еще что-нибудь угодно , вы то лько позовите , и я обязательно вам принесу.— Составив на стол все это богатство , парочка шустро выскочила за дверь , не забыв плотно за собой ее закрыть. Несмотря на то , что д нем мы поели запеченной на кост ре речной рыбки , глядя на свиные ребр ыш ки , щедро сдоб ренные специями и посыпанные зеленью , я опять почув ствовала зверский голод . Одних ребрышек на всех вряд ли хватило бы . К счастью , помимо них , на подносе имелось еще огро мное блюдо с несколькими видами мелко наре занного холодного мяса , а в трех глубоких мисках оказа лись запеченные грибы в сметанном соусе , чем-то напо минающие пресловутый жульен из моего мира . Я уж не го ворю обо всем остальном , о чем в походе остается то лько мечтать, — это большой каравай свежевыпеченного хлеба и круг сыра , свежие овощи и тарелочка с солеными огурчи ками . В кувшине оказался холодный хлебный квас , а в бу тылке — красное вино. Пока наглый вампир не выпил все в одиночку , я быстро налила себе в кружку вина из бутыли , а Лешеку предложи ла попробовать хлебного кваску . Все равно для него этот вино — как мертвому припарка , судя по тому напитку , ко торым он меня угощал на лесной опушке при нашей п ер вой встрече. Быстро насытившись , все пришли в благоду шное на строение . Никто даже не заикнулся , когда я отдала плошку с грибами , предназначенную для Дакка , молча сидевшему у кровати на коврике Прошке . Судя по всему , ему понравилось . Пришлось отдать и остальные миски , чтоб он их вылизал . Думаю , что кухарка ска жет только спасибо . По сле Прошки посуду можно не мыть , она и так сияла перво зданной чистотой. Пока все переваривали сытный ужин , я встала и , пома хав на прощание всем ручкой , с милой улыбкой удалилась в другую комнату. — А как мы спать будем на одной кро вати ? — Возмуще нию Дакка не было предела. — Ничем не могу помочь ! Вы все-таки мужчины , вот и разбирайтесь между собой . А лично я устала и намерена хорошо выспаться . В одиночку ! Проша , иди ко мне ! — До вольные и сытые , мы с Прошкой решили не обращать бо ль ше внимания на вечно недовольных мужиков . В конце концов , я даже спокойной ночи им пожелала , а они все бубнят . Вот нечисть невоспитанная нынче пошла ! Растянувшись на кровати , я испытала неземное бла женство . Как же это здорово , после стольких дней и ночей в лесу около костра , опять ощутить блага цивилизации . Эта кровать , чистые простыни , одеяло , и есть возмож ность наконец-то раздеться и спать , как положено челове ку ! Отключилась я моментально , даже не успев согнать с лица блаженную улыбку. Эта ночь оказала сь полна неожиданностей во всех смыслах этого слова . Мало того что впервыеш длительное время я ночевала в приличных условиях , так еще и дракон , заявившись на обычную тренировку , повел себя не совсем обычно. С недавних пор дракон стал заставлять меня совмещ ать тренировки с оружием и медитацию . Хорошо еще , что я наконец-то научилась отключаться и контролировать свое тело и мысли , обретя единство духа , как говорит дракон . Сегодня , после усиленной разминки и последующей ме дитации , дракон заявил мне , что я прош ла первую ступень развития и теперь настала пора переходить на новый уро вень. — Сегодня , девочка , я расскажу тебе о единоначалии магии всех стихий . Люди ошибочно делят ее на составляю щ ие , не подозревая о том , что , только достигнув равнове сия , можно понят ь и постараться помочь этому миру . Нет смерти без жизни , нет земли без воды , нет огня без ветра ! Все мысли и поступки взаимосвязаны и отражаются в Зер кале Мира , заставляя его проектировать новое развитие возможных ситуаций . Ты можешь гораздо больше , чем м ногие , родившиеся и принадлежащие этому миру , но и спрос с тебя будет неизмеримо больше . Я не стану тебя учить убивать других с помощью магии , этому тебя научат и без меня . Я научу тебя защищать себя и своих близких, используя древние знания . Возможно , чт о когда-нибудь ты сможешь сама дать новую жизнь , сплетя свой неповто римый узор из энергетических линий мироздания . Но это высшая ступень знания и сейчас тебе до этого очень да леко. Первый урок и твое домашнее задание — научиться блокировать , то есть закр ывать , свои мысли от врагов . Ты должна научиться контролировать свои эмоции . И я пока жу тебе , как это делается . Сейчас твоя задача расслабиться и почувствовать мои мысли как свои собственные . Вы брось из головы все лишнее , настройся на нужную волну и попы тайся понять то , что ты сейчас услышишь.— Дракон наклонил свою голову , сделав возможным взгляд глаза в глаза. Без долгих промедлений я сделала так , как говорил мне дракон . Однако сразу не получилось . В голове хватало и собственных мыслей , которые толкались там , как пчелы в улье . Помогли занятия медитацией , в которой раньше я не видела особого смысла , но , как оказывается , зря . И только когда я сумела очистить свое сознание , в голову хлынул поток новой информации . Выяснилось , что блокировать свои мысли можно по-разному . Начиная от полной изоля ции до передачи заведомо ложных образов , поданных как с вои собственные . Также возможны варианты , когда , бло кируясь от одного человека , ты можешь быть полностью раскрыт другому и одновременно передавать мыслеречью нужную информацию третьему . То же самое касается и эмоций . Мысли , образы и эмоции должны совпадать с той информацией , которую несут . К концу урока голова напо минала гудящий колокол . Если в начале моих тренировок с оружием у меня нещадно болели мышцы , то теперь — моя бедная голова. Проснувшись , я поняла , что тело за прошедшую ночь отдохнуло , а вот голова распухла и побаливала , как с пере поя . Объем информации , полученный мной от дракона , можно было сравнить с толстым учебником , за одну ночь заученным наизусть . Те перь предстояло в кратчайшие сроки разобраться во всех этих инструкциях , формулах , словах и жестах . Иначе , боюсь , строгий учитель придумает мне такое наказание , какого и врагу не пожелаешь . И ведь не выкинуть его из моей жизни никак ! Интересно , а если я за хочу провести ночь не одна , он все равно будет меня пы тать ? Прошка , видимо , чувствуя , как мне плохо , положил свою огромную голову на мои колени и тихо , успокаиваю ще заурчал . Поглаживая своего любимца между ушами , я с удивлением заметила , что головная бол ь начала прохо дить , а общее самочувствие нормализовываться. — Так ты еще и ходячая аптечка с анальгином в прида чу ! Ну спасибо , что помог . Не знаю , что бы я без тебя дела ла ? — Я благодарно чмокнула котяру в огромный лоб и удачно увернулась от ответной лю безности. Зайдя в соседнюю комнату , я обнаружила своих спут ников , мирно завтракающих горячими оладьями со смета ной . Издав голодный вопль команчей , я успела первой схватить последний оладушек и злобно уставилась на на глые сытые физиономии. — Предупреждаю сразу ! Когда я голодная , то о-очень злая , а я сейчас О-ОЧЕНЬ голодная ! — Все понял ! Не шебурши , уже бегу , твой завтрак скоро будет. — Дакк вскочил и , лихо увернувшись от пущенной в него подушки , поспешил скр ыт ъся за дверью. — Возьми две порции сметаны,— в ысунувшись за дверь , прокричала я вдогонку быстро удалявшемуся вам пиру. Наевшись оладий и побаловав своего «котика» свежей сметанкой , я решила прогуляться . Благо и повод был , луч ше не придумаешь . Я еще с вечера попросила положить мешок с мясом в погреб , и сейчас пришло время накор мить моего зверя , а заодно и выгулять . Нацепив клинок и наказав Лешеку сидеть тихо и не высовываться раньше времени , мы с Дакком и Прохором спустились вниз . Наро ду в трактире явно прибавилось , и наше появление не про шло незаме ченным . Вернее , мое появление в тандеме с Прошкой . Дакк сразу направился к трактирщику узнать свежие новости , а мы с Прошкой намеревались уйти пода льше от посторонних глаз , предварительно прихватив свой мешок с мясом . Во дворе царило необычное оживление . То ли глубокой ночью , то ли рано утром прибыл торговый караван , и сейчас слуги так и сновали между телегами . Отойдя за поленницу дров , я отдала Прошке его завтрак , а пока он ел , от нечего делать наблюдала за суетой . Она еще более усилилась , когда из тракти ра вышел , судя по всему , хозяин этого обоза . Каждый из слуг начал выказывать пря мо-таки нереальное рвение и явно желал , чтобы хозяин это заметил . А я с интересом разглядывала купца . Его внешность разительно отличалась от всех , виденных мною до этого . Это и немудрено , те деревни и села , где я успела побывать , были сравнительно небольшого размера и стоя ли в стороне от большого тракта . Думаю , что в городе у меня еще будет возможность насмотреться на наряды и по ведение различных слоев общества этого мира . Се йчас же передо мной был представитель торговли . В ярко-синем халате и темно-зеленых шароварах , с массивной золотой цепью на шее и небольшим выпирающим брюшком , он выглядел очень солидно . Немного постояв , разглядывая суетящихся слуг , хозяин жестом подозвал к себе ближай шего работника и что-то ему приказал . Что именно , за всем этим гамом , который сопровождал носящихся ту да-сюда людей , расслышать не удалось . Работник понят ливо кивнул и побежал в конюшню , откуда через пару ми нут вышел в сопровождении высоко го , широкоплечего , что говорится , косая сажень в плечах , воина . Воин степен но подошел к купцу и легко кивнул ему в знак приветст вия . По мере того как купец начал что-то ему говорить , воин сдвинул брови и стал оглядываться по сторонам. Интересно , что такое он ему говорит , раз воин выказал явные признаки обеспокоенности . А кстати , когда мы вы ходили , что-то я не заметила в таверне этого купца . Может , он был в своем номере и спустился немного позже ? Тогда что могло так обеспокоить сначала купца , а затем и вои на ? Вообще-то у меня появилась одна догадка , которую я сей час и проверю . Если их обеспокоенность связана с появле нием в трактире боевого трарга , то они обязательно дол жны сами дать об этом знать . Или подойдут пообщаться , или подошлют кого-то еще . Посмот рим ! Позвав Прошку , я с независимым видом вышла из-за скрывающей нас до этого поленницы . Надо было видеть , как отчаянно жестикулирующий и что-то горячо доказы вающий купец так и замер на полуслове , позабыв закрыть рот . Воин , проследив за взглядом купца , пр осто окаменел . Прямо мечта скульптора , бери и ваяй . Ну я не скульптор , поэтому просто прошла мимо них , поздоровавшись мимо ходом и невольно задев плечом купца . А нечего торчать на крыльце — не пройти и не проехать ! Прошку я мысленно успокоила и пообещала , что мы обязательно пойдем гу лять , только немного позже . Зайдя в зал , я прошла и села за самый угловой столик , заказав себе кувшин холодного кваса . Прошка благовоспитанно умостился у моей ноги , положив свою голову мне на колени . Не прошло и двух ми нут , ка к в зал вошли купец с воином и , облюбовав себе сто лик по соседству , устроились за ним , сделав заказ служан ке . Я спокойно попивала свой квасок и делала вид , что со вершенно не замечаю заинтересованных взглядов , испод лобья бросаемых в мою сторону от сосед него столика . Тут , откуда ни возьмись , появился наш вампир и с важным ви дом плюхнулся за мой стол , с ходу заказав себе бутылку ягодного вина . Я с возмущением уставилась на этого наха ла . Если я на работе , то мне пить нельзя , а ему как хозяину и нанимателю — пожалуйста ! Просто сплошная дискри минация какая-то ! Ну ладно , потерплю ради своего Про шеньки , но обязательно на этом кровопийце отыграюсь, мало не покажется . Успокоившись , я начала мысленно строить планы страшной мести и на время даже забыла о наших со седях . Но тут мои сладкие мысли были грубо пре рваны прозой жизни , и какой ! — Не позволите ли вас угостить ? — У нашего стол ика появился среднего роста мужичок в добротном сюртучке , явно посол от купца . Правда , за соседним столом я его не видела , и когда он только успел к ним присоединиться , не понятно . Наверное , я слишком увлеклась своими плана ми , а это уже непростительно для профессионального те лохранителя ! Мужичок обращался исключительно к Дак ку , видимо , как к более влиятельному лицу , демонстратив но иг норируя меня . Более того , взгляд , которым меня наградили за столом , больше всего подходил какой-ни будь вещи , которую стараются оценить и понять , стоит она хоть чего-нибудь или нет . Этим самым вся их компа ния поставила себя в заведомо невыгодные условия , так как я начинала злиться на такое пренебрежение к своей персоне , а это никогда хорошим не заканчивается для тех , кто меня разозлил. Дакк с интересом обо зрел этого кренделя и благосклон но наклонил голову в знак согласия. Мужичок резво воспользовался подв ернувшейся воз можн остью и , придвинув свободный стул , плюхнулся на него , совместив это действо с барским взмахом руки и воз гласом : «Повторить» . Вот только он немного не рассчитал траекторию своей руки , и , вместо того чтобы прине сти еще одну бутылку вина , па цаненок , обслуживающий посе тителей , приволок новый кувшин кваса . Моя злость тут же улетучилась , и я с повышенным интересом стала наблю дать за дальнейшим развитием событий. ГЛАВА 25 Налив себе целую кружку кваса , мужик потянулся с ней к Дакку чокнуться и , с воодушевлением крякнув : «Ну , за знакомство !» , опрокинул в рот ее содержимое . Через мгно вение , поняв , что получилось что-то не то , он с недовери ем потянулся к кувшину и принюхался . Удостоверившись , что не ошибся , перевел непонимающий взгляд на невоз мутимо попивающего вино Дакка . Только после этого му жик более внимательно оглядел емкости , стоявшие на на шем столике , и , поняв свой промах , жутко разозлился . Поймав за рукав пробегавшего служку , начал орать : — Эй , ты что себе позволяешь ? Давно хорошей по рки не нюхал , так я тебе быстро устрою ! Ты что мне принес ?! Благородным господам подавать такое пойло , да я тебя в кровь запорю ! — Брызгая слюной , мужик начал приподни маться со стула , явно рассчитывая прямо здесь устроить экзекуцию . Вот этого я уже позвол ить не могла ! Е ще не хватало , чтоб каждый дуралей поднимал руку на малолет ку , а этого служку я именно так и воспринимала . Тем более что он совершенно ни в чем не был виноват ! — Дакк , у тебя есть какие-то претензии к этому молодо му человеку ? — Я мило улыб нулась , хотя Дакка моя улыбка заставила нервно поежиться . — Ну если у тебя нет к нему претензий , то я не понимаю , о каких таких бла-ародных господах может идти речь ? Кроме тебя и меня , я за этим столом больше таких не наблюдаю . Так что ты , молодой человек, можешь быть свободен ! — Пихнув ногой бледно го пацана , я крикнула уже ему в спину : — Аж до завтра ! Поняв меня правильно , пацан быстро ретировался , и после того даже духу его не наблюдалось во всем трактире. — Да что ты себе позволяешь ! Девка ! — Мужик поба г ровел от гнева. — Ну все , ты мне надоел ! Забирай свой квас и вали куда подальше , пока я добрая ! — Подтверждая мои слова , Про ша лениво повернул свою морду и немигающим взглядом уставился на разбушевавшегося мужика. Из того мгновенно будто выпустили весь в оздух , как из воздушного шарика . Нервно булькая что-то невразу мительное , мужик начал отступление , пятясь задом и за девая за все предметы мебели , которые попадались на его пути. — Н у , вот и ладненько . Посмотрим , что еще наши соседи придумают , чтобы познак омиться ? — Лика , а что это сейчас было ? — Делая большие глаза , шепотом спросил у меня Дакк. — Что-что , познакомиться с нами желают . А для начала прощупывают на предмет благонадежности . Сиди и делай невозмутимое лицо ! — Я многозначительно повела гла за ми на соседний столик. Видимо , Дакк все понял правильно , потому как замол чал , уткнувшись носом в кружку с вином. Минут через пять воин встал , подошел к нашему столу и , глядя ровно между мной и Дакком , пригласил нас за их столик . Грамотный , блин . Пока не поймет, кто из нас глав ный , решил лишний раз не нарываться. Постаравшись опередить открывшего было рот Дакка , я томно п роблеяла : — Лучше вы к нам , у нас и места больше , и столик удоб нее расположен.— И , чтоб закрепить произведенное впе чатление , наивно-заигрываю ще улыбнулась этому «оло вянному солдатику» . Видимо , впечатление я произвела именно такое , на которое и рассчитывала , не самой умной н едалекой особы . А именно — никакое . Теперь все взгля ды были обращены исключительно на Дакка как на хозяи на положения , а я типа дрессированной собачки при своем хозяине . Ну - ну , посмотрим , что будет дальше , ведь имен но такого эффекта я и добивалась . Когда кого-то не берут в расчет , ему гораздо легче бывает за всем наблюдать и все оцениват ь . Какие же они здесь все наивные , хо тя мужики везде одинаковые . Все готовы поверить в то , что бабы — дуры , а мужики — молодцы . Сколько мужиков на такой ерунде погорело — жуть , а все никак не научатся ! Переглянувшись со своим спутником , купец еле замет но кивнул , и они синхронно придвинули св ои стулья к на шему столику . Сразу же , как по мановению волшебной па лочки , появились холодные закуски , свежие румяные пи рожки с пылу с жару , тушеные овощи и скворчащее на ско вороде мясо с острыми перчиками . Тут же служанка поставила запотевший пузатый к увшин и несколько чис тых кружек к нему. Интересно , а это что еще за напиток и почему нам его не предложили ? Принюхавшись , я с удивлением почувство вала запах свежих яблок и каких-то пряностей. Не дожидаясь , когда мне нальют , я сама взяла кувшин и наполнил а свою кружку . Судя по округлившимся глазам наших гостей , произошло землетрясение как минимум пя той степени по шкале Рихтера . А что я такого сделала ? По думаешь , если ждать , когда на тебя обратят внимание , можно мхом зарасти . А напиток-то ничего оказался. Как сладкое шампанское , только с ярко выраженным вкусом зеленых яблок и какой-то специи , типа корицы . Мм , вкус ненько , однако ! Смотрю , наши новые знакомые заинтересовались та кими свободными отношениями между мной и Дакком . Но купец оказался не так прост, как могло бы показаться вначале , и свои вопросы , видимо , решил приберечь на по том. — Я Махлюнд , купец и хозяин этого каравана . А это мой начальник охраны Зарст.— Купец замолчал , выжида тельно уставившись на нас с Дакком. Догадавшись , чего от него хотят , Дакк представился сам и с небольшой запинкой представил меня , как сопро вождающую его хозяйку боевого трарга , попутно выпол няющую некоторые функции по охране . Смотрю , их еще большее любопытство разобра ло прямо все маются , бо лезные . Ну это и к лучшему ! На этом можно будет сыграть , если действовать по-умному. — И куда же вы путь держите ? — Мы идем в столицу Вассариар . Хочу поступить в Ака демию. — Дакк гордо расправил плечи. — Ну что ж , дело хорошее . А госпожа Лика что , тоже в Академию будет поступать ? Я не определенно пожала плечами : — А это уже как получится . Посмотрю по обстоятельст вам , вообще-то еще не решила. — Я , конечно , не вправе спрашивать , но все-таки что могло заставить молодую девушку из обеспеченной семьи пуститься в одиночку в такое опасное пут ешествие ? — Ну , во-первых , не в одиночку . Если вы не заметили , позвольте представить вам моего друга и защитника , — Дакк самодовольно ухмыльнулся , но напрасно, — ...мощ ного трарга Прохора . Я полностью в нем уверена , так как сама его воспитывала , и он вырос рядом со мной. — А не будут ли искать такого необычного трарга , а ? Может быть , у него есть и другие хозяева ? — Купец хитро прищурился. — Я не думаю , что кто-то будет нас искать . Моей мачехе только на руку , что я ушла из дома , все меньше мороки . Да и насле дство отдавать не нужно. — А как получилось , что ваш трарг такого необычного цвета , да и размеры его несколько превышают обыч ные ? — Зарст изучающе осмотрел Прошку. — Вот чего не знаю , того не знаю . Да мне , собственно , и сравнивать не с чем , поэтому я нико гда не задумывалась . Это первый трарг , которого я увидела в своей жизни. — А вы не задумывались , чтобы продать его ? Вы можете получить хорошие деньги и со всеми удобствами устроить ся в городе , а там и удачно замуж выйти. — Это исключено и даже не обсуждае тся ! Он мой друг , а друзей не продают ! — Я , нахмурившись , посмотрела на купца , который посмел мне предложить такое. Махлюнд переглянулся со своим начальником охран ы и тот поинтересовался : — Скажите , а насколько хорошо он вас слушается и вы полняет команды ? — Проша сделает все , о чем я его попрошу . У нас с ним полное взаимопонимание и доверие . И вообще , это — пол ноценный боевой трарг . Да и я кое-что умею . Так что , в случае крайней необходимости , смогу спокойно наняться на работу в качестве телохранительницы, ну или охран ницы. Тут серьезно заинтересовались оба . Зарст уже другим взглядом окинул меня , задержавшись на рукоятке клинка , выглядывающего из ножен. — Интересно , и насколько серьезно вы занимались фехтованием ? — Зарст , казалось , пытался уличить меня во л жи. — Думаю , что некоторые успехи имеются . Не знаю , на сколько хорошо подготовлены воины из вашей охраны , но , думаю , немногие смогут со мной справиться. — А не слишком ли опрометчивое заявление ? От такой молодой и хрупкой девушки вряд ли можно ожидать бо л ее-менее заметных успехов в нашем воинском искусстве . Удел благородных девиц — вышивать , разбираться в туале тах и махать платочком героям , ожидая их из похода. — Зарст насмешливо посматривал в мою сторону , даже не скрывая своего скептического отношения к моим словам. — Если есть желание , мы можем размяться , тем более что я сегодня еще не успела сделать зарядку. — Мне ? С вами ? — Зарст чуть не расхохотался , и только уважение к благородному сословию , к которому я , как было сказано , принадлежала , не позволило это сделать . Во время нашего разговора Махлюнд молча наблюдал за нами , предоставив начальнику охраны самостоятельно нас прощупать. — А что , вы уже такими мелочами , как тренировки , себя не озадачиваете ? Предпочитаете посылать вперед кого помоложе ? — Я нагло смотрела на Зарста , ожидая его вспышки гнева и уже заранее вгоняя себя в боевой транс. Так и случилось . Смех , тщательно подавляемый За рстом , словно смыло набежавшей волной . Все-таки это было уже оскорбление его воинскому искусству . Хоть и за вуалированное и оформленное в качестве вопроса , но оскорбление ! — Ну что ж , придется мне вас кое-чему научить . И в первую очередь скромности и уважению . Когда я выбью у вас меч , вы при всех , громко и внятно , принесете мне из винения , отдадите все свое оружие и поклянет есь больше никогда не брать его в руки , дабы не позорить великое во инское искусство ! — Не вопрос , но если я сумею выбить у вас меч , уже вы в свою очередь приносите мне свои извинения , и я со свои ми спутниками , в составе вашего каравана направляемся в стол ицу . Устраивает ? Уже поднявшийся из-за стола Зарст от удивления , что я не испугалась , а напротив , осмелилась выставить свои условия предстоящего поединка , чуть не поперхнулся . Взглянув на купца и получив утвердительный ответ , он ко ротко бросил : — Согласен ! Предлагаю пойти на задний двор , подаль ше от лишних глаз. — Мне все равно. — Я пожала плечами , поправила пере вязь со своим ксифосом и встала из-за стола. — Готова пройти , куда скажете. Купец , сидящий за столом , от такой моей уверенности озадаченно нахмур ился . Весь его вид говорил , что он сей час решает сложную задачу : или я полная дура , или у меня есть что-то , припрятанное в рукаве , о чем ни он , ни его на чальник охраны просто не догадываются . Тем не менее и он , и Дакк резво вскочили со своих мест и напра вились за нами . Поравнявшись со мной , Дакк тихонько шепнул м не на ухо : — Лика , постарайся его не калечить и не показывай все , на что ты способна . Все-таки нам с ними еще до города до бираться , а мужская гордость — страшная сила ! — Ага , можно подумать , его мужская гордость не по страдает , если я у него выиграю , не покалечив ! И вообще , почему это ты так уверен в моей победе ? — Я с удивлением воззрилась на невозмутимого вампира. — Ты помнишь нашу последнюю тренировку ? Так вот , я тогда перешел на ускоренный реж им , а тебе все-таки уда лось меня достать ! Конечно , это не значит , что тебе больше нечему учиться , но уже сейчас ты далеко опережаешь мно гих человеческих вояк во владении своим оружием. — Да я тебе в прошлый раз чуть ухо не отсекла ! Скажи спасибо , что вов ремя остановилась . Ходил бы сейчас кра савчиком писаным . А что , Одноухий Дакк , звучит ! — Я с коротким смешком увернулась от неуклюжей попытки , ущипнуть меня за руку. — Веди себя прилично , ты же из древнего дворянского рода , а ведешь себя как вампир-по дрос ток ! — Ну все , ты меня достала ! После разминки с этим За рстом жду тебя в лесу на дуэль . Такие оскорбления , нане сенные наследнику древнего рода , смываются только кро вью. — Хорошо , хорошо , только предлагаю перенести нашу дуэль за обеденный стол . Там и выяс ним все отношения ! — Я примирительно ему улыбнулась , и тут стало не до разго воров , так как мы пришли на место . Воинственный Зарст уже очертил круг и дожидался только меня . А это нехоро шо , нельзя заставлять дядю ждать . А то еще устанет раньше времени , и п оединок не состоится. Встав в боевую стойку , легким танцующим шагом я на чала сближение . Благодаря своему учителю , мой меч уже давно не был для меня просто острой железякой , которой можно куда-то ткнуть и при благоприятном стечении об стоятельств , может бы ть , в кого-нибудь попасть . Более того , те ночи , которые я провела на горном плато , прыгая , как мартышка , и уворачиваясь от хлестких ударов хвостом , а впоследствии и пышущих , словно из доменной печи , струй огня , научили меня чувствовать свой меч как естест венное продолжение руки . Конечно , за то короткое время , что я обучалась , вряд ли у меня получилось бы настолько сродниться с этим древним искусством . Ведь многие учат ся годами , а то и всю жизнь , и не всегда достигают таких результатов . Но , как рассказал м не дракон , время на гор ном плато шло немного иначе , чем в реальном мире , из-за свернутой временной петли . К тому же здесь не обошлось без древней магии и помощи медальона-хранителя . Так что теперь я вполне была готова к подобным проверкам. Зарст , решив не затягивать поединок , который , по его мнению , больше напоминал пародию , сразу атаковал . Не сильно рассчитывая на полноценную защиту с моей сторо ны , он не стал изгаляться , а попер на меня простым , но действенным приемом . Это его и подвело . Понимая , что про тив грубой силы мне особенно нечего противопоста вить , я поставила блок , при котором меч Зарста скользнул вдоль моего клинка , и , поднырнув под его руку , попыта лась в свою очередь нанести несильный удар в плечо . Но все-таки Зарст был опытным воином , иначе вряд ли бы он дослужился до звания начальника охраны . В последний момент сработали рефлексы , и Зарст успел отскочить от меня , крутанувшись на месте . После этого маневра он стал немного осторожнее , но все равно никак не мог поверить , что это был не случайны й выпад с моей стороны , а совер шенно осознанный прием . Его меч был шире и тяжелее моего , да и сам мой противник , как говорится , был в дру гой весовой категории . Поэтому мне пришлось основате льно попрыгать , пока я сумела приблизиться к нему под нужным для меня углом . Чтобы выбить меч , мне следовало провести удар ближе к гарде , по возможности не подста вившись самой . К тому же я должна была обставить все та ким образом , как будто победа мне досталась случайно . Очень не хотелось раньше времени раскрываться и нажи вать себе врага в лице этого опытного воина , чья репутация окажется неизбежно испорчена проигрышем в поединке с молодой девушкой . Однако я справилась и уже на третьей минуте , извернувшись , сделала вид , что поскользнулась , а мой неловкий взмах рукой т олько слепой принял бы за осознанный выпад . Тем не менее это решило исход схват ки . Когда меч Зарста вылетел из его руки , я оглянулась по сторонам , вытерев пот рукавом . Вокруг царила пришиб ленная тишина , несмотря на то , что зрителей явно приба вилось . По краям площадки стояли человек пять воинов , явно из охраны торгового каравана . И откуда они только узнали про наш поединок ? Молчание настолько затянулось , что я уж начала серь езно опасаться , что всех присутствующих поразили вре менная немота и глухота , да и столбняк в придачу. Зарст стоял , как громом пораженный , и молча перево дил взгляд с меня на свой меч , как будто никак не мог по верить , что все это произошло именно с ним . Не зная , что предпринять и как разрядить обстановку , я с извиняю щейся улыбкой под няла с земли и , пожимая плечами , по дала меч Зарсту. — Я , конечно , понимаю , что моя победа не совсем чис тая , но , несмотря ни на что , ваш меч у меня в руках . И меж ду прочим , он очень тяжелый . Может быть , заберете его у бедной девушки , а то у меня уже руки отнимаются ? Наде юсь , такой сильный и справедливый воин не станет оспа ривать победу слабой девушки ? — Решив подыграть и по льстить Зарсту , я мило хлопала ресницами и , заискивающе улыбаясь , протянула ему меч вперед рукоятью. Все мужики попадаются на откро венную лесть , и этот не стал исключением . Удивленно посмотрев на свои пус тые руки , он чисто автоматически сжал широкой ладонью рукоять своего меча . Наверное , только такой моей выход ки и не хватало . Наконец-то его отпустило , а затем и все остальные пришли в движение . Восхищенно улыбнув шись , Зарст захохотал в полный голос и от переизбытка чувств обнял меня так , что я решила уже отдавать Богу душу , так как треск ребер , по моему мнению , можно было услышать и на другом конце деревни . Громогласно объя вив о по беде , присужденной прекрасной л еди , то есть мне , Зарст тихонько прошептал мне на ухо : — Против меня у тебя , девочка , шансов , конечно , не было , но , видно , боги к тебе благоволят . Потому что , кро ме как удачей и случайным везением , это назвать никак нельзя . Однако у тебя очень неплохой потенциал , и , если ты захочешь , я могу взять тебя в свои ученицы. Заверив его , что я обязательно подумаю над этим лест ным предложением , я поспешила отойти в сторонку и за теряться в толпе . Однако затеряться не получилось . Гул го лосов слился в один сплошной фон из поздравлений , вос хищений и вопросов : кто я , откуда и как смогла продержа ться так долго ? Пришлось срочно повторять легенду о злой мачехе , потерянном наследстве и старом вояке , который выступал в качестве моего личног о тренера с самого детст ва . А также ставить всех в известность , что дальнейшее пу тешествие мы проведем вместе в тесном общении и всеоб щей дружбе. После этого пошла , как водится , всеобщая пьянка , с которой мне удалось улизнуть под предлогом , вынужден ного выгула своего трарга . Нет , я , конечно , не против весе лых компаний и сама люблю иногда расслабиться и отдох нуть на всю катушку . Только вот места здесь незнакомые , да и мы путешествуем инкогнито . Мало ли на что или на кого можно напороться . И вообще , когд а я пьяная , то могу быть буйной , а денег на восстановление этой халупы у меня пока нет ! Так что , как говорится , пока воздержимся. ГЛАВА 26 Вернувшись с прогулки , я в который раз мысленно по хвалила свою предусмотрительность и разумность . Часть гуляк тих о почивала кто под столом , кто мордой в миске с салатом , а часть добралась до кондиции типа «а ты меня уважаешь ?» . Но до кулачных боев дело пока не дошло , что само по себе было странно . Правда , внимательно оглядев шись , я поняла , что дело не в культуре отд ыхающих , а в мощном сдерживающем факторе в лице все того же Зарста и его основных подчиненных . Они расположились за дву мя стратегически важными столиками и очень мирно по пивали свое вино , притом отнюдь не мирно поглядывая на особо зарвавшихся буянов , пос ле чего те как-то быстро сникали и предпочитали молча присосаться к своей круж ке . Оттого-то большая часть и валялась в полной отключ ке . Увидав меня с Прошкой , Зарст приподнялся из-за сто ла и махнул рукой , призывая нас за свой столик . Отказать ся и проиг норировать приглашение было бы невежливо и тактически неверно . Все-таки нам с ними продолжать пу тешествие , и налаживание дружественных связей с наши ми будущими попутчиками наиболее важная и ответствен ная часть плана. Чтоб не мозолить глаза своим необычн ым траргом , я мысленно предложила Прошке отправиться в нашу ком нату , а сама присоединилась к Зарсту и компании. Под перекрестными взглядами нескольких пар глаз я чувствовала себя , мягко говоря , неуютно . С этим нужно было срочно что-то делать ! — У меня чт о , вторые уши выросли или волосы зеле ные ? Что со мной не так ? — Я в упор посмотрела на Зарста , а потом по очереди на троих его приближенных , сидящих с нами за одним столиком. — Да нет , вроде все в порядке . А почему ты спросила ? — спросил Зарст , обескураже нно оглядывая мою голову. — Да вы своими взглядами скоро во мне дыру протрете ! Между прочим , в порядочном обществе так себя не ведут . Пригласили за столик , сами пьют , а меня угостить не же лаете ? Для чего тогда звали ? — Я нагло придвинула к себе общую таре лку с нарезанным крупными ломтями холод ным мясом и , предварительно понюхав и определив как ягодное вино в одном из кувшинов , за неимением чистого стакана отхлебнула прямо из кувшина. Тут уже смутились все сидящие за столом , а один даже подхватился и лично побежал на кухню за чистым бокалом для меня . В глазах Зарста недоумение сменилось веселыми искорками . После первого бокала все немного раскрепо стились , и беседа потекла по стандартному руслу , когда шу тки перемежаются с осторожным п о дшучи ванием уже вроде бы хорошо знакомых , а вроде бы и не очень , собесед ников . Стараясь поменьше заострять внимание на своей персоне , я незаметно перевела разговор на тему каравана и воинского мастерства присутствующих за столом . Невзна чай похвалила Зарста и восхитилась его у мением как меч ника , а доброе слово , как говорится , и кошке приятно . Об судили достоинства различных клинков , благо мой дракон успел немного подковать меня не только в практическом использовании разного оружия , но и в теории . После этого я вообще стала за своего парня. — Лика , а можно посмотреть твой клинок ? Уж больно он у тебя необычный.— З арст осторожно посмотрел на меня , видимо , опасаясь получить отказ. Я пожала плечами и с показным равнодушием вытащи ла свой меч из ножен. — Пожалуйста , смотри . Только в руки я свой меч нико му не даю , так что не обессудь. Меч повел себя спокойно , п ритворившись просто очень хорошим клинком , без всяких магических штучек (сполохов , пробегающих искорок и тому подобного ). Од нако и этого вполне хватило . Моему ксифосу очень не по нравились жадные взгляды , буквально поедающие его со всех сторон . О чем он и сообщил мне волной недовольства , прокатившейся от руки до самого мозга . Пожалуй , сдер жаннее всех повел себя Зарст , хотя и в его глазах мелькало какое-то непонятное выражение ж адности , перемешан ной с жалостью , что такой клинок не в его умелых руках , а у какой-то сопливой девчонки . Не задерживаясь , я убрала меч в ножны , полностью игнорируя разочарованные взгляды и тяжелые вздохи по поводу такого богатства. — А ведь это не обычн ый клинок . В нем чувствуется древнее искусство , сейчас таких уже не делают ни за какие деньги . Да и в твоем ведении боя были некоторые совер шенно незнакомые мне элементы , а ведь я прошел неско лько разных школ мастерства . И хоть и не являюсь самым лучшим в этой области , однако и профаном меня не назо вешь . По крайней мере , в своих выпусках я входил в пятер ку лучших , а уж разные приемы и элементы обычно опре деляю с первого взгляда . А в твоем случае даже я затрудня юсь сказать , к какой школе можно причисли ть твое мас терство . Твоя манера ведения боя — это какая-то смесь из всех знакомых мне школ , но с добавлением совершенно необычных элементов . Ты как-то неправильно отвечаешь на выпады и связки , но , к моему большому удивлению , это приносит свои плоды.— Зарс т испытующе посмотрел на меня , ожидая ответа. — Понимаешь , ты привык к раз и навсегда заученным движениям . По твоему мнению , на тот или иной выпад я должна отвечать раз и навсегда заученным приемом . Я же предпочитаю свою технику , которая заключается в полн ой импровизации в зависимости от конкретной ситуации . Я порой и сама не могу сказать , какой поставлю блок на тот или иной выпад.— Выдав эту заготовленную информа цию , я затаила дыхание , прокатит или нет. Зарст задумчиво закусил губу , переваривая мою инфор мацию. — Я как-то не рассматривал такой вариант . Может быть , ты и права , по крайней мере , есть смысл попробо вать на тренировках этот подход.— Напряженное недове рие ушло из его глаз , хотя где-то в их глубине осталась еще тревожная искорка . Но это уже дело десятое , главное , на какое-то время мне удалось отболтаться . Хорошо еще , что во время боя я старалась не показывать все свое умение , а то вопросов , боюсь , было бы несравненно больше . При дется на досуге подумать об этом тщательнее , а то можно влипнуть по самое не хочу. Со второго этажа спустился купец и направился прями ком к нашему столику . Я насторожилась . Договоренность договоренностью , но мало ли как у них здесь принято. — Так , Зарст , к утру чтоб все были в состоянии продол жать путь . Отвечаешь лично з а каждого . Теперь насчет вас, девушка.— Махлюнд оценивающе окинул меня взгля дом.— Хотелось бы более подробно обсудить наше даль нейшее совместное путешествие. Зарст сделал незаметный знак рукой , и столик сразу опустел . Остались только мы втроем — я , Махлю нд и Зарст. Моментально прибежала служанка , смахнула крошки с о ст ола и убрала пустые тарелки . На столе появился боль шой мясной пирог с одуряющим ароматом свежей в ыпеч ки , а также новый кувшин с вином и чистые кружки. Дождавшись , пока служанка отойдет , купе ц продол жил , тщательно подбирая слова : — Я свое слово держу . И , если пообещал в случав про игрыша позволить тебе и твоим друзьям продолжить даль нейший путь в составе нашего каравана , то так оно и будет. Однако я не обещал обеспечить тебе защиту , пр е до став ить возможность ехать в нашем обозе или выд елить лошадей . Также я не обязан обеспечивать кормежку и прочие бла га. — Махлюнд замолчал и выжидающе посмотре л на меня. Я внутренне усмехнулась . Как все это знакомо . Ну что ж , здесь я не новичок и удивить меня ч е м-то будет край не сложно. — Уважаемый Махлюнд , никто и на говорил , что мы собирае мс я сесть вам на шею и све сит ь ножки . Более того , у меня есть встречное предложение к вам , как к деловому человеку . Мой трарг может решить вопрос с питанием ва шего караван а , по крайней мере , с тем , что касается све жей дичи . Б ол ее того , как вы уже убедились , я могу высту пать в составе вашего каравана как полноценная бое вая единица , также , как и мой спутник . Единственным балл а стом , но , надеюсь , это не будет такой уж большой пробле мой , будет мой двоюродный братец . Что вы скажете на мое предложение ? — Я уверенно посмотрела на купца , пре красно понимая , что от такого предложения он вряд ли от кажется. Действительно , Махлюнд воспрянул духом , и при та ком раскладе уже не он полу чался моим благодетелем , ведь в составе каравана мы отправимся по-любому , а вроде как я сделала ему царский подарок . Еще бы , суще